Peter Gabriel


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I (1977), 6/10
II (1978), 6/10
III (1980), 7/10
IV (1982), 6/10
Birdy (1985), 7/10
So (1986), 7/10
Passion (1989), 8.5/10
Us (1992), 6/10
Ovo (2000) , 5.5/10
Long Walk Home (2002), 5/10
Up (2002), 5.5/10
Scratch My Back (2010), 3/10
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Former Genesis' vocalist Peter Gabriel transformed into a tormented and angst-ridden poet of the post-industrial neuroses, capable of delivering harrowing visions of the psychological holocaust in tightly crafted musical formats. The electronic ballads of III (1980), that explore urban fear and despair, the eerie soundscape of Birdy (1985), the sinister futurism of So (1986) fueled his cosmic melancholy at different levels. The high-tech fusion of electronics, funk rhythms, rock instruments and ethnic sources that he had perfected over the cource of those albums imploded on Passion (1989), a sonic mural of psycho-ambient music that reneged on his own technical innovations and withdrew to an archaic world and to the spartan format of chamber music, ideally bridging past and future, first world and third world, the personal and the public.
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Il primo album, Peter Gabriel (Charisma, 1977), è un'opera sinfonica prodotta in stile "wall of sound" e pervasa da un humour nero di chiara marca britannica, sublimato nel rock and roll marziale di Modern Love e nella solenne ballata folk di Solsbury Hill e radicalizzato nella profezia apocalittica di Here Comes The Flood, con la chitarra titanica di Robert Fripp.

Fripp è anche l'ispiratore del secondo disco, Peter Gabriel (Charisma, 1978), il quale, decisamente più paranoico e sperimentale (con pezzi hard-core come DYL), segna l'abbandono definitivo dei moduli dell'art-rock. Gabriel adotta il Fairlight, il synthcomputer che è responsabile del timbro particolare dei suoi arrangiamenti elettronici, filtra il canto nel vocoder e assume al suo seguito il bassista Tony Levin, il batterista Jerry Marotta, il tastierista Larry Fast.

La maturità, liberatosi dalle pastoie di Fripp, giunge con il terzo, Peter Gabriel (Charisma, 1980), una raccolta di ballate elettroniche sulla paura metropolitana cantate con tono inorridito e disperato, di un pessimismo apocalittico. I due hit, la cupa profezia tecnologica di Games Without Frontier e l'urlo terrorizzato di I Don't Remember, costituiscono l'apice delle sue doti di arrangiatore, e il pathos commovente di Biko (tamburi marziali, coro africano, cornamuse scozzesi) suggella il suo affresco dell'angoscia del nuovo anno Mille. Lapidario e avveniristico, il sound di Lead A Normal Life e No Self Control è lacerato da dissonanze armoniche e asprezze ritmiche che preludono all'abbandono della melodia.

Il quarto album, Peter Gabriel (Charisma, 1982), ristampato come Security (Geffen, 1982), abbraccia ritmi esotici e musica concreta e cristallizza la visione teatrale del rock da camera dei Genesis in un music-hall tragico, verboso e pretenzioso per sintetizzatore e poli-ritmi. I danzabili (il funk incalzante e straniato di Shock The Monkey, i frenetici poliritmi di Kiss Of Life, il balletto robotico di I Have The Touch) costituiscono soltanto l'aspetto più superficiale dell'opera.
I rintocchi marziali, la suspence sinistra, gli occulti tribalismi di Rhythm Of The Heat preludono all'ossessivo, ipnotico percussionismo quasi gamelan di San Jacinto, ai sibili cosmici e alle pulsazioni titaniche di Lay Your Hands On Me. In quel coacervo di cataclismi sonori il canto declama alto, tragico e solenne, finalmente libero da artifici elettronici, e l'epico inno di libertà Wallflower dà un senso politico a tutto il disco.

Gabriel inizia in questo periodo la sua attività per il cinema, che culmina nell'angosciosa soundtrack di Birdy (Charisma, 1985), la sua opera fino a quel momento più sperimentale, realizzata con l'aiuto di Jon Hassell, Larry Fast, David Rhodes e Tony Levin.

Su So (Charisma, 1986), al tempo stesso il più sinistro e il più commerciale (merito anche del produttore Daniel Lanois), spiccano Red Rain, apice del suo futurismo spaurito e del suo idealismo politico, il dolce lirismo di In Your Eyes e l'elegia populista di Don't Give Up (duetto con Kate Bush). Nonostante i tribalismi africani e le folate di Fairlight, questo disco segna di fatto una riscoperta del soul commerciale della Motown e della Stax, come dimostrano le ballad sofisticate di Sledgehammer (detonata da sincopi funk) e Big Time.

Attraverso la progressione di questi album, il cantante ha coniato un idioma personale (una sorta di tristezza cosmica) servendosi di sorgenti etniche che elabora in studio (alla Eno) con l'alta tecnologia occidentale e lo utilizza come contrappunto per un più vasto programma ideologico.

