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Hubba (1987), 7/10
Submarine (1988), 7/10
It Thing: The Ode (1992) , 7/10

The Catheads, a supergroup of sort, featuring vocalist Mark Zanandrea, former Ophelias guitarist Sam Babbitt, former X-Tal bassist Alan Alan Korn and Donner Party's drummer Melanie Clarin, harked back to the angelic quirkiness of the hippies. Hubba (1987) was a gentle infusion of country, blues and folk, while Submarine (1988) experimented with neoclassical arrangements and hard-rock guitars. Zanandrea and Clarin's It Thing was the ideal continuation of the Catheads: The Ode (1992) relished in the juxtaposition of pop and rock, of tradition and new wave, of ethereal and aggressive.
(Translation by Sarah Miller)

Guitarist Mark Zanandrea formed the Catheads in 1985 in San Francisco with lead guitarist Sam Babbitt (of the Ophelias), bassist Alan Korn (of X-Tal) and drummer Melanie Clarin (of the Donner Party). The traditional rock base of their early efforts belies the band's overriding sense of ironic inspired lunacy (whether in the demented blues of I Would Kill for Suzy or the grotesque pow-wow of Golden Gate Park).

Hubba (Restless, 1987) has a more mature, "serious" sound, while Zanandrea's crazed hippie sensibility continues to inject novelty into even the barroom with Power Love and Pizza, a tune worthy of Wreckless Eric. The band adopts the sweeping language of Television here, which Zanandrea marries with the garage rock of the Pretenders in Hanging Around and Korn combines with the rock and roll of X in Victim. In a more primitive vein, Babbitt offers the delta blues tune Need to Know, and Korn hams it up in the drunken country number Saved by the Bottle. Here and there, we hear strains of the Jefferson Airplane or the Grateful Dead, but ultimately the musical hodgepodge draws from all the rock influences of the last twenty years, from the rabid folk rock of New White Wings to the tender and ethereal Lullaby, sung by Clarin. The group contains four very distinct personalities that somehow manage to come together as a whole incorporating Korn's rock, Babbitt's folk, Zanandrea's blues and Clarin's pop.

Their next album, Submarine (Restless, 1988), maintains the earlier upbeat, trad sound while expanding the variety and maturity of their diverse styles. Zanandrea vents his lust to a hard-rock hook in the ultra-blues Little Less of Me and again, to frantic train-track tempo, in Hallelujah Dance (taking I Would Kill For Suzy to the max); then in Sister Tabitha he uses string section and harpsichord for a classical arrangement that breaks new ground yet could have been a Paisley Underground masterpiece. Babbitt gives a nod to Dylan in Grass, but Korn has the lion's share of material here, with a series of folk-rock refrains in heavy, noisy arrangements. Clarin sings the best of them, Apologize and Upside Down, but there's also Paradise and Alice on the Radio. And Korn authored the sweet ballad Postcard, covered in acid-rock glitter, as well as the hard-rock Crash Landing. They all have a pop sound par excellence, that sound somewhere between the bar and the garage.

The following year the Ex Cat Heads, consisting of Babbitt and Korn with a session man, put out Our Frisco (Twitch City, 1989), an album of humble and often acoustic numbers, among them Fog Rolls In; but the keystone of the album, Anti-Song, is again sung by Clarin, who returns just for this song. This time, Korn wedges his pop sound into a corner with a little too much modesty.

The true heirs to the Catheads are the other two members, Zanandrea and Clarin, who nonetheless had to struggle to find a record label. The album The Ode to Billy Joe Bob Dylan Thomas Jefferson Airplane Experience (Baited Breath, 1992) was released under their new name, It Thing. The duo (assisted by a bassist) enjoyed constructing superbly arranged, out-of-fashion pop songs, even though almost all the material was recorded in makeshift, low-tech conditions. The title track is, as the title suggests, a soldierly ode that opens with a military drumbeat, but the tender, naive hippie refrain is married with madrigal-esque vocal harmonies and a sinister, slovenly college-rock progression. This play of contrasts behind the seeming simplicity is probably the key to reading the entire album. In Send, we seem to hear all at once an old-timey jug band, the mannerist pop of Game Theory and the humble rock and roll of the Galaxie 500. Rite Me Rong manages to capture in one snapshot the bass drum of country and western, the hiccups of rockabilly and the crackling guitars of the 1920s.

Even if the high points of this record are the magical folk-rock tunes, the trio knows how to growl too, whether in the ultra-electrified Cupid Is a Sniper, the urgent Lonely Seconds, which recalls the Stones at their most tribal, or the agitated garage rock of Stop Thinking Curt.

In line with the psychedelic singers of the 1960s, the two songwriters indulge in apolitical tones: from the solemn and nervous Neil Young-esque elegy of Hole in the Back of My Head to the quasi-religious Hand Grenade to the lyrical testament of the album, Here Come the Flies, a disturbing metaphor of wartime surrender with a passage from the ethereal to the infernal that suggests Tim Buckley or Bob Dylan run through the mill of grunge rock.

Zanandrea and Clarin are two of the most independent minds of the 1980s. They inherited the hippies' unbridled imagination and propensity to experiment and steeped them in pure pop to create music without trends or boundaries.

