Syd Barrett

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Madcap Laughs , 7.5/10
Barrett , 8.5/10

One of the most luminous and idiosyncratic minds in the history of rock music, and one of its most durable myths, Syd Barrett was the eccentric and idealistic soul of early Pink Floyd. After leaving the band, he recorded two masterpieces of psychedelic folk music, Madcap Laughs (1970) and the even better Barrett (1970). Barrett's ballads are inspired by (and sung in the tone of) fairy tales and nursery rhymes, but betray paranoia and loneliness. His voice is nonchalant to the extent that it is pointless to fight the agony. His mind broadcasts visions of another world, and it almost sounds like Alice In Wonderland reporting from the underworld, but this is Alice after realizing that she can't go back anymore, Alice paralyzed by fear and anguish. Musically, Barrett, blessed with the gift of spontaneity, has a simple way to organize a broad palette, that runs the gamut from spiritual (Baby Lemonade) to ragtime (Gigolo Aunt) from blues (Rats) to circus music and the music-hall. His most perfect melody, Love Song, and the definitive anthem of his naive melancholy madness, Waving My Arms In The Air soar over the Dali-esque landscape. Because they defined, once and for all, the relationship between the "eccentric" and the "private" in music (in a manner similar to surrealism and psychoanalysis), those two albums would exert an unparalleled influence on subsequent generations of singer-songwriters. Barrett, whose mental health was rapidly deteriorating, would never record again. He died in 2006.
Translated from my old Italian text by DommeDamian.

One of the most superb figures and brilliant minds in the history of rock music, and one of the greatest psychedelic myths, Roger "Syd" Barrett was the eccentric and idealistic soul of Pink Floyd . Unfortunately his personality as a dreamer led him to make use (and abuse) of drugs to the point of no longer being useful to the group he had contributed to creating. Unfortunately (with or without those drugs) mental health will completely abandon him and force him to one of the most sensational and painful retreats ever. Despite the absence from the scenes, his two discs will exert a colossal influence on future generations of singer-songwriters, defining once and for all the true relationship between the "eccentric" and the "private" in music.

Born in Cambridge in 1946, where he studied painting together with Gilmour, Syd Barrett was the eccentric and junkie of Pink Floyd. It had been reduced to a state of permanent semi-catalepsy since the end of 1967, and would never recover. If at the beginning his personality had been a driving force within the group, after the first album the unruliness gradually marginalized him from the recording studios, until Gilmour was called to replace him. Barrett left and recorded his first solo in solitude, Madcap Laughs (Harvest, 1970), published in January 1970. However, good relationships existed between the Pink Floyd and Barrett, so much so that Gilmour himself helped him to record the his second solo, simply titled Barrett (Harvest, 1970), playing a bit of everything, from drums to organ and on that same record Wright gave some of his most poetic tests to "humble" keyboards. After recording these two records, Barrett spent a period in a psychiatric hospital, coming out on an uncertain date to lead an even more uncertain life.

Those two records on his own paint him paranoid and poetic. They are collections of psychedelic songs apparently much simpler than those of Pink Floyd, surreal tales crossed by an oblique melancholy that rely on very elementary harmonic constructs.

The Madcap's skinny folk thrive on this anemic mood. Starting from Terrapin the ballads drag themselves without nerve into sleepy blues, sung in an almost hypnotic state. More sinister and threatening are the songs wrapped in hard and distorted electric guitar riffs, and often perturbed by surreal keyboards, such as No Good Trying, oriental, and No Man's Land, a pounding and martial nightmare.
Her imaginative taste for vaudeville colors gems like the dissonant and estranged ragtime of Love You and the danceable piper of Here I Go. In Dark Globe, ramshackle but passionate starling folk for singing and guitar only, and in the even more solitary folk of the absurd that haunts the second facade (the emphatic and childish blues of Octopus and the other spirited delusions that follow him sinking deeper and deeper into a paranoid void) Barrett, abandoned by everyone, plays with the only force of despair in a deserted studio, which already looks like a madhouse cell. These pseudo-songs are skeletal carrions of sensations, soft flashes of a congested mind, slowed down dramatically, stripped, torn by lipemaniac spasms.
Late Night should be the epic ending, but instead takes place in a quiet whisper, lulled by waves of Hawaiian steel.

