Kendrick Lamar


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Section.80 (2011) , 5/10
Good Kid M.A.A.d. City (2012) , 6.5/10
To Pimp a Butterfly (2015), 6.5/10
Damn (2017), 6/10
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After several mixtapes, Los Angeles' rapper Kendrick Lamar (aka Kendrick Duckworth) debuted with the humbly produced album Section.80 (2011) that relied too much on his unusual delivery and preachy lyrics. The highlight was perhaps the gloomy, atmospheric A.D.H.D.

The over-hyped Good Kid M.A.A.d. City (2012) was still a poor effort in musical terms, therefore relying mostly on an autobiographical storytelling that was certainly more literate than the average. Hence the generic soulful spleen of Bitch Don't Kill My Vibe and Swimming Pools, the self-celebratory The Art of Peer Pressure, and the twelve-minute documentary Sing About Me I'm Dying of Thirst. Sensual and playful songs such as Poetic Justice and Backseat Freestyle transcend the concept and aim for more relaxed entertainment, but only the vocal magic of Money Trees achieves a superior balance of the two modes.

The word "hype" wasn't enough to describe the media assault on the sprawling 80-minute To Pimp a Butterfly (2015), another meticulously crafted album that employed legions of writers, producers and musicians (including jazz pianist Robert Glasper and jazz saxophonist Kamasi Washington). Six people wrote Wesley's Theory, including George Clinton, and four produced it, including Flying Lotus. Nine people are credited as writers for the funk-fest King Kunta, making it de facto a collage. The producers threw in more live instruments, resulting in a sound that is more revivalist than innovative, but also a sound that helps the general theatrical atmosphere. For better and for worse, The Blacker the Berry is the epitome of this emphatically pointless but fashionable avant-jazz-rap music. I begins as an olf-fashioned synth-pop hit of the 1980s before it begins to sound like a James Brown parody (with the lyrics "the number one rapper in the world" and "i love myself") accented by a jovial piano figure. The best psychodrama is possibly one of the simplest songs, the melodic funk-soul These Walls, and the best political sermon the equally straightforward funk ditty Hood Politics. But the music is secondary to the histrionics and it doesn't matter that the catchy and danceable Alright stands in opposition of the industrial beat that derails Momma, a fact that could account for at least eclecticism. This is a superficial and, ultimately, middle-of-the-road album from an artist who lacks the visceral energy of Public Enemy and Tackhead while also lacking the poetic depth of Kanye West and the musical genius of El-P. He tries to be all of them at once, but maybe he would be most credible if he were just himself: a brilliant script-writer of fictionalized real-life stories: the Christian parable How Much a Dollar Cost presents God disguised as a homeless man, and Mortal Man interviews the ghost of dead rapper 2Pac.

Abandoning the funk-jazz pretensions, Lamar backpedaled to straightforward radio-friendly pop on Damn (2017), his third number-one album on the Billboard charts. Love and Loyalty (with Rihanna) are embarrassing sensual supermarket muzak. The sleepy, choral Fear (produced by Alchemist) and the robotic, lightweight Element barely rise the temperature above rigor mortis. On the other hand, the apocalyptic, rapid-fire first half of XXX (ostensibly a collaboration with U2), the hard-hitting, slightly neurotic single Humble and the frantic dissonant second half of DNA (industrial rap?) display a bit of real pathos. As usual, the lyrics are disposable throughout, with possibly the exception of Duckworth.

Lamar also "curated" the soundtrack for Ryan Coogler's film "Black Panther" (2018), later released as Black Panther The Album Music From And Inspired By (2018), that includes All the Stars, King's Dead and Pray For Me.

(Translation by/ Tradotto da Michele Marcellini)

Dopo diversi mixtape, il rapper di Los Angeles Kendrick Lamar (alias Kendrick Duckworth) debuttò con l’album dalla produzione modesta Section.80 (2011), il quale fa troppo affidamento sulla sua insolita tecnica di esposizione e i suoi testi moralizzatori. Il brano migliore è forse la cupa e atmosferica A.D.H.D.

