Firewater
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Get Off The Cross, 7/10
The Ponzi Scheme , 7.5/10
Psychopharmacology , 5.5/10
The Man on the Burning Tightrope (2003), 6.5/10
Songs We Should Have Written (2003), 4/10
The Golden Hour (2008), 5/10
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Firewater was a noise super-group formed by Cop Shoot Cop's vocalist Tod Ashley, Jesus Lizard's guitarist Duane Denison, Motherhead Bug's pianist/trombonist Dave Ouimet, Soul Coughing's percussionist Yuval Gabay and and Laughing Hyenas' drummer Jim Kimball. Ashley's tormented soul dominates Get Off The Cross (1997) and The Ponzi Scheme (1998), wandering in the paleo-gothic purgatory inhabited by the likes of Tom Waits and Nick Cave.
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Firewater e` il supergruppo formato da Tod Ashley (leader dei Cop Shoot Cop), da Dave Ouimet (Motherhead Bug), da Duane Denison (Jesus Lizard), Jim Kimble (Laughing Hyenas) e Yuval Gabay (Soul Coughing), esordito con Get Off The Cross (Jetset, 1997).

Al contrario di cio` che capita di solito con i supergruppi, questa volta il risultato e` al tempo stesso affascinante e imprevedibile. Affascinante in quanto ogni canzone si situa su uno sfondo di rock "noir" arrangiato in maniera quasi barocca (fra gli strumenti si contano violino, clarinetto, trombone, fisarmonica e bouzouki), e imprevebile in quanto il sound va a collocarsi nel purgatorio paleo-gotico abitato da Tom Waits e Nick Cave, mille miglia lontano dall'hardcore (industriale e non) dei loro complessi.
La grande pirotecnica strumentale messa in mostra in brani come Bourbon & Division e Circus viene persino sfruttata per canzoni regolari come Some Strange Reaction e I Am The Rain, che nei loro complessi varrebbero loro la fustigazione a oltranza. Nella speranza che questa prova un po' piu` accessibile serva se non altro a far pubblicita` a grandi complessi come Laughing Hyenas e Cop Shoot Cop che la storia del rock l'hanno fatta senz'altro piu` di Pearl Jam e Smashing Pumpkins.

La conversione religiosa di Ashley infervora The Ponzi Scheme (Jetset, 1998). Al "cast" si sono aggiunti il violinista Hahn Rowe (Foetus, Hugo Largo), il sassofonista Kurt Hoffman (Jon Spencer), il trombettista Doug Henderson, la violoncellista Jane Scarpantoni, e tanti altri, ma in realta` questo e` un disco solista di Ashley, che e` praticamente solo in fase di composizione, aiutato da un gruppo di amici. Questo e` il suo disco-confessione, in cui puo` vomitare il suo animo dilaniato da una profonda crisi esistenziale. Non a caso Ashley indulge nelle sue radici klezmer (Ponzi's Theme e El Borracho) e prende a prestito l'umore del gospel (fino all'epilettica Knock 'Em Down, da far rabbrividire il Nick Cave di Good Son). Musicalmente, l'album e` chiuso fra due parentesi, il garage-rock apocalittico di Green Light e il ballo sardonico di So Long Superman. Dopo la ballata folk Caroline, Ashley si lascia andare alla deriva in una serie di temi "noir" che costituiscono una sorta di diario di viaggio per ambienti deprimenti: nella tradizione di Nick Cave e Tom Waits abbaia Whistling In The Dark, intona la marcia funebre di Isle Of Dogs, delira nel quadro macabro di I Still Love You Judas e si spegne nel blues decadente di Drunkard's Lament. Gli arrangiamenti seguono le peripezie morali del cantante, con chitarre, violoncelli, violini, tastiere e quello che e` a costruire atmosfere di suspence e di contrizione (magistrale il sassofono e il ritmo slavo di Another Perfect Catastrophe). L'impeto dirompente dei Cop Shoot Cop si e` affievolito nell'agonia di Dropping Like Flies. I Firewater non sono piu` un combo d'avanguardia, sono un cantautore che rantola nel buio.

The mood of Psychopharmacology (Jetset, 2001) is almost gothic, but the sounds are almost garage-rock. The arrangement is stripped-down (compared with the previous albums) but the emphasis is apocalyptic. Fell Off the Face of the Earth and Car Crash Collaboration are songs that feed on sonic contradiction. The good and bad news is that Tod Ashley's melancholia has become endemic, and, besides being pretty much the only theme of the lyrics, it downplays the horror-shock shtick and increasingly favors morbid and convoluted structures, as in 7th Avenue Static (with Hugo Largo's Hahn Rowe guesting on violin) and Bad Bad World (a duet with Elysian Fields' singer Jennifer Charles).

The Man on the Burning Tightrope (Jetset, 2003) abandons the conventional format of Psychopharmacology and returns to the eccentric arrangements of The Ponzi Scheme. Anything at All and The Man on the Burning Tightrope make creative use of instrumentation, while the bizarre dynamics of Too Many Angels, The Dog and Pony Show, Too Much, Dark Days Indeed, Ponzi's Revenge, The Song that Saved My Life create an insane vaudeville of ideas gone wrong.

Songs We Should Have Written (Jetset, 2003) is a cover album.

The Golden Hour (Bloodshot, 2008) is by far the most conventional and safe work of Tod Ashley's career. The songs are just that: songs. They are angry, but hardly anything that would surprise the average angry USA citizen in the Bush II era. Ashley has been traveling and spends a lot of time boasting (musically boasting) of his acquired world knowledge, and may have missed how the times have changed in his home country. Borneo is interesting. The rest is not repetitive but, alas, dejavu for anyone who has been listening to the music of the last decade.

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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