Il chitarrista Mark Zanandrea formo` i Catheads nel 1985 a San Francisco insieme all'altro chitarrista Sam Babbitt (ex Ophelias), al bassista Alan Korn (ex X-Tal) e alla batteria Melanie Clarin (anche nei Donner Party). I loro primi brani si ispirano alla tradizione ma con un piglio follemente ironico (un blues demenziale come I Would Kill For Suzy, il grottesco pow-wow di Golden Gate Park).

Hubba (Restless, 1987) ha un sound piu` maturo e "serio", anche se la folle sensibilita` hippie di Zanandrea continua a cesellare novelty da birreria come Power Love And Pizza, degna di Wreckless Eric. In generale il gruppo ha adottato la lingua travolgente dei Television, che Zanandrea coniuga con il garage-rock dei Pretenders in Hanging' Around e Korn al rock'n'roll degli X in Victim. Sul fronte piu` primitivo invece Babbitt pennella il blues delle paludi Need To Know e Korn gigioneggia nel country ubriaco di Saved By The Bottle. Qua e la` si odono inflessioni epiche ispirate a Jefferson Airplane e Grateful Dead, ma nella sostanza il mosaico e` frutto di un'assimilazione meditata di tutto il rock degli ultimi vent'anni, dal folkrock rabbioso di New White Wings alla tenera ed eterea Lullaby cantanta da Clarin. In realta` il gruppo vive di quattro personalita` centrifughe che in qualche modo riescono a convivere ed amalgamarsi: quella rock di Korn, quella folk di Babbitt, quella blues di Zanandrea e quella pop di Clarin.

La felice vena tradizionalista e` confermata dal successivo Submarine (Restless, 1988), sul quale la varieta` e la maturita` degli stili e` ulteriormente aumentata. Zanandrea sfoga le sue libidini ultra-blues in Little Less Of Me, con piglio hardrock, e in Hallelujah Dance, a forsennato ritmo "ferroviario" (le ennesime varianti di I Would Kill For Suzy); ma poi inventa anche l'arrangiamento classicheggiante di Sister Tabitha, con clavicembalo e sezione d'archi, che apre nuove frontiere e avrebbe potuto essere un capolavoro del Paisley Underground. Babbitt fa il verso a Dylan in Grass. La parte del leone la fa comunque Korn, con una serie di ritornelli folkrock arrangiati in maniera chiassosa e trascinante: Clarin gli canta i migliori, Apologize e Upside Down, ma ci sono anche Paradise e Alice On The Radio. E Korn e` anche l'autore della dolce ballata Postcard, intrisa di luccichii acidrock, e dell'hardrock Crash Landing. Il loro e` un sound "popolare" per antonomasia, un sound di compromesso fra quello dei bar e quello dei garage.

L'anno dopo gli Ex Cat Heads, ovvero Babbitt e Korn aiutati da session man, pubblicano Our Frisco (Twitch City, 1989), una raccolta di numeri dimessi e spesso acustici, fra cui Fog Rolls In; ma il clou del disco, Anti-Song, e` ancora cantato da Clarin, che ritorna solo per quella canzone. Korn ha soffocato la sua vena pop in un sound da sottoscala, forse davvero troppo modesto.

I veri eredi dei Catheads sono gli altri due, Zanandrea e Clarin, che pero` faticano a trovare una casa discografica. Il loro disco e` The Ode To Billy Joe Bob Dylan Thomas Jefferson Airplane Experience (Baited Breath, 1992) ed esce a nome It Thing. Il duo (coadiuvato da un bassista) si diverte a costruire canzoni pop fuori moda superbamente arrangiate, nonostante quasi tutto il materiale sia stato registrato con mezzi casalinghi. La title-track e`, come dice il titolo, un'ode marziale, che inizia con un rullo militare, ma il suo ritornello tenero/naif da hippie si sposa ad armonie vocali da madrigale rinascimentale e a un andamento grintoso e un po' trasandato come si conviene al moderno college-rock. Questo gioco di contrasti dietro l'apparente semplicita` e` un po' la chiave di lettura dell'intera raccolta. In Send sembra di ascoltare simultaneamente una "jug band" di provincia, il pop manieristico dei Game Theory e il rock and roll dimesso dei Galaxie 500. Rite Me Rong riesce a fondere in un quadretto d'epoca la grancassa del country & western, il singhiozzo del rockabilly e un crepitio di chitarra degli anni '20.
Se i vertici del disco sono queste canzoni di un folkrock magico, il trio ha anche grinta da vendere e lo dimostra nell'elettricissima Cupid Is A Sniper, nell'incalzante Lonely Seconds, che ricorda gli Stones piu` tribali, e nel garage-rock scalmanato di Stop Thinking Curt.

In linea con la tradizione dei cantautori psichedelici degli anni '60, i due autori indulgono in toni apocalittici: dall'elegia solenne e nervosa, alla Neil Young, di Hole In The Back Of My Head, al pathos quasi religioso di Hand Grenade, fino al testamento lirico del disco, Here Come The Flies, una terribile metafora sulla guerra resa con una progressione dall'etereo all'infernale, che fa pensare a un Tim Buckley o un Bob Dylan passati attraverso le catastrofi del "grunge".

Zanandrea e Clarin sono due delle menti piu` indipendenti degli anni '80. Hanno ereditato soprattutto la fantasia sbrigliata degli hippie e la loro propensione per l'esperimento sia pur in chiave "popolare". Da quello spirito sta nascendo una musica senza confini e senza tempo.

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