L’altamente pubblicizzato Good Kid, M.A.A.D. City (2012) si rivela sempre uno scarso tentativo in termini musicali, affidandosi pertanto a una narrazione autobiografica che è sicuramente più colta della media. Abbiamo quindi i generici spleen appassionati di Bitch, Don’t Kill My Vibe e Swimming Pools, l’autocelebrativa The Art of Peer Pressure, e il documentario di dodici minuti Sing About Me, I'm Dying of Thirst. Canzoni sensuali e spensierate come Poetic Justice e Backseat Freestyle trascendono il concetto e puntano a un intrattenimento più rilassato, ma solo la magia vocale di Money Trees raggiunge un migliore equilibrio tra i due stili.

La parola “hype” non sarebbe sufficiente per descrivere l’assalto mediatico ai disordinati 80 minuti di To Pimp a Butterfly (2015), un altro disco meticolosamente prodotto che impiega legioni di scrittori, produttori e musicisti (tra cui il pianista jazz Robert Glasper e il sassofonista jazz Kamasi Washington). Wesley's Theory è stata scritta da sei persone, tra cui George Clinton, ed è stata prodotta da quattro, tra cui Flying Lotus. Nove persone rientrano tra gli autori della festa funk King Kunta, rendendola di fatto un collage. I produttori hanno inserito più strumenti dal vivo, risultando in un sound che è più revivalista che innovativo, ma che è anche di aiuto all’atmosfera teatrale dell’album. Nel bene e nel male, The Blacker the Berry è il simbolo di questa musica avant-jazz-rap enfaticamente inutile ma elegante. I inizia come un’antiquata hit synth-pop anni ’80 prima di trasformarsi in una specie di parodia di James Brown (con i versi “the number one rapper in the world” e “i love myself”) accentuata da una gioviale melodia al pianoforte. Il miglior psicodramma è forse uno dei brani più semplici, la melodica funk-soul These Walls, e il miglior sermone politico l’altrettanto diretta canzonetta funk Hood Politics. Ma la musica è secondaria all’istrionismo e non importa se l’orecchiabile e ballabile Alright sta in opposizione al beat industriale che deraglia Momma, un fatto che può essere dimostrazione, se non altro, di ecclettismo. Questo è un album superficiale e, sostanzialmente, mediocre di un artista a cui manca l’energia viscerale dei Public Enemy e dei Tackhead e che non possiede neanche la profondità poetica di Kanye West e il genio musicale di El-P. Egli tenta di essere tutti questi nello stesso tempo, ma forse sarebbe stato più credibile se si fosse limitato a essere semplicemente se stesso: un brillante autore di fittizie storie di vita reale: la parabola cristiana  How Much a Dollar Cost presenta Dio travestito da senzatetto, e Mortal Man intervista il fantasma dello scomparso rapper 2Pac.

Abbandonate le pretese funk-jazz, Lamar fa marcia indietro verso un pop più diretto e commerciale su Damn (2017), il suo terzo album numero uno nelle classifiche di Billboard. Love e Loyalty (con Rihanna) sono un’imbarazzante muzak sensuale da supermercato. La sonnolenta, corale Fear (prodotta da Alchemist) e la robotica e leggera Element alzano a malapena la temperatura sopra il rigor mortis. D’altro canto, l’apocalittica prima metà a fuoco rapido di XXX  (apparentemente una collaborazione con gli U2), l’incisivo e leggermente nevrotico singolo Humble e la frenetica, dissonante seconda metà di DNA (rap industriale?) mettono in scena un po’ di vero pathos. Come al solito, i testi sono sempre “usa e getta”, a eccezione forse di Duckworth.

Lamar ha anche “curato” la colonna sonora per il film di Ryan Coogler “Black Panther” (2018), in seguito rilasciata come Black Panther The Album Music From And Inspired By (2018), che include All the Stars, King’s Dead e Pray for Me.

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