Everywhere Barrett disseminates catchy melodies and sings them suspended in a limbo that is a hybrid of lysergic "high", transcendent prayer and hallucinated dream, with a very subtle vein of sarcasm. By mocking the musical genres according to a practice that hangs more on the side of the Holy Modal Rounders than on that of psychedelia, Barrett creates a new genre of psychedelic folk-blues, which owes a lot to the merry-go-rounds and the tongue twisters of childhood.

On the second disc Barrett, although starting from the same premises, is much more musical, above all thanks to the atmospheric organ of Wright. The medium tone of the work is well represented by the pale indolent decadence of Baby Lemonade (a spiritual composition with a village band rhythm) and Gigolo Aunt (with traces of ragtime and nursery rhymes for children), Dominoes or the slow schizoid blues by Maisie.
At the same time, the dark occult dances of the swamp blues acquire greater importance, as in Rats' voodoo tribalism , while the passion for the Dadaist vaudeville, which can only let off steam in Effervescing Elephant, is extinguished . The melancholy refrain dominates the album, from Wined And Dined to the sweetest Love Song, perhaps the most perfect melody of his career, wrapped in epic organ spirals and with a pressing piano counterpoint.
But the infinite innocent madness of Waving My Arms In The Air, chasing lysergic kites and fairy ghosts, is feared to have been his extreme will.
The harmonies are entrusted to guitar riffs and the sentimental accompaniment of the organ (dubbed sometimes by the harmonium), the rhythm is clear and elementary, the melody is immediate and fairytale, the song is a little distracted but tenderly emotional, more as an inoffensive psychopath but as a romantic songwriter. Even the few short improvised instrumental sequences, while containing several harmonic discontinuities, are docile and meek in the ear, never bristly or brainy.

After several years of hospitalization and house confinement (entrusted to the care of the mother), in 1975 Barrett will appear for a moment, fat and bald, in the recording studio of Pink Floyd and in 1982 he will release his first (and last) interview after twelve years.

Opel (Capitol, 1989) contains some precious unpublished works. Wouldn't You Miss Me (Harvest, 2001) collects material from all three albums. Crazy Diamond (EMI, 1994) is a three CD boxset that contains all the material recorded by Barrett (the two official discs and Opel ).

Barrett died of pancreatic cancer in 2006, aged 60.

Una delle menti piu` fulgide e geniali della storia della musica rock, e uno dei suoi miti piu` grandi, Roger "Syd" Barrett fu l'anima eccentrica e idealista dei Pink Floyd. Purtroppo la sua personalita` di sognatore lo porto` a far uso (e abuso) di stupefacenti al punto da non essere piu` utile al gruppo che aveva contribuito a creare. Purtroppo (causa o meno quelle droghe) la salute mentale lo abbandonera` del tutto e lo costringera` a uno dei ritiri piu` clamorosi e dolorosi di sempre. Nonostante l'assenza dalle scene, i suoi due dischi eserciteranno un'influenza colossale sulle generazioni future di singer-songwriter, definendo una volta per tutte la relazione fra l'"eccentrico" e il "privato" in musica.

Nato a Cambridge nel 1946, dove studio` pittura insieme con Gilmour, Syd Barrett era l'eccentrico e il drogato dei Pink Floyd. Era ridotto in uno stato di semi-catalessi permanente fin dalla fine del 1967, e non si sarebbe ripreso mai piu`. Se all'inizio la sua personalita` era stata trainante all'interno del gruppo, dopo il primo album la sregolatezza lo emargino` progressivamente dagli studi di registrazione, finche' Gilmour venne chiamato a sostituirlo. Barrett se ne ando` e registro` in solitudine il suo primo solo, Madcap Laughs (Harvest, 1970), pubblicato nel gennaio 1970. Fra i Pink Floyd e Barrett correvano comunque ottimi rapporti, tanto che lo stesso Gilmour lo aiuto` ad incidere il suo secondo solo, intitolato semplicemente Barrett (Harvest, 1970), suonando un po' di tutto, dalla batteria all'organo e in quello stesso disco Wright diede alcune delle sue piu` poetiche prove alle tastiere "umili". Dopo aver inciso questi due dischi, Barrett trascorse un periodo in ospedale psichiatrico, uscendone in data incerta per condurre vita ancor piu` incerta.

