Wendy Carlos
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Switched On Bach (CBS, 1968) *
The Well-Tempered Synthesizer (Columbia, 1970) *
Switched On Bach II (CBS, 1971) *
A Clockwork Orange (CBS, 1971 - Eastside, 1999) *
Sonic Seasonings (Columbia, 1972 - East Side, 1999), 7/10
By Request (CBS, 1972) *
The Shining (Warner Bros, 1980) *
Switched on Brandenburgs (Columbia, 1981) *
Tron (CBS, 1982) *
Digital Moonscapes (Columbia, 1984), 6.5/10
Beauty In The Beast (Audion, 1986) *
Switched on Brandenburgs II (Columbia, 1987) *
Secrets Of Synthesis (Columbia, 1987) *
  • Tales Of Heaven And Hell (East Side, 1998) **
  • Swithed on Bached (East Side, 1999) *
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    (Translated from the Italian by Logan Young)

    Wendy Carlos (born "Walter" in 1939) was a child prodigy. At just ten years old, she composed a trio for clarinet, accordion and piano. By 14, she had built a small computer of her own. A model student at Brown University - and later at the Columbia-Princeton Electronic Music Center - in 1966, she had the good fortune to work with Robert Moog on the construction of the first commercial synthesizer.

    Meanwhile, Carlos continued her career as a composer of avant garde works: Dialogues (1963), Variations for flute and electronics (1964), Episodes for piano and tape (`64), Pomposities for narrator and tape (1965). She even wrote an opera, 1965's Noah. In 1968, though, she came up with the idea to use the synthesizer to electronically mimic famous pieces of classical music.

    Armed with one of Moog's bulky instruments (the mini-Moog was primarily the domain of rock musicians), with the help of musicologist/producers Benjamin Folkman and Rachel Elkind, Carlos released a pair of discs full of faithful transcriptions of Bach and Beethoven. It was an (unexpected) victory. Switched-On Bach (CBS, 1968) remained on the Billboard charts for more than three hundred weeks. It was soon followed by The Well-Tempered Synthesizer (Columbia, 1970), Switched-On Bach II (CBS, 1971), and the famous Beethoven's Ninth theme from her soundtrack to A Clockwork Orange (CBS, 1971; East Side Digital, 1999).

    The merit of these records was not only that they popularized the sound of the synthesizer itself, but they also helped to demystify it -- to illustrate how the instrument could be used by everyone.

    In 1971, Carlos was back to "serious" work with the epic Timesteps. The following year she wrote, performed and recorded her greatest work. An psychoacoustic essay on using a computer and natural sounds - and eventually overlaying more than 48 tracks - the four parts of Sonic Seasonings (Columbia, 1972; East Side, 1999) are dedicated to a single season. Each suite is an example of the long, pre-ambient music of its time, perhaps approaching a type of cosmic music even. In fact, the music here is left floating, with minor variations only in the electronic stirs and, occasionally, the natural sounds themselves. They wear off slowly, as if nothing ever happened, but still leaving the impression that everything has indeed happened. The effect is hypnotic and spooky.

    Carlos is masterful in building the collage of "Winter." With its clinking charms, the gusts of wind howl almost elegantly against the sluggish, serpentine electronics. A much more tense atmosphere reigns in "Summer." The crazy electronic rumbles flake and reform, grow then disappear, providing a foretaste of what will be the cosmic music once introduced to the sequencer.

    The other two suites are more in line with the experiments of the time. "Spring" is nearly overwhelmed by the amounts of chirping and rain, while "Fall" has but three leitmotifs: a beginning dissonant sequence, a kind of "symphonic" interlude and the ocean waves that dominate from start to finish.

    Rocco Stilo writes:

    "East Side Digital has recently remastered [Carlos'] legendary Sonic Seasonings...but with a few important updates. The reissue actually consists of two CDs. The first arrives `enhanced' (data and hypertext referring to Wendy's website), and it's not simply another boring reissue. It's more like what we got from the re-release of John Fahey's America. The second CD contains additional tracks, all striking and remarkable, from the original Sonic Seasonings LP. Given the poor reproduction quality that Carlos' first recordings suffered, it leads me to wonder if some `sonic seasonings' weren't added here themselves, as the contrast in quality doesn't even sound like Carlos at times. Added to the second CD, and following the tracks already known, are: 1.) a studio outtake 2.) an over five-minute `rough draft' that was part of the initial `Winter' track. Quite realistic, it's easy to imagine yourself warm on a winter evening, while a blizzard rages outside. You're rocking to sleep in a chair, the fire crackling, when suddenly the door creaks and in wanders a cat...However, there is also a certain tension between the sound of music and the noise of `natural' sounds. "It's a sin only when done again," or so says the disc's accompanying liners. To wit, this one deserves a better fate. Also included is work entitled Land Of The Midnight Sun. It, too, consists of two parts, each of which is `missing' about 20 seconds here. The two sections themselves are called "Aurora Borealis" and "Midnight Sun." The first accentuates the anticipation of certain atmospheric musics, but with an impression all its own -- as if offering a sense of continuous light not always found in arctic regions. The second recalls a happier-sounding sun. At first, there's an underlying darkness that threatens to lingers, but it eventually melts away -- as if to emphasize the wonder of those who witness this unusual spectacle. In conclusion, this attractive reissue is a greatly enriched product of a hard-to-find record and is worthy of adding to your collection." Back in the `60s, "Walter" changed his name to Wendy and underwent sex-reassignment surgery, which she then talked at great length about to Playboy in 1979 (replete with photographs of her "before" and "after" transformation). She has continued to collaborate with inventors of various electronic instruments.

