Mum
(Copyright © 1999 Piero Scaruffi | Legal restrictions - Termini d'uso )

Yesterday Was Dramatic Today Is Ok (2000), 7/10
Finally We Are No One (2002), 7/10
Summer Make Good (2004) , 5/10
Go Go Smear The Poison Ivy (2007), 5/10
Sing Along To Songs You Don't Know (2009), 4.5/10
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Mum is a band from Iceland (Gunnar Orn Tynes and Orvar Aoreyjarson Smarason, and twin sisters Gyda and Kristin Anna Valtysdottir) that debuted with Yesterday Was Dramatic Today Is Ok (Thule, 2000 - Tugboat, 2001 - Morr Music, 2005), offering a delicate mixture of glitch electronica, chamber instruments (accordion, trumpet, bells, clarinet, violin, piano) and atmospheric vocals. The texture of I'm 9 Today pivots on subdued piano notes, jumping electronic glitches and manipulated vocals and is carried to an unlikely climax by loud accordion drones. The ultimate minimalist piece is Ballad Of The Broken Strings, which basically consists in a wavering accordion tune buried into barely audible static noise. Smell Memory is nine minutes of creative percussive sounds, from the distorted polyrhythm that opens it to the videogames and slot machines that breathe life into it, to the hip-hop and metallic clangors that close it. The eight-minute Sunday Night Just Keeps On Rolling is another variation on the concept of composing music out of percussive sounds, made more disorienting by contrasting it with ominous drones. The seven-minute Asleep On A Train takes the same idea but layers it vertically, with an unstable syncopated beat scoured by accordion and vocal samples.
Mum's music rarely aims for pathos. The central section of There Is A Small Number of Things includes a tender carillon-like piano loop, and the first half of the nine-minute Awake On A Train is a folkish melody (with harpsichord-like counterpoint) that transforms into a romantic horn serenade, but these are brief respites from the prevailing inchoate anarchy.
The Ballad Of The Broken Birdie Records is the only proper song, a distorted childish voice intoning a simple singalong over a confused rhythmic carpet. But this is a wild exception to the rule: Mum does rarely uses "rhythm" in a regular way. Their structures float apparently without a center of mass both because they have no (melodic) boundaries and because they lack the traditional rhythmic support.

Mum Remixed (Thule) and Please Smile My Noise Bleed (Morr) are (terrible) remix albums.

Their second album, the double 10" Finally We Are No One (Fat Cat, 2002), was less uncompromising in the way it shunned traditional musical formats. The attention to texture served to build cohesive compositions, as opposed to merely exploring moods. The female vocalist whispers in a childish tone the lullaby Green Grass Of Tunnel Video against relatively stable arrangements and bouncy rhythm. We Have a Map of the Piano is just about the opposite: a charming instrumental that uses the voice as one of the many instrumental attractions. And Don't Be Afraid You Have Just Got Your Eyes is a purely instrumental vignette a` la Brian Eno that shares none of the inchoate quality of the first abum's instrumentals.
The nine-minute K-Half Noise and I Can't Feel My Hand Any More juxtapose neoclassical melody and creative post-techno beats.
The female vocalist returns to close the album (in an even more languid tone) with the twelve-minute The Land Between Solar Systems, dotted with mellower beats and dreamy instruments.
The first album was basically the orchestra fine-tuning the instruments. The second album was the real symphony. The first album was a brainy disquisition. The second one was the object of that disquisition.

Summer Make Good (Fat Cat, 2004) turned towards more traditional songwriting and arranging, but, alas, shiftinf the center of mass from the electornic keyboards to Valtydottir's petulant vocals did little to enhance the appeal of the songs. The instrumental passages that are supposed to provide the structural support of Weeping Rock Rock, The Ghosts You Draw On My Back, Oh How the Boat Drifts, Will the Summer Make Good for All of Our Sins sound meek and amateurish, despite the sparkling production. The album as a whole comes through as monotonous, sleepy and, for a band trying to sound poppy, rather unmelodic. The surreal clockworks of the previous albums have metamorphed into shopworn toys. The process is still prevalent over the structure in Nightly Cares, Sing Me Out the Window and Island of Children's Children. Maybe this should have been a three-song EP.

The band did sound poppy on Go Go Smear The Poison Ivy (Fat Cat, 2007), another stage in Mum's transition towards the traditional song format. If the overwrought Blessed Brambles worked as a liaison with the past, the present was the electroacoustic pop muzak of Dancing Behind My Eyeballs and They Made Frogs Smoke 'Til They Exploded.

Sing Along To Songs You Don't Know (Euphone, 2009) was even less electronic, with cellist Hildur Gudnadottir leading the chamber arrangements.

(Translation by/ Tradotto da Antonio Buono)

I Mum sono un gruppo islandese (Gunnar Orn Tynes e Orvar Aoreyjarson Smarason, e le sorelle gemelle Gyda e Kristin Anna Valtysdottir) che debutta con <B>Yesterday Was Dramatic Today Is Ok</B> (Thule, 2000 - Tugboat, 2001 - Morr Music, 2005), una delicata fusione di elettronica glitch, strumenti da camera (fisarmonica, tromba, campanelli, clarinetto, piano, violino) e vocalizzi atmosferici. La trama di <I>I’m 9 Today</I>, si fonda su note smorzate di piano, disturbini elettronici, voci alterate ed è portata a un climax improbabile da forti droni di fisarmonica. La piece minimalista definitiva è <I>The Ballad Of The Broken Strings</I>, che consiste in sostanza di un motivo oscillante ancora di fisarmonica sepolto in un rumore fisso, a malapena udibile. <I>Smell Memory</I> sono nove minuti di creativi suoni percussivi, dal poliritmo deforme che la apre alle scosse da slot machines che le restituisce vita, fino ai clangori hip hop e metallici che la chiudono. <I>Sunday Night Just Keeps On Rolling</I> è un’altra variazione sul concetto di comporre musica attraverso soli suoni percussivi, resa un pò più disorientante contrapponendogli droni minacciosi. <I>Asleep On A Train</I> prende la stessa idea, ma stratificandola verticalmente, con un mutevole battito sincopato sfregato da fisarmonica e campionamenti vocali.

La musica dei Mum raramente mira al pathos. La sezione centrale di <I>There Is A Small Number Of Things</I>  include un tenero loop di piano che sembra un carillon, e la prima metà di <I>Awake On A Train</I> è una melodia folk (con un contrappunto che suona come un arpicordo) che si trasforma in una romantica serenata di corni, ma queste sono brevi pause dalla prevalente rudimentale anarchia.  

<I>The Ballad Of The Broken Birdie Records</I> è l’unica canzone vera e propria, una distorta voce infantile che intona una semplice cantilena su un confuso manto ritmico. Ma è ancora una violenta eccezione alla regola: i Mum quasi mai usano il “ritmo” in modo ordinario. Le loro strutture scorrono senza centro di massa sia perché non hanno confini (melodici) sia perché mancano del tradizionale supporto ritmico.  

 

<B>Mum Remixed</B> (Thule) e <B>Please Smile My Noise Bleed</B> (Morr) sono (terribili) album di remix.

 

Il loro secondo album <B>Finally We Are No One</B> (Fat Cat, 2002), è meno intransigente nel modo in cui elude i formati musicali convenzionali. L’attenzione alla “texture” è servita a costruire composizioni coesive, rispetto alla semplice esplorazione di umori. La cantante sussurra in tono fanciullesco la ninnananna <I>Green Grass Of Tunnel Video</I> contro arrangiamenti relativamente lineari e un ritmo saltellante. <I>We Have A Map Of The Piano</I> è quasi l’esatto contrario: un’affascinante composizione che usa la voce come una delle tante attrazioni strumentali. E <I>Don’t Be Afraid You Have Just Got Your Eyes Closed</I> è una vignetta puramente strumentale à la <A HREF= http://www.scaruffi.com/vol3/eno.html >Brian Eno</A>, che non ha nulla in comune con la qualità caotica degli strumentali del primo album.

La lunga <I>K-Half Noise</I> (di nove minuti) e <I>I Can’t Feel My Hand Any More It’s Alright Sleep Still</I> giustappongono un’aria neoclassica a fantasiosi battiti post-techno.

La voce femminile ritorna per chiudere l’album (in accenti ancora più languidi) con la sterminata <I>The Land Between Solar Systems</I> (dodici minuti), puntata di palpiti più morbidi e un accompagnamento sognante.

Il primo album era un’intelligente disquisizione. Il secondo è l’oggetto di quella disquisizione.

 

<B>Summer Make Good</B> (Fat Cat, 2004) devia verso un canzoniere più tradizionale ma, purtroppo, spostando il centro di massa dalle tastiere elettroniche alla voce petulante di Valtydottir fa poco per intensificare il fascino dei brani. I passaggi strumentali che dovrebbero fornire il sostegno strutturale di <I>Weeping Rock Rock</I>, <I>The Ghosts You Draw On My Back</I>, <I>Oh How the Boat Drifts</I>, <I>Will the Summer Make Good for All of Our Sins</I> sono umili e amatoriali, nonostante la sfavillante produzione. L’album nell’insieme risulta monotono, sonnolento e, per una band che cerca di suonare pop, tutt’altro che melodioso. Le surreali molle ad orologeria dei primi due album si sono tramutati in giocattolini dell’usato. Il processo è ancora prevalente sulle strutture in <I>Nightly Cares</I>, <I>Sing Me Out the Window</I>  e <I>Island of Children's Children</I>. L’album sarebbe dovuto uscire come Ep di tre canzoni.

 

I Mum suonano ancora più pop su <B>Go Go Smear The Poison Ivy</B> (Fat Cat, 2007), un altro stadio nella transizione del gruppo verso il formato canzone tradizionale. Se la raffinata <I>Blessed Brambles</I> cerca di stabilire un legame col passato, il presente è la muzak pop elettroacustica di <I>They Made Frogs Smoke ‘Til They Exploded</I>  e <I>Dancing Behind My Eyeballs</I>.

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