Flipper


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Negative Trend: Mercenaries/ We Don't Play We Riot (1978), 7.5/10 (EP)
Generic (1982), 8/10
Gone Fishin' (1984), 7/10
American Grafishy (1993), 6/10
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Summary.
Flipper were the indisputed masters of San Francisco's experimental hardcore, forefathers to one of the most fertile scenes of the 1980s. The bleak anthems of Generic (1982) were built around Mersey-beat singalongs, Rolling Stones-ian boogies, Cramps-ian voodoobillies, Stooges-ian garage-rock, P.I.L.-like hallucinations, Chrome-esque zombie dances, but then drenched into the musical equivalent of nuclear radiations (loud and frantic drums, overdosed feedbacks). Gone Fishin' (1984), in fact, wasn't even hardcore anymore: its pieces weremore fit for a psychedelic freak-out.
(Translated from my original Italian text by DommeDamian)

The posthumous fame of Flipper, and of the ensemble that preceded them, Negative Trend, was enormous among the punk masses, although from the birth of Negative Trend to the death of singer Will Shatter (December 1987) the two groups had only managed to record two real albums. Precursors of noise-rock, grunge and the more experimental openings of hardcore, these groups never had luck in their lifetime. The sound of Flipper has been defined as "a garbage can with a bad lid". And few great musicians in recent centuries can boast a more epic compliment.

Flipper, formed by Shatter after the dissolution of Negative Trends, of which We Don't Pay We Riot (Subterranean, 1982) would be released posthumously, always lived on the fringes of punk. Excommunicated from hardcore, they sympathized with the subliminal experimenters of San Francisco. The first, legendary single, Love Canal / Ha Ha Ha (February 1981) and the drawl and lysergic Flipper Blues presented them under the banner of apocalyptic atmospheres worthy of the Velvet Underground. Their fame grew as a result of nefarious and violent compositions such as We Don't Understand and Hard Cold Wind .

On record Flipper were never the same. If the recordings document their search for innovative harmonic solutions, they lose much of the frightening force of their sounds. Generic (Subterranean, 1982) is however a work as extreme as it is perfect in summarizing the spirit of the times. The New York Dolls rhythm melody of Way of The World, the Rolling Stones boogie of Life, the mutant nursery rhyme at the Residents of Life Is Cheap, the Stooges garage-rock of Ever, the dark-punk hallucinations at Public Image Ltd of Shine Shed No Tears' Chrome tracked cadence make up small, grim anthems of the nuclear era. The execution of the record is like crazy criminals, but unlike hardcore, it hints at more alienation than violence. Indeed, in some cases it is even a sarcastic parody of the paranoid depression of punks (which, in itself, could not be more punk). The infernal pandemonium of Sex Bomb rises above everything, a chaotic tribal rhythm sabbath ripped by satanic screams, riddled by the whistle of a synthesizer and the triumphal refrain of a saxophone, a cross between free-jazz jam and Indian dance. The music gives no respite, thanks to the use of two basses, the deafening roar of the rhythm section, the heroin addict feedback of Ted Falconi, and always dark and demented atmospheres. The style changes from song to song, but the near-apocalyptic atmosphere remains the same. Flipper helped shape post-hardcore that would be known for its atmosphere, not the style.

Even more study work than a direct recording, Gone Fishin' (Subterranean, 1984) treated the arrangements in an even more wicked way, often in full atonality, and did not even try to make the battle-cries of hardcore. The Lights The Sound The Rhythm The Noise was a bit of their White Light White Heat , Sacrifice sounds like Shatter's satanic proclamation, and the psychedelic raga One By One crowned their stylistic research.

The live Blow'n Chunks (ROIR, 1984) is a testament to their catastrophic concerts.

Shatter's death aged 31, from an overdose (December 1987) ended the long odyssey of this historical avant-punk group. Despite the influence exerted on the rest of punk and despite the legendary charisma that had always surrounded them, they had only managed to drop two official albums.

In 1988 the album Shatter had recorded in 1986 with Any Three Initials was released, a confusing and eclectic work that seemed to point towards new horizons.

The anthology Sex Bomb Baby (Subterranean, 1988) seemed to close the coffin for good.

Instead Ted Falconi (guitar), Bruce Lose (singing) and Steve Depace (drums) reformed Flipper in 1991 with new bassist John Dougherty. The single Some Day / Distant Illusion greeted the third rebirth of the group, immediately followed by the album American Grafishy (Def American, 1993). Despite Flipper Twist, the autobiographical Fucked Up Once Again and the macabre Distant Illusion, the work, probably composed years earlier, is a bit dated, but still a notch above the average of their grunge disciples.

Flipper taught an entire generation (even in grunge-era Seattle) how to play brutally loud, dissonant to the point of unlistenability, but at the same time retaining a cavernous melodiousness. However, the founders of grunge remain its greatest exponents, as evidenced by the legendary live performances, to make any Seattle rookie look pale.

