Tortoise
(Copyright © 1998 Piero Scaruffi)

Tortoise's biography

We discussed Tortoise's latest album, {TNT} (Thrill Jockey, 1998), with bass player Doug McCombs.

What do you make of the revival of instrumental music? It hasn't been since the Sixties that instrumental music was so popular.
"There is certainly a changing climate, but, honestly, the main reason for us was that none of us was interested in singing. I can see that people have been bombarded with vocal rock music over the last decades and that, at least some of them, are craving for something different. The rock idol is still the dominant image, but there exists an audience which is looking for something different. People who are interested in us for the most part are either people who are interested in underground bands (and there really is a lot of underground rock music where people are trying to do things that are experimental in so many different forms) or people who are interested in jazz music and hip hop and whatever, where a lot of new ideas are emerging. Of course, we don't fit in the stereotypes of the typical mainstream rock and roll audience."

Many reviewers have referred your music back to the most influential and important schools of the Seventies: Canterbury (Caravan, Matching Mole and of course Soft Machine) and kraut-rock (Neu and Can, in particular).
"We were aware of Kraftwerk and Can, and certainly Neu, but little more. I barely heard Soft Machine once. At the time I really wasn't interested in this kind of music. I wouldn't rank any of these bands as our main influence, although I admit that we are doing something similar. Maybe it just goes in cycles..."

Tortoise's instrumental music, which represents one of the most important chapters in today's rock music, originates from a movement that took off from Kentucky and spawned bands such as Squirrel Bait, Slint, Bastro, Bitch Magnet. What is the legacy of Squirrel Bait, and why was that band so influential?
"Honestly, I don't know. To me they were just like many other bands, they were trying to do what was popular at the time, aggressive emotional rock and roll, and they were not that good. I could name hundreds of bands who were much better than Squirrel Bait. The only thing I can say is that there's a real community of musicians in Kentucky that are interested in playing music. A lot of weird people, kind of isolated, who come up with new things all the time.

How aware were you guys of free-jazz and avantgarde music?
"Pretty aware. Every single one of us is into Miles Davis and John Coltrane, two of greatest musicians of all times. John McEntire is heavily into avantgarde music, but all of us share that interest too. Personally, I am only familiar with the most important ones, like John Cage. We all take some of those ideas, although we carry them in different directions."

What has changed with the addition of Jeff Parker on guitar?
"I wouldn't say a lot of changes in our approach... The main difference is that now we have a lot of guitar sounds, whereas we used to have only light touches of guitar. When we asked him to play with us, the assumption was that what he would be playing guitar the most, of course. He has a pretty complex sense of melody and he really knows chord structure. With him, it's easier to figure out melodies and come up with new parts."

Who plays keyboards and who plays drums?
"When we are recording, anybody can play anything. On one track everybody can play three or four different parts, while someone else plays only one part. This band is made of a lot of people running around all the time with ideas. None of us is a trained keyboard player, but we all know how to play them now. As for percussions, I am the only person that doesn't know how to play the drums. None of us is a trained musician anyway: we just went to school and studied a little music and took guitar lessons at the time we were 12. Except maybe John McEntire, who really learned melody from school.

Now you also employ violins and horns...
"There's a lot of musicians in Chicago and a lot of different talented people to draft for our recording sessions. If we need something, we can easily find somebody to do it. We are all interested in hearing some new voices and always trying to expand our horizons. Of course, this creates problems for our live tours. When we play live, we have to adapt those parts for different instruments. Sometimes, instead of playing a sampled horn part, we adapt that to play it on guitar, or sometimes, when we are on tour with Isotope, we can have their horn player to play with us.

Are the numerous side projects (5ive Style, For Carnation, U-Sheen, Isotope 217, Sea And Cake) hurting Tortoise's music?
"Absolutely no. We're all interested in being musicians for our lives. This is what we have chosen to do. First of all, it wouldn't make any sense to limit ourselves. Second, it is my personal opinion that those things can only help to inspire other things: ideas that I have in one group I can reuse in Tortoise.

How do you compose a song? Is there a main composer?
"We contribute all of us together. Usually, it starts with an idea somebody has, maybe just a riff or a bit of melody or a rhythmic idea. Then we present them to each other, we work on them together. The compositional process is spread across the band. It doesn't even matter who brings the idea: by the time we have finished working on it together, the song belongs to everybody. As a group we could never say that there was one composer. That's what makes Tortoise to me, it's the ideas that each of us has for each other...

(Translation by Walter Romano)

Abbiamo parlato dell’album dei Tortoise "TNT" (1998) col bassista Doug McCombs.

Che pensi del revival della musica strumentale? Era dagli anni ’60 che non era così in auge.
"Senza dubbio il clima sta cambiando, ma onestamente per quanto ci riguarda la ragione principale per cui facciamo questa musica è che a nessuno andava di cantare. Negli ultimi decenni il pubblico è stato bombardato di rock vocale, quindi almeno parte di esso ha voglia di qualcosa di diverso. L’idolo rock è ancora l’immagine dominante, ma esiste un’audience che cerca qualcos’altro. La gente che apprezza la nostra musica è in gran parte interessata anche alle band underground (e c’è davvero molta musica underground fatta da gente che sta cercando di sperimentare in varie forme) o al jazz, all’hip hop e quant’altro, fenomeni in cui stanno emergendo idee nuove. E, ovviamente, noi non ci adattiamo agli stereotipi del rock convenzionale."