Quei due dischi in proprio lo dipingono paranoico e poeta. Sono raccolte di canzoni psichedeliche apparentemente molto piu` semplici di quelle dei Pink Floyd, fiabe surreali percorse da una malinconia obliqua che si appoggiano a costrutti armonici molto elementari.

Il folk scarno di Madcap vive di questo umore anemico. A partire da Terrapin le ballate si trascinano senza nerbo in blues sonnecchianti, cantati in uno stato quasi ipnotico. Piu' sinistre e minacciose sono le canzoni avvolte in riff duri e distorti di chitarra elettrica, e spesso perturbate da tastiere surreali, come No Good Trying, orientaleggiante, e No Man's Land, incubo martellante e marziale.
Il suo fantasioso gusto per il vaudeville colora gemme come il ragtime dissonante e straniato di Love You e il ballabile da piper di Here I Go. In Dark Globe, sgangherata ma appassionata stornellata folk per soli canto e chitarra, e nell'ancor piu` solitario folk dell'assurdo che infesta la seconda facciata (il blues enfatico e bambinesco di Octopus e gli altri spiritati deliri che lo seguono sprofondando sempre piu` in un vuoto paranoico) Barrett, abbandonato da tutti, suona con la sola forza della disperazione in uno studio deserto, che sembra gia` una cella di manicomio. Queste pseudo-canzoni sono carogne scheletriche di sensazioni, tenui bagliori di una mente congestionata, rallentate a dismisura, scarnificate, squarciate da spasimi lipemaniaci.
Late Night dovrebbe essere il finale epico, ma si consuma invece in un bisbiglio dimesso, cullato da ondate di steel hawaiane.

Ovunque Barrett dissemina melodie orecchiabili e le canta sospeso in un limbo che e` un ibrido di "sballo" lisergico, preghiera trascendente e onirismo allucinato, con una sottilissima vena di sarcasmo. Dileggiando i generi musicali secondo una prassi che pende piu` dalla parte degli Holy Modal Rounders che da quella della psichedelia, Barrett crea un nuovo genere di folk-blues psichedelico, che deve molto ai girotondo e agli scioglilingua dell'infanzia.

Sul secondo disco Barrett, pur partendo dalle stesse premesse, e` molto piu` musicale, soprattutto grazie all'organo atmosferico di Wright. Il tono medio dell' opera e` ben rappresentato dalla decadenza pallida indolente di Baby Lemonade (uno spiritual a tempo di banda paesana) e di Gigolo Aunt (con tracce di ragtime e filastrocche per l'infanzia), di Dominoes o del lento blues schizoide di Maisie.
Al tempo stesso acquistano maggiore rilevanza le tenebrose danze occulte dei blues di palude, come nel tribalismo voodoo di Rats, mentre si spegne la passione per il vaudeville dadaista, che puo` sfogarsi soltanto in Effervescing Elephant. Il ritornello malinconico domina il disco, da Wined And Dined alla dolcissima Love Song, forse la melodia piu` perfetta della sua carriera, avvolta in spirali epiche di organo e con contrappunto incalzante di pianola.
Ma la infinita pazzia innocente di Waving My Arms In The Air, a inseguir aquiloni lisergici e fantasmi di fate, si teme sia stata anche la sua estrema volonta'.
Le armonie sono affidate ai riff chitarristici e all'accompagnamento sentimentale dell'organo (doppiato qualche volta dall'harmonium), il ritmo e` chiaro ed elementare, la melodia immediata e fiabesca, il canto un po' svagato ma teneramente emotivo, piu` da psicopatico inoffensivo pero` che da cantautore romantico. Anche le poche brevi sequenze strumentali improvvisate, pur contenendo diverse discontinuita` armoniche, si presentano all'orecchio docili e mansuete, mai ispide o cervellotiche.

Dopo diversi anni di ricovero ospedaliero e di reclusione casalinga (affidato alle cure della madre), nel 1977 Barrett comparira` per un attimo, grasso e calvo, nello studio di registrazione dei Pink Floyd e nel 1982 rilascera` la sua prima intervista dopo dodici anni.

Opel (Capitol, 1989) contiene alcuni preziosi inediti. Wouldn't You Miss Me (Harvest, 2001) raccoglie materiale di tutti e tre gli album. Crazy Diamond (EMI, 1994) e` un boxset di tre CD che contiene tutto il materiale registrato da Barrett (i due dischi ufficiali e Opel).

Barrett e` morto nel 2006.

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