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Roman Gods (1981), 8/10
Hexbreaker (1983), 7/10
Speed Connection II (1985), 6/10
Spread The Word (1986) , 6/10
Fleshtones Vs Reality (1987), 7/10
>Powerstance, 6/10
>Beautiful Light, 5/10
Laboratory of Sound More Than Skin Deep , 6/10
Hitsburg Revisited , 5/10
Solid Gold Sound , 6/10
Do You Swing? (2003), 5/10
Take A Good Look (Yep Roc, 2008), 5.5/10

The Fleshtones went beyond genre-bending: they turned rockabilly, garage-rock, surf music and horror soundtracks upside down in what was basically an exercise in post-modernist art. Led by keyboardist Peter Zaremba, they injected punk effervescence and irreverence into structures that were meant for pure party time. Their anthemic American Beat (1979) could be the most representative song of the "Sixties revival". Roman Gods (1981), an album that stands as a tribute to the subconscious of an era, coupled the verve of punk-rock with martial and solemn tones in both instrumental tracks and catchy tunes. The music on albums such as Hexbreaker (1983), which played down the rebel attitude in favor of Phil Spector's "wall of sound", and Fleshtones Vs Reality (1987) managed to be both visceral and epigonic, to project both frustation and nostalgy.
(Italian text translated by Paolo De Gregorio)

The Fleshtones are one of the best examples of a band that managed to recycle a sound of the past for a newer generation. They did so by filtering the early rock'n'roll sound from the 50s and 60s through the punk approach of their time; thus forging songs that somehow sounded more current and involving than most of the "new" music of the 80s.

The New York band, led by singer / keyboardist Peter Zaremba, emerged during the "American Graffiti" era – the late 70s to early 80s. Their songs were obviously influenced by rhythm and blues, surf, and rockabilly. The rebellious essence of those genres found an ideal update in the frenzy of punk music even though many musical elements seemed to tie the band to its actual roots: Gordon Spaeth's scratchy saxophone that recalled many old rhythm and blues bands; Zaremba's "acid" organ and blues harmonica; the upbeat rhythm section; Keith Streng's fuzzy guitars and riffs drenched in vibrato; and easy hooks and "hey hey / sha la la"-style harmonies, reminiscent of girl-groups and the soul music from Tamla. It was party music for the tormented punk generation, derived from the stereotypes of the light and mindless party music of the 60s.

Their masterpiece and debut album, "American Beat" (1979), sounds like a sped up aggressive gospel, a sort of extended hymn a la the Animals. "American Beat" is one of the best albums that can be filed under the category "60s revival".

"Roman Gods" (IRS 1981) is another spectacular example in this style: derivative but irresistible, passionate and involving. "Right" (an unstoppable garage-rocker) and "Roman Gods" (an almost epic instrumental) are obvious references to the music of the 60’s. This tribute reaches its zenith with "Let's See the Sun," a memorable reinvention of surf music. Many other tracks sound like eccentric mutations/variations on those same premises from the rockabilly march of "World has Changed" to the Animals-esque hymn "I've Gotta Change My Life." The epic aura and tribal hints of "Shadow Line" that recall the Talking Heads' neurotic rhythms and the silly soul march of "Stop Fooling Around" (so reminiscent of Paul Revere) contribute to make this album one of the masterpieces of the decade, one of those records that managed to renew once more the recurring white re-interpretation of black music - i.e., the real essence of rock and roll. Peter Zaremba, by selectively recovering and dismissing elements of that early sound, found his own original and powerful songwriting style - which can be called rock'n'roll revival only on a superficial level.

The band partially grew out of that high school exuberant approach with "Hexbreaker" (IRS, 1983), a more mature record where the focus seems shifted towards the arrangements, flirting with Phil Spector's "Wall of Sound." Still, the Fleshtones’ trademark mix of aggressive nostalgia ends up producing the best results, with deceptively-simple songs that once again reference the stereotypes of the early rock and folk genres, including Merseybeat and the classic instrumental novelties of the time.

The album is like an out of control party starting with the hooks of "Right Side Good" (with its claps and hysterical falsetto), and proceeding through the passionate rock'n'roll "New Scene", "Deep in My Heart’s" epic surf and "Burning Hell’s" rebellious gospel. The Fleshtones also seem to flirt with soundtracks of those movies and TV series that somehow reincarnated the forbidden myths and dreams of the youth of that generation. The pompous pace of the title-track, the grotesque and macabre boogie of

"Screaming Skull" (with its solemn organ riffs, monstrous sax counterpoints and menacing choir), the idiotic r'n'b instrumental "Legend of a Wheelman," all recreate a sort of psychological trip inside the stream of consciousness of the average adolescent. But their records could be almost seen as essays on semiotics rather than philology. The "signs" analyzed and revitalized here are the guitar fuzzes and reverbs, the vibratos and tremolos, the sax and organ slashes, the clapping, the falsettos and the blues harmonica solos. The amateurish wild attitude of bands like the Animals, Yardbirds, Standells, and Sonics gets dismantled in the Fleshtones' almost baroque formal grid, where the various instruments' tones are the main coordinates. The Fleshtones' repertoire of memorable melodies and rocking party tunes has few equals in the history of rock music.

