Baby Dee


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Little Window (2000), 6.5/10
Love's Small Song (2002), 7/10
Safe Inside the Day (2007), 6/10
Regifted Light (2011), 6/10
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Ohio's transgender keyboardist, accordionist and harpist Baby Dee, who was already in her 40s when she debuted, used her androgynous voice to craft the warm and fragile cabaret-tinged melodies of Little Window (2000), scored for piano only (except the instrumentals Hymn to Anne and Waiting that replace the piano with the accordion). Her voice lies somewhere between a contralto and a castrato. Her piano playing is plain and gentle. The melodies stick to the classic format. The result is not quite as austere as the classical lied form but certainly more high-brow than new age music, whether it's celestial odes like Little Window, odd serenades like The Robin's Tiny Throat, gospel-ish meditations like Calvary, hymn-like recollections like the eight-minute What About My Father, or the quasi-anthemic nine-minute fantasia A Weakness For Roses.

Love's Small Song (Durtro, 2002) was more mature and even more touching. Every song shows a different personality, thanks to Baby Dee's "acting" skills: The Moon And The Morning Star is solemn whereas So Bad is ethereal whereas Look What The Wind Blew In is tense whereas My Heart's Come Home is tender whereas My Love Has Made A Fool Of Me is desolate. The elegiac Small Wonder has perhaps the strongest melody and Half A Chance sounds like the aria from a Broadway musical. In general, however, the melodies are not particularly catchy and not even particularly "melodic": it is just the way she "tells" her story, speaks her mind, communicates her emotions. Bird songs percolate throughout the whole album as if she recorded the songs in a sunny backyard. Listening to her songs is an odd experience, almost like watching a stranger strip naked, a stranger who actually wants to be seen naked, but we sense that she doesn't know what we "see". Her art is not introverted but it is intimate, not solipsistic but solitary, not minimal but essential. The bonus disc contains bird songs recorded in a backyard.

A Book Of Songs For Anne Marie (Durtro, 2004 - Tin Angel, 2010) was originally a seven-song mini-album later re-recorded with a chamber ensemble. The songs are austere and intense, whether scored for harp (A Book Of Songs For Anne Marie, definitely reminiscent of tender elegant Renaissance music) or piano (Unheard Of Hope).

The music is a bit "too" facile on Safe Inside the Day (Drag City, 2007), moving down a notch or two in the scale of austerity despite the transition to the grand piano as her main instrument. The musichall skits of The Earlie King, Big Titty Bee Girl and The Dance Of Diminishing Possibilities as well as the theatrical Brecht-ian march of The Only Bones That Show set the new tone. It's nostalgic and witty, but hardly revolutionary. The good news is that this cabaret-ish mood motivates Baby Dee to invest more in the arrangements. By the standards of her first album, the pub singalong Bad Kidneys (that layers several instruments) is a symphony. The jazzy bluesy Fresh Out Of Candles could be a page from the soul book of Otis Redding. The spartan romantic sonatas of the first album are largely forgotten, except for the instrumental Flowers On The Tracks and the piano ballads Safe Inside the Day (which, despite the wildly different voice, could be something from the repertory of Tom Waits).

The Robin's Tiny Throat (Durtro) compiles Little Window and Love's Small Song.

Almost sixty years old, Baby Dee Regifted Light (2011), produced by Andrew WK and featuring Matthew Robinson on cello, Mark Messing on bassoon, tuba, and sousaphone, and percussionist Jon Steinmeier, contains pretty much only one good song (Regifted Light) and then eight instrumentals (starting with Cowboys With Cowboy Hat Hair) that mostly display her passion for the instrument. Her operatic voice is therefore a minor factor here, while the musical-style piano melodies take its place in a somber and nonchalant way.

Baby Dee Goes Down To Amsterdam (2011) documents live performances.

State of Grace (Tin Angel, 2012) was a collaboration between Baby Dee and Little Annie, aka Anne Anxiety, with the latter getting the lion's share of action and Baby Dee mostly accompanying on keyboards.