Passion (Real World, 1989), the soundtrack for Martin Scorsese's film on Jesus, is Gabriel's masterpiece and one of the great works of synthesis of the 1980s. By manipulating African and Asian folk sources, Gabriel created a sort of sonic murale about Jesus' Passion. The 21 panels re-interpret musical sources from around the world into a form of (what Brian Eno would call) psycho-ambient music: each piece evokes an "ambient" and the psychological qualities of that ambient. At the same time, the original source is lost in a stylistic research that belongs to classical music, rock music and even dance music, but certainly not (anymore) to folk music. The praxis recalls the archaic futurism of Jon Hassell, although here the flavor is more properly rhythmic (rock).
Gabriel's ethno-electronic grooves (which, in the meantime, had become a chic genre) already had roots in modern philosophy, but with the further abstraction that it underwent in the Passion it "became" a philosophy of its own. The tone of the album is melancholy and meditational, a mixture of western existentialism and eastern pantheism. At the same time, the tone of the album is a mixture of Christian piety and exotic detachment.
The funereal flute litanies and the syncopated beat of Of These Hope evoke a prayer in the desert, while gentle winds scour the sand dunes and caravans sail towards the horizon. Desperate voices surface out of the dark, swampy beat of A Different Drum, materialized by the lugubrious organ drones. With This Love features a tender oboe melody, worthy of Schubert, that floats over a double-violin simulating the cello of baroque music. This piece, the album's highlight, exudes the sorrowful fatalism of Ennio Morricone's scores and the dejected majesty of Albinoni's Adagio.
Passion is a cosmic raga that seems to encompass Islamic, Christian and pagan liturgy through the interplay of three voices: Gabriel's muezzin-like lament, Nusrat Fateh's angelic soprano, and Youssou N'Dour's equatorial cry. They are hypnotized by the macabre phrases of Jon Hassell's trumpet, while Brazilian percussions and gloomy electronics create a metaphysical suspense, evoking both genesis and apocalypse.
Gabriel indulges in several formats, as if to explore the same theme through different eyes: from the whirling Persian dervishes of The Feeling Begins to the minimalist concerto of Zaar, from the psychedelic ecstasy of Open (another highlight) to the distant echoes of galactic music that constitute Stygmata. The idea is often so abstract that music flows backwards, towards the maternal womb rather than towards the real world. Occasionally one sees snapshots of Robert Wyatt's most otherworldly visions.
The shorter pieces are no less suggestive and ethereal. Far from merely reenacting impressionism in music, these miniatures continue the theme of the "foetus" music: the new-age psalm of Lazarus, the austere chamber music of Gethsemane, the "breathing" music of In Doubt, the cyclic exorcism of The Promise of Shadows, even the Talking Heads-ian techno-funk of Troubled.
The last three "songs" are more explicitly related to the story, and compose a moving crescendo: in Disturbed the synthesizer plays a droning requiem over chaotic percussions, and the jubilant "wall of sound" of It Is Accomplished leads to the languid hymn of Bread And Wine.
Gabriel's Passion is, first and foremost, a study in "sound". Each piece cultivates its own sound almost in semiotic terms (each piece being a sign, rather than an object). Jung's collective unconscious comes to life in Gabriel's supernatural scores.

Crepuscolare e meditativo, Passion (Real World, 1989), colonna sonora del film su Cristo di Scorsese, trasforma il manierismo etno-elettronico di Gabriel (ormai assurto a una moda internazionale di "afro-chic") in una forma di musica psico-ambientale i cui referenti più naturali sono Brian Eno e Jon Hassell. Elaborando materiale folklorico africano e asiatico, Gabriel ottiene una sorta di murale sonoro sulla Passione di Gesù. Il disco impiega al tempo stesso i reperti più arcaici e più moderni della sua arte, oscillando fra un'austerità spartana da musica da camera (Gethsemane, Lazarus, In Doubt, Before Night Falls) e "muri del suono" d'intensità wagneriana (It Is Accomplished).

La varietà degli spunti etnici è sterminata: vertiginosi tribalismi raga (Feeling Begins), tragici canti di giungla (A Different Drum), funeree litanie arabe (Of These Hope), concerti minimalisti per strumenti esotici (Zaar), languidi inni mantra (Open), melodie struggenti alla Kitaro/Morricone (With This Love), sketch impressionisti alla Hassell (Sandstorm). Liturgia islamica (il lamento da muezzin di Gabriel), cristiana (il soprano celestiale di Nusrat Fateh) e pagana (i richiami equatoriali di Youssou N'Dour) si compenetrano nel raga cosmico di Passion, ipnotizzato dai versi macabri della tromba di Hassell, dall'incedere torrenziale delle percussioni brasiliane e dalla cappa minacciosa dell'elettronica.