I Fleshtones sono probabilmente stati il piu` grande gruppo di revival di tutti i tempi. Filtrando il sound degli anni '50 e gli anni '60 attraverso la sensibilita` di un punk irredento come Peter Zaremba, i Fleshtones coniarono un verbo antiquato che sembro` invece piu` attuale e trascinante di quasi tutta la musica nuova degli anni '80. Fatto e` che Zaremba detono` alcuni elementi di quel sound e ne mise a dormire altri, e in tal modo suono` per anni una musica che sembrava revival ma in realta` era una musica d'autore come pochi.

I Fleshtones sono un gruppo di New York che fa perno attorno al cantante e organista Peter Zaremba. Il gruppo venne alla ribalta durante gli anni dell'"American graffiti", del revival degli anni '60. Le loro canzoni e i loro brani strumentali si ispiravano in effetti alla tradizione del rhythm and blues da garage, della musica surf di spiaggia, del rockabilly. Lo spirito ribelle di quel sound era semplicemente aggiornato alla frenesia del punk-rock, ma le sue canzoni facevano leva in maniera quasi filologica sul sassofono graffiante di Gordon Spaeth, memore di tanti gruppi del rhythm and blues, sull'organetto "acido" di Zaremba, sull'armonica blues dello stesso, su una sezione ritmica sempre esuberante, sui fuzztone e vibrati del chitarrista Keith Streng, su ritornelli orecchiabili e coretti "hey hey / sha la la", reminescenti dei girl-group e del soul della Tamla. Era una musica da party per la tormentata era punk, derivata dagli stereotipi della musica da party degli spensierati anni '60.

Il loro capolavoro, American Beat (1979, riarrangiato nel 1984), e` un trascinante gospel corale a ritmo indemoniato, un "inno" come non se ne sentivano dai tempi degli Animals, forse il capolavoro dell'intero Sixties revival.

Se il ballabile alla B52's di Girl From Baltimore (1980) tradiva qualche debito verso la new wave di quegli anni, il surf strumentale di Vindicators (1980) li riportava saldamente negli anni '60.

Roman Gods (IRS, 1981) e` un album spettacolare in quello stile, epigonico ma al tempo stesso irresistibile, passionale e viscerale. Lo scatenato garage-rock di Rights e l' eroico strumentale di Roman Gods sono i tributi piu` diretti alla civilta` degli anni '60, un tributo che culmina con il ritornello surf trascinante di Let's See The Sun, ma molti brani fanno compiere mutazioni eccentriche a quei geni musicali. World Has Changed unisce un passo marziale da pow-wow e il brio del rockabilly. I've Gotta Change My Life e` un inno solenne alla Animals. La marcetta soul di Stop Fooling Around ha inflessioni alla Paul Revere. Shadow Line e` un epico inno con passo e coro pellerossa, che ricorda i balli nevrotici dei Talking Heads. Il disco e' uno dei capolavori del decennio, uno dei dischi che meglio abbiano interpretato lo spirito dell'appropriazione da parte dei bianchi delle musiche dei neri, e, in ultima analisi, lo spirito del rock and roll. Zaremba e` il Mozart del revival, coadiuvato dai sassofoni pantagruelici di John Weiss e Gordon Spaeth (anche all'armonica), dalla poderosa sezione ritmica di Bill Milhizer (batteria) e Marek Pakulski (basso) e dalla chitarra squillante di Keith Streng.

Il gruppo abbandono` parte di quell'esuberanza da liceali su Hexbreaker (IRS, 1983), un album piu` maturo che sfodera arrangiamenti degni del "wall of sound" di Phil Spector. Ancora una volta il loro forte e` pero` l'accoppiata di grinta e nostalgia, che sortisce brani epidermici e al tempo stesso costruiti con cura maniacale sugli stereotipi del folk-rock, della novelty strumentale, della musica surf, del Merseybeat, del garage-rock. La festa scalmanata procede dal ritornello orecchiabile di Right Side Good Side (con clapping e falsetto isterico) al rovente rock and roll di New Scene, dal surf epico di Deep In My Heart al gospel incendiario di Burning Hell. I Fleshtones ammiccano alle colonne sonore (cinematografiche e televisive) che rappresentano i miti proibiti con cui sono cresciuti i ragazzi dell'epoca. Il pomposo e cadenzato tema della title-track, la grottesca danse macabre a ritmo boogie di Screaming Skull (solenni frasi d'organo, contrappunti mostruosi di sassofono, coro minaccioso) il demenziale rhythm and blues strumentale di Legend Of A Wheelman compongono quasi un viaggio psicanalitico dentro il flusso di coscienza dell'adolescente medio.
Quello dei Fleshtones e' un saggio di semiotica, piu` che di filologia. I "segni" di cui si occupa sono i fuzz, i riverberi, i vibrati, il clapping, i tremolo, i fraseggi d'organo, i coretti in falsetto, gli stacchetti di sax, gli assoli blues di armonica. Lo spirito amatoriale e selvaggio di Animals, Yardbirds, Standells, Sonics viene disinnescato in un impianto formale quasi barocco, secondo un'operazione sui timbri che assomiglia a quelle contemporanee dei Raybeats e dei DB's.