(Translation by/ Tradotto da Ferdinando Vella)

Baby Dee, tastierista, fisarmonicista e arpista transgender dell’Ohio, il cui debutto è avvenuto all’età di quarant’anni, ha usato la sua voce androgina per plasmare le fragili ed avvolgenti melodie cabarettistiche di Little Window (Durtro, 2001), arrangiante esclusivamente per pianoforte (ad eccezione delle strumentali Hymn to Anne e Waiting, che sostituiscono il pianoforte con la fisarmonica). La sua voce si colloca a metà tra un contralto e un castrato. Suona il pianoforte in modo semplice e soave. Le melodie rimangono fedeli ad una composizione classica. Il risultato non è austero come i lieder di musica classica, ma è senz’altro più complesso della musica new age, che siano odi celestiali (Little Window), serenate strampalate (The Robin’s Tiny Throat), meditazioni gospel (Calvary), inni nostalgici (What About My Father, di otto minuti), o fantasie solenni (A Weakness For Roses, di nove minuti).

 

Love’s Small Song (Durtro, 2002) è più maturo e ancora più commovente. Ogni canzone possiede una diversa personalità, grazie alle doti “recitative” di Baby Dee: The Moon And The Morning Star è solenne laddove So Bad è eterea, mentre Look What The Wind Blew In è contratta, My Heart’s Come Home è tenera, My Love Has Made A Fool Of Me è sconsolata. La melodia più potente è forse dell’elegiaca Small Wonder, mentre Half A Chance ricorda l’aria di un musical di Broadway. In ogni caso le melodie non sono particolarmente orecchiabili né tantomento “melodiose”: sono semplicemente i modi in cui vengono “raccontate” le sue storie, le sue confessioni ed emozioni. L’album è permeato da cinguettii, come se l’album fosse stato registrato in un cortile, in un giorno di sole. Ascoltare le sue canzoni è un’esperienza strana: è come osservare lo spogliarello di una sconosciuta, una sconosciuta che vuole davvero farsi vedere nudo… e tuttavia si percepisce che essa non sa cosa stiamo “osservando”. La sua arte non è introversa ma intima, non solipsistica ma solitaria, non minimale ma intima. Il bonus disc contiene altre canzoni di uccellini registrate in un cortile.

 

A Book Of Songs For Anne Marie (Durtro, 2004 – Tin Angel, 2010), in origine un mini-album di sette canzoni, è stato nuovamente registrato con un complesso da camera. Le canzoni sono sobrie ed intense, sia negli arrangiamenti per arpa (A Book Of Songs For Anne Marie, con forti echi della dolce eleganza della musica rinascimentale) sia in quelli per piano (Unheard Of Hope).

 

La musica diventa un po’ troppo semplice su Safe Inside The Day (Drag City, 2007). Ci si sposta di un paio di tacche in giù sulla scala della sobrietà, nonostante la scelta di utilizzare il pianoforte a coda come strumento principale. Gli sketch da musical The Earlie King, Big Titty Bee Girl e The Dance Of Diminishing Possibilities, come anche la teatrale marcia brechtiana di The Only Bones That Show, impostano questa nuova tonalità, nostalgica ed intelligente, ma poco rivoluzionaria. La buona notizia è che l’atmosfera cabarettistica spinge Baby Dee a concentrarsi di più sugli arrangiamenti. In confronto agli standard del primo album, il coro da pub Bad Kidneys (che stratifica diversi strumenti) è una sinfonia. Il jazz blues di Fresh Out Of Candles potrebbe essere una pagina tratta dal dizionario del soul di Otis Redding. Le spartane sonate romantiche del primo album sono perlopiù dimenticate, ad eccezione della strumentale Flowers On The Tracks e la ballata per pianoforte Safe Inside The Day (che, nonostante la voce completamente diversa, potrebbe venire dal repertorio di Tom Waits).

 

The Robin’s Tiny Throat (Durtro, 2007) raccoglie Little Window e Love’s Small Song.

 

A quasi sessant’anni Baby Dee registra Regifted Light (Drag City, 2011), prodotto da Andrew WK, con Matthew Robinson (violoncello), Mark Messing (fagotto, tuba, sousafono) e il percussionista Jon Steinmeier. L’album contiene in sostanza una sola canzone buona (Regifted Light) e sette brani strumentali (a partire da Cowboys With Cowboys Hat Hair) che dimostrano la passione dell’artista per gli strumenti musicali. La sua voce lirica è dunque un fattore meno importante, mentre le melodie al pianoforte la sostituiscono in maniera cupa e disinvolta.

 

Baby Dee Goes Down To Amsterdam (Tin Angel, 2011) documenta concerti.

 

State Of Grace (Tin Angel, 2012) è una collaborazione tra Baby Dee e Little Annie, conosciuta anche come Annie Anxiety, alla quale si deve la maggior parte dell’opera, mentre Baby Dee collabora accompagnandola alle tastiere.

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