    Natural sounds are the absolute protagonists on Digital Moonscapes (Columbia, 1984), which followed other minor Carlos works such as The Shining (Warner Bros, 1980) and Switched-On Brandenburgs (Columbia, 1981). For the soundtrack to Tron (CBS, 1982) Carlos also used a symphony orchestra. And Beauty In The Beast (Audion, 1986) is a journey through the cultures of the Third World. Meanwhile, Secrets Of Synthesis (Columbia, 1987) is a kind of treatise on electronic keyboards.

    Tales Of Heaven And Hell (East Side, 1998) and Switched Bach-ed (East Side, 1999) are records that continue her study of orchestral timbres. Finally, Switched-On (East Side, 1999) is a four-CD anthology box set. The unreleased soundtrack for Stanley Kubrick's The Shining and some of her other film music finally surfaced on Rediscovering Lost Scores - Vol. I (East Side, 2006).

    If most of her records are worth little artistically, and seem more and more like archaeological curiosities, Wendy Carlos remains one of the most important precursors of the electronic age.

    Swithed on (East Side Digital, 1999) is a 4-CD boxset anthology.

    The unreleased soundtrack for Stanley Kubrick's The Shining and some other film music finally surfaced on Rediscovering Lost Scores Vol 1 (East Side Digital, 2006).

    Wendy Carlos (nata nel 1939 come Walter Carlos), bambino prodigio che a dieci anni aveva già composto un "trio per clarinetto, fisarmonica e pianoforte" e a quattordici si costruì un piccolo computer, studente modello alla Brown University e poi al Columbia-Princeton Electronic Music Center, ebbe la fortuna di lavorare con Robert Moog nel 1966 alla costruzione del primo sintetizzatore.

    Nel frattempo Carlos aveva continuato la sua carriera di compositore d'avanguardia (Dialogues nel 1963, Variations For Flute And Electronic Sounds nel 1964, Episodes For Piano And Tape nel 1964, Pomposities For Narrator And Tape nel 1965 e l'opera Noah), ma nel 1968 ebbe l'idea di usare il sintetizzatore per imitare elettronicamente brani celebri della musica classica.

    Si armò pertanto dell'ultimo grido in fatto di strumentazione (il Moog vero e proprio, non il mini-Moog che stavano adottando diversi complessi di musica rock) e, con l'aiuto del musicologo Benjamin Folkman e del produttore Rachel Ellkind, pubblicò un paio di dischi con fedeli trascrizioni di Bach e Beethoven. Fu un (inaspettato) trionfo: Switched On Bach (CBS, 1968) rimase nelle classifiche di Billboard per più di trecento settimane, e venne seguito da The Well-Tempered Synthesizer (Columbia, 1970) e Switched On Bach II (CBS, 1971), e dalla colonna sonora di A Clockwork Orange (CBS, 1971 - East Side Digital, 1999), con un celebre tema dalla nona di Beethoven (ma anche Timesteps).

    Il merito di quei dischi fu soltanto quello di rendere popolare il suono del sintetizzatore, di demistificarlo, di farne uno strumento alla portata di tutti.

    Nel 1971 Carlos era tornato alla composizione "seria" con la lunga Timesteps, e l'anno seguente scrisse, eseguì e registrò la sua opera maggiore, un saggio di psico-acustica realizzato usando il computer e i suoni naturali, e arrivando a sovrapporre fino a 48 tracce: le quattro parti di Sonic Seasonings (Columbia, 1972 - East Side, 1999), ciascuna dedicata a una stagione. Ciascuna delle lunghe suite è un esempio ante-litteram di musica ambientale e forse anche di musica cosmica. La musica viene infatti lasciata fluttuare con minime variazioni, mescolando all'elettronica di quando in quando un suono naturale (alterato ad hoc). Ciascuna svanisce lentamente, senza che sia successo nulla, ma lasciando l'impressione che sia successo di tutto.