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Dal tema più universale Gabriel passa a quello più personale con Us (Virgin, 1992), un'altra collaborazione con Daniel Lanois che questa volta esplora le tecniche della musica techno. E` l'album di un'artista ferito dal fallimento del suo matrimonio: una raccolta di canzoni piu` che mai intrise di solitudine e alienazione. Il progressive-rock esotico di questo disco è la media aritmetica fra il funky-soul futurista di So e la world-music elettronica di Passion. L'umore depresso di Gabriel si sfoga nella cupa violenza di Digging In The Dirt, nell'affranta supplica di Come Talk To Me (cantata da Sinead O'Connor), nel flusso di coscienza di Secret World, nella commossa dedica di Love To Be Loved (con Brian Eno). Si libra in voli allegorici con la ballad pianistica Washing Of The Water e l'eterea Blood Of Eden (ancora O'Connor). Levin al basso, Rhodes alle chitarre e uno stuolo di musicisti etnici sorreggono le sue tetre lamentazioni.

La musica di Gabriel si svolge all'insegna di una profonda paura esistenziale. Il suo canto si deforma spesso in modo demenziale, e l'arrangiamento cerca nella world- music un richiamo naturale che esorcizzi i suoi demoni tecnologici. Proprio l'inedita fusione di poliritmi, elettronica e testi alienati costituisce l'eredità più saliente del Gabriel della maturità. Con una voce che deve molto al lamento soul di Otis Redding, Gabriel ha intonato terribili inni al futuro.

Shaking The Tree (Virgin, 1990) e` un'antologia.

After US, Gabriel delved into the world of multi-media and released the CD-ROMs Xplora 1 (1994) and Eve (1997).

Ovo (Real World, 2000), the music for a millennium show, is a flawed and pretentious concept. The story is a didactic fable about the three ages of humankind (ecology, industry, spirituality). The music, which takes advantage of a number of guest female singers, is a hodgepodge of new and old styles, ranging from rap (The Story of Ovo, with Neenah Cherry) to trip-hop (The Man Who Loved The Earth), pop ballad (Father Son) to dub (White Ashes). The space-age world-music of Low Light (for serene piano and strings, and possibly the stand-out track), The Nest That Sailed The Sky (with Shankar on violin), The Weaver's Reel (for frantic percussions and fiddles) is the natural continuation of the Passion but occupies only a small portion of the concept. The album is saved by the prog-rock complexity of Downside-Up (with Cocteau Twins' Elizabeth Fraser on vocals), by the radio-friendly funk with orchestral overtones of The Tower that Ate People and by the celebratory 10-minute finale of Make Tomorrow. The lyrics are a major drawback, but even without the lyrics this is not the most inspired Gabriel. This is Gabriel lending his talent to a mission that he only half-heartedly endorsed.

Long Walk Home (Real World, 2002) is a soundtrack that harks back to the ambient/expressionist sound of Birdy.

Up (Real World, 2002) is a somewhat confused and unfocused work. Gabriel's albums since the Passion have been formally self-contained and uniform; and derived their super-human strength from that fundamental union of the art form. Up, on the other hand, feels like only a sampling of Gabriel's career. The Barry Williams Show and No Way Out hark back to his first three solo albums. Darkness reaches even further back in time, to the old-fashioned progressive-rock of Genesis. Signal to Noise and More Than This are the kind of trivial humanistic anthems that Phil Collins could concoct. The cheesy gospel choir of Sky Blue is embarrassing (despite Peter Green on guitar). One is left to appreciate the ghostly finale of The Drop, the Robert Wyatt-ian suspension of My Head Sounds Like That, and little else.
What is particularly missing is a sustained vision that could breath some life into this skeletal images of the artist as an old man. Up is the first disappointing work in a long time from one of rock's true geniuses. It is not a coincidence that it comes as the busiest time of his career.

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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(Translation by/ Tradotto da Paolo Latini)

Up (Real World - 2002) e' un lavoro alquanto confuso e scialbo. Gli albums di Gabriel, a partire da Passion sono stati formalmente indipendenti e uniformi; e derivata la sua forza sovra-umana dalla fondamentale unione di forma ed arte Up, da parte sua, sembra un riassunto della carriera di Gabriel. The Barry Williams Show e No Way Out richiamano i suoi primi tre lavori solisti. Darkness raggiunge tempi ancora piu' lontani, il progressive-rock vecchia maniera dei Genesis. Signal to Noise e More Than This sono una specie di triviale inno umanistico che anche Phil Collins potrebbe sottoscrivere. Il pastoso coro gospel di Sky Blue e' imbarazzante (nonostante Peter Green alla chitarra). Sono apprezzabile lo spettrale finale di The Drop, la sospensione Robert Wyatt-iana di My Head Sounds Like That, e poco altro.
Si sente la mancanza di una contenuto che possa soffiare un po' di vita in queste immagini scheletriche dell'artista ormai troppo invecchiato. Up e' il primo lavoro discutibile nella lunga carriera di uno dei veri maggiori geni del rock. E non e' una coincidenza che venga nella parte piu' attiva della sua carriera.

Gabriel contributed Down to Earth to the soundtrack of the film WALL-E (2008).

Scratch My Back (2010) is a collection of covers. Each song is dressed up in orchestral arrangements (no rock instruments and no electronics), like a parody of Gabriel's own career, but it also sounds like an act of humility: a collection of subdued, pensive, obsessive and orchestral meditations.

New Blood (2011) contains arrangements of some of his old songs for a 46-piece orchestra.

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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