La fama postuma dei Flipper, e del complesso che li precedette, i Negative Trend, fu enorme fra le masse dei punk, benche' dalla nascita dei Negative Trend alla morte del cantante Will Shatter (dicembre 1987) le due formazioni fossero riuscite a registrare soltanto due veri album. Precursori del noise-rock, del grunge e delle aperture piu` sperimentali dell'hardcore, questi gruppi non ebbero mai fortuna in vita. Il sound dei Flipper e` stato definitio "un cestino della spazzatura dal coperchio difettoso". E pochi grandi musicisti negli ultimi secoli possono vantare complimento piu` epico.

I Flipper, formati da Shatter dopo la dissoluzione dei Negative Trend, dei quali sarebbe uscito postumo We Don't Pay We Riot (Subterranean, 1982), vissero sempre ai margini del punk. Scomunicati dall'hardcore, simpatizzarono con gli sperimentatori subliminali di San Francisco. il primo, leggendario 45 giri, Love Canal/ Ha Ha Ha (febbraio 1981) e lo strascicato e lisergico Flipper Blues li presentarono all'insegna di atmosfere apocalittiche degne dei Velvet Underground. La loro fama crebbe per effetto di composizioni nefande e violente come We Don't Understand e Hard Cold Wind.

Su disco i Flipper non furono mai gli stessi. Se le registrazioni documentano la loro ricerca di soluzioni armoniche innovative, perdono pero` gran parte della forza spaventosa del loro sounds. Generic (Subterranean, 1982) e` comunque un lavoro tanto estremo quanto perfetto nel riassumere lo spirito dei tempi. La melodia cadenzata alla New York Dolls di Way Of The World, il boogie alla Rolling Stones di Life, la filastrocca mutante alla Residents di Life Is Cheap, il garage-rock alla Stooges di Ever, le allucinazioni dark-punk alla Public Image Ltd di Shine, la cadenza cingolata alla Chrome di Shed No Tears costituiscono piccoli, torvi anthem dell'era eucleare. L'esecuzione e` da folli criminali, ma, a differenza dell'hardcore, nasconde piu` alienazione che violenza. Anzi, in certi casi e` persino una sarcastica parodia della depressione paranoica dei punk (che piu` punk non potrebbe essere). Su tutto si leva il pandemonio infernale di Sex Bomb, un caotico sabba a ritmo tribale squarciato da urla sataniche, crivellato dal fischio di un sintetizzatore e dal ritornello trionfale di un sassofono, un incrocio fra jam di free-jazz e danza pellerossa. La musica non concede tregua, grazie all'impiego di due bassi, al rombo assordante della sezione ritmica, al feedback eroinomane di Ted Falconi, e ad atmosfere sempre cupe e demenziali. Lo stile cambia di canzone in canzone, ma l'atmosfera quasi apocalittica rimane la stessa. I Flipper inventano una dozzina di generi del post-hardcore che avranno in comune proprio l'atmosfera, non lo stile.

Ancor piu` lavoro di studio che di presa diretta, Gone Fishin' (Subterranean, 1984) curo` in maniera ancor piu` malvagia gli arrangiamenti, spesso in piena atonalita`, e non provo` neppure a far risuonare i gridi di battaglia dell'hardcore. The Lights The Sound The Rhythm The Noise fu un po' la loro White Light White Heat, Sacrifice suona come il proclama satanico di Shatter, e il raga psichedelico One By One corono` la loro ricerca stilistica.

Il live Blow'n Chunks (ROIR, 1984) e` una testimonianza dei loro catastrofici concerti.

La morte per overdose di Shatter (dicembre 1987) chiuse la lunga odissea di questo gruppo storico dell'avant-punk. Nonostante l'influenza esercitata sul resto del punk e nonostante il carisma leggendario che li aveva sempre circondati, non erano riusciti a incidere che due album.

Nel 1988 venne pubblicato il disco che Shatter aveva registrato nel 1986 con gli Any Three Initials, un'opera confusa ed eclettica che sembrava puntare verso nuovi orizzonti.

L'antologia Sex Bomb Baby (Subterranean, 1988) sembro` chiudere per sempre la bara.

Invece Ted Falconi (chitarra), Bruce Lose (canto) e Steve Depace (batteria) riformaron i Flipper nel 1991 con il nuovo bassista John Dougherty. Il 45 giri Some Day/ Distant Illusion saluto` la terza rinascita del gruppo, subito seguito dall'album American Grafishy (Def American, 1993). Nonostante il Flipper Twist, l'autobiografica Fucked Up Once Again e la macabra Distant Illusion, l'opera, probabilmente composta anni prima, risulta un po' datata, ma sempre una spanna sopra la media dei loro discepoli grunge.

I Flipper insegnarono a un'intera generazione (anche nella Seattle del grunge) come suonare brutalmente rumorosi, dissonanti fino all'inascoltabilita`, ma al tempo stesso conservando un profondo melodismo. I fondatori del grunge ne rimangono comunque i massimi esponenti, come dimostrano le leggendarie esibizioni dal vivo, da far impallidire qualsiasi pivello di Seattle.

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