Molti critici hanno accostato la vostra musica alle scuole più importanti e influenti degli anni ’70: Canterbury (Caravan, Matching Mole e ovviamente Soft Machine) e il kraut-rock (Neu e Can, in particolare).
"Conoscevamo i Kraftwerk e i Can, e certamente i Neu, ma molto poco. Avevo sentito i Soft Machine appena una volta. A quel tempo questa musica non m’interessava molto. Non potrei citare nessuna di queste band come nostra principale influenza, ma ammetto che facciamo qualcosa di simile. Forse sono cicli che si ripetono..."

La musica strumentale dei Tortoise, che rappresenta uno dei capitoli più importanti del rock contemporaneo, ha origine da un movimento nato nel Kentucky che ha generato band come Squirrel Bait, Slint, Bastro, Bitch Magnet. Qual è l’eredità degli Squirrel Bait, e perchè questa band fu così influente? "Onestamente non lo so. Per me erano una band come tutte le altre, cercavano di fare del rock and roll emotivo e aggressivo, come si usava all’epoca, ma non erano molto capaci. Potrei citare centinaia di band molto superiori agli Squirrel Bait. Posso solo dire che ci sono un sacco di musicisti in Kentucky, gente strana, piuttosto isolata, che ogni volta vien fuori con qualcosa di nuovo."

Quanto conoscete il free-jazz e l’avanguardia?
"Abbastanza. Ognuno di noi ascolta Miles Davis e John Coltrane, due dei più grandi musicisti di tutti i tempi. John McEntire è esperto di musica d’avanguardia, ma tutti noi condividiamo questo interesse. Personalmente mi sono familiari solo i più importanti, come John Cage. Abbiamo preso alcune di quelle idee, anche se le abbiamo sviluppate in direzioni diverse."

Cos’è cambiato con l’aggiunta di Jeff Parker alla chitarra?
"Non molto, nell’approccio... La differenza principale è che ora abbiamo molti suoni di chitarra, mentre prima la suonavamo in modo più delicato. Quando gli abbiamo chiesto di suonare con noi, l’assunto era che avrebbe suonato soprattutto la chitarra, ovviamente. Ha un senso melodico piuttosto complesso, e conosce davvero la struttura armonica. Con lui è più facile immaginare melodie e abbozzare nuovi pezzi."

Chi suona le tastiere e chi la batteria?
"Quando registriamo, ciascuno può suonare tutto. Su una traccia capita che tutti suoniamo 3-4 strumenti, mentre un altro ne suona uno solo. La nostra band è fatta di gente che propone continuamente nuove idee. Nessuno di noi è un tastierista puro, ma tutti sappiamo suonare la tastiera. Alle percussioni solo io non sono capace. Non siamo musicisti istruiti, comunque: abbiamo studiato un po’ di musica a scuola, e preso lezioni di chitarra a 12 anni. Tranne forse John McEntire, che imparò sul serio le strutture melodiche a scuola."

Ora usate anche violini e corni...
"A Chicago ci sono un sacco di musicisti di talento da assoldare per registrare sessions. Se ci serve qualcosa, troviamo facilmente qualcuno che sappia farla. Siamo sempre interessati ad ascoltare nuove voci ed ampliare i nostri orizzonti. Certo questo ci crea problemi nei tour. Quando suoniamo dal vivo, dobbiamo adattare quelle parti a strumenti differenti. A volte anziché fare un pezzo al corno, lo adattiamo alla chitarra, o, altre volte, quando siamo in tour con gli Isotope "prendiamo in prestito" il loro suonatore di corno."

I numerosi progetti paralleli (5ive Style, For Carnation, U-Sheen, Isotope 217, Sea And Cake) creano problemi alla musica dei Tortoise?
"Assolutamente no. Vogliamo essere musicisti per tutta la vita. E’ quello che abbiamo scelto di fare. Per cui, prima di tutto, non avrebbe senso limitare noi stessi. Secondo, è mia personale opinione che fare delle cose può solo ispirarti a farne altre: le idee che mi vengono suonando in un gruppo, le riutilizzo nei Tortoise."

Come componete le canzoni? C’è un compositore principale?
"Facciamo tutto insieme. Di solito si parte da un’idea di qualcuno, magari solo un riff, o una melodia, o un ritmo. Poi la si fa ascoltare agli altri, e ci lavoriamo insieme. Il processo compositivo appartiene a tutta la band. Non ha importanza da chi è partita l’idea: col tempo abbiamo finito per lavorarci insieme, così la canzone appartiene a tutti noi. Come gruppo non abbiamo mai potuto dire che c’era un solo compositore. Questo sono i Tortoise per me, l’idea che ognuno di noi ha di ciascun altro..."

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