Manitoba and Caribou

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Start Breaking My Heart (2001), 7/10
Up In Flames (2003), 7.5/10
Caribou: The Milk Of Human Kindness (2005), 7/10
Caribou: Andorra (2007), 6.5/10
Caribou: Swim (2010), 5/10
Caribou: Our Love (2014), 5/10
Daphni: Jiaolong (2012), 5/10
Daphni: Joli Mai (2017), 4/10
Caribou: Suddenly (2020), 5/10

Canadian (Ontario) producer Dan Snaith (aka Manitoba) debuted with Start Breaking My Heart (Leaf, 2001) in the vein of the glitch-pop electronica propounded by the likes of Boards Of Canada and Four Tet. The syncopated, bouncy People Eating Fruit with a children's choir intoning a simple singalong (his first single) was merely the surface of his experiment. On one hand there are delicate ambient-exotic techno ballets such as Dundas Ontario. and James' Second Haircut. These contrast with jarring moments such as the sinister noises and the soft beat of Children Play Well Together or the videogame-like chaos of Lemon Yoghourt or the xylophone-like carillon of found sounds of Webers. There are also surges of rhythm such as the pounding guitar-drums-piano barrage of Brandon and the loud tribal drumming of Tits And Ass. Perhaps the project mostly excels at jazztronica. Mammals Vs Reptiles is one of the few pieces in the entire repertory that succeeds at integrating minimalist repetition and jazz jamming. The swinging and dreamy Paul's Birthday adds a neoclassical harp and innovative beats. Schedules & Fares is a brainier attempt at fusing jazz and electronic dance styles such as drum'n'bass.

Snaith abandoned the experimental edge of his debut album for a more nostalgic Brian Wilson-ian multi-layered retro-pop approach on Up In Flames (Leaf, 2003), replete with all sorts of vintage equipment (from Farfisa organs to glockenspiels). The songs with vocals introduce a clever disciple of Magnetic Fields. I've Lived On A Dirt Road All My Life harkens back to the early psychedelic age, with dilated vocals, wavering keyboards and rumbling drums. Jacknuggeted and Crayon are de facto highly creative remixes of musical stereotypes of the hippie era, each deformed by an alien element (respectively, massive organ drones and tinkling xylophone notes). Hendrix with KO hums the melody for a minute before David Gilmour-ian whispers percolate through the lattice of harp, flute, tribal percussions and hand-claps.
Snaith performs some acts of pure magic. The instrumental Skunks is catchy despite the fact that the piano melody never really happens and most of the action is in the bouncy rhythms and an atonal saxophone. The dense, driving textures of the two instrumentals Kid You'll Move Mountains and Bijoux replicate the spirit of Phil Spector's "wall of sound", although they mostly dispense with the melodic leitmotif. The eight-minute hodge-podge of Every Time She Turns Round It's Her Birthday sounded like an attempt to throw in all the ideas that had been left out of the album, notably the jazztronica at drum'n'bass pace of the first album.
A reappropriation of the traditional song