Speed Connection II (IRS, 1985), registrato dal vivo con tanto di "background noise" e gracchi, li consacra come la bar-band per eccellenza di New York, all'altezza del loro modello Yardbirds, con grandi assoli di armonica e sassofono e ritmi deraglianti (Return To Haunted House).

Gli ultimi classici di Zaremba saranno una rovente Turn Me On Again, sul Spread The Word (Moving Target, 1986) accreditato ai Love Delegation, e sull'inferiore (e molto piu` elettrico) Fleshtones Vs Reality (Emergo, 1987), che comunque annovera il boogie piu` furibondo della loro carriera, Way Down South (gli fa il paio il folk-rock alla Byrds di Way Up Here) e l'epilettica Whatever Makes You Happy.

Living Legend Series (A&M, 1989) e` forse la miglior antologia del periodo, con la versione riveduta di American Beat.

I Fleshtones hanno detto tutto cio` che avevano da dire nei primi cinque anni della loro carriera, ma Powerstance (Naked Language, 1992) dimostra che non sono del tutto morti. A cinque anni dall'infelice Vs Reality, il disco risolleva le quotazioni di Zaremba con lo strumentale Candy Ass e le anthemiche Armed And Dangerous e Let It Rip.

Take A Walk, Whistling Past The Grave, e la title-track sono i gioielli di Beautiful Light (Naked Language, 1994), fedele fino alla morte allo stile classico, ma con l'aggiunta di congrue dosi di psichedelia (Mushroom Cloud) e rhythm and blues (Pickin' Pickin' e Outcast).

Laboratory of Sound (Ichiban, 1995) e` un album piu` blues e soul che nel passato (Train Of Thought sembra i Rolling Stones), ma alla fin fine a vincere sono sempre i numeri piu` scatenati: Let's Go, Hold You, Accelerated Emotions, Nostradamus Jr, A Motor Needs Gas.

Peter Zaremba non e` cambiato di molto vent'anni dopo i suoi esordi. I'm Not A Sissy e God Damn It, su More Than Skin Deep (Ichiban, 1998), brillano della stessa passione e dello stesso fuoco dei classici di un tempo. La formazione comprende adesso Bill Milhizer (batteria) e Keith Streng (chitarra), ma lo show e` sempre di Zaremba, che non puo` esimersi di dedicarsi lo strumentale Blow Job al sesso orale.

Hitsburg Revisited (Epitaph, 1999) e` soltanto routine (un solo brano originile, Hitsburg USA, alla American Beat).

Nessuno e` efficace e originale quanto loro nell'operazione di revival. Almeno American Beat e Let's See The Sun rimarranno fra i piu` grandi capolavori del Sixties-sound. Nell'insieme il loro canzoniere di cadenze epidermiche, melodie memorabili e riff trascinanti ha pochi eguali nella storia del rock.

The Fleshtones returned to their past glory with Solid Gold Sound (Fantastik Music, 2001), following a few missteps. They concoct an orgy of fuzz, Farfisa, tribal drums and wild saxophone solos: My New Song , Solid Gold Sound , Test The Flesh , Line Check , Ten Dollars More , Whatever It Takes , Good Good Crack , Hitsburg U.S.A. , Daddy-O , Baja Weekend , Dreaming About Work , Love's In The Grave , Bazooka Joe's Vacation , Sound Check 2001.

Zaremba is still youthful and reckless on Do You Swing? (Yep Roc, 2003), as his Destination Greenpoint, Hard Lovin' Man, I'm Back Again and the mostly instrumental One Four Five prove. Streng writes the instrumental Good Enough for You and the effervescent Are You Ready for the Mountain, which complete the Fleshtones' claim to immortality.

Take A Good Look (Yep Roc, 2008) contains several good additions to the canon (First Date, Love Yourself, Jet Set Fleshtones, This Time Josephine) although there is little that can be called "memorable".

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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