    L'effetto è ipnotico e spettrale. Carlos è magistrale nel costruire il collage di Winter, con le sue folate di vento, il suo tintinnio di ciondoli e i suoi ululati elegantemente amalgamati al serpente torpido dell'elettronica. Un'atmosfera molto più tesa regna in Summer, con i sibili elettronici che impazzano, si sfaldano, si ricompongono, crescono e scompaiono, fornendo un'anticipazione di ciò che sarà la musica cosmica, una volta introdotti i sequencer.
    Le altre due suite sono più in linea con gli esperimenti del tempo. Spring è quasi oppressa dalla quantità di cinguettii e pioggia. Fall è composta da tre leitmotiv: la sequenza dissonante dell'inizio, i cavalloni dell'oceano che dominano dall'inizio alla fine, e un intermezzo "sinfonico".

    Scrive Rocco Stilo:

    La East Side Digital ha di recente rimasterizzato il suo «leggendario» SONIC SEASONINGS, ma… con importanti novità. La riedizione, infatti, che si compone di due CD, il primo dei quali per giunta «enhanced» (con dati ipertestuali al suo interno, che rinviano al sito web di Carlos), non è una semplice riedizione, ma, analogamente a quanto ti segnalai per John Fahey in merito ad AMERICA, contiene nel secondo CD ulteriori tracce, sorprendentemente tutte notevolissime, risalenti ai tempi stessi di SONIC SEASONINGS quando uscì su LP; e questo, vista la scadente successiva produzione di Carlos, induce quasi quasi a chiedersi se SONIC SEASONINGS e il materiale ora aggiunto siano davvero opera sua, tanto saliente è il contrasto con il livello qualitativo dei suoi altri dischi. Comunque sia, le novità ripescate sul secondo CD, che seguono le tracce già note, sono: 1) Out-Take 2: un ripescaggio di oltre 5 minuti che consta di un «abbozzo» che doveva far parte del progetto iniziale della traccia sull’«INVERNO». Molto realistico: immagina di startene al calduccio nella tua stanzetta in una serata invernale mentre fuori impazza una bufera di neve, e tu ti dondoli su una sedia nel dormiveglia; il focolare crepita, la porta cigola ed entra un gatto... C’è ugualmente una certa tensione musicale, musica fatta con suoni e rumori «naturali». Peccato sia solo un appunto non più ripreso, come dicono le note che accompagnano il disco: il brano meritava una sorte migliore. 2) Un’opera intitolata LAND OF THE MIDNIGH SUN, che consta di due pezzi, ciascuno dei quali «manca» i 20 minuti per una manciata di secondi. I due pezzi sono Aurora Borealis e Midnight Sun. Il primo brano accentua la «presenza» musicale anticipando certe atmosfere braheniane, ma con un’impronta tutta sua, cercando di mantenere un’atmosfera forse destinata a dare il senso della presenza continua della luce nelle regioni artiche. Il secondo rievoca con una sonorità più felice il sole di mezzanotte, sostenendo una tensione che indugia in una cupa atmosfera prima di sciogliersi, quasi a sottolineare lo stupore che può cogliere chi contempli uno spettacolo insolito. Concludendo, questa riedizione così notevolmente arricchita di un prodotto ormai difficile da trovare su vinile appare particolarmente appetibile, ed è meritevole di un’adeguata segnalazione e di un aggiornamento del database discografico.

    I suoni naturali sono i protagonisti assoluti di Digital Moonscapes (Columbia, 1984), che faceva seguito ad altre opere minori come The Shining (Warner Bros, 1980) e Switched on Brandenburgs (Columbia, 1981).

    In seguito Carlos (che aveva cambiato nome in Wendy negli anni '60 ed era diventata donna per via di un'operazione chirurgica, della quale diede ampio reportage a "Playboy" nel 1979, con fotografie di "prima" e "dopo") ha continuato a collaborare con gli inventori di strumenti elettronici.

    Per la colonna sonora di Tron (CBS, 1982) Carlos ha usato anche un'orchestra sinfonica. Beauty In The Beast (Audion, 1986) è un viaggio attraverso le culture del Terzo Mondo. Secrets Of Synthesis (Columbia, 1987) è una specie di trattato sulle tastiere elettroniche.

    Se artisticamente i suoi dischi valgono molto poco, e sembrano sempre più delle curiosità archeologiche, Carlos rimane uno dei più importanti precursori della new age elettronica.

    Tales Of Heaven And Hell (East Side, 1998) e Swithed on Bached (East Side, 1999) sono composizioni che continuano lo studio sui timbri orchestrali.

    Swithed on (East Side Digital, 1999) e` un'antologia.

    La soundtrack inedita per il film di Stanley Kubrick The Shining e altro materiale venne raccolto su Rediscovering Lost Scores Vol 1 (East Side Digital, 2006).

    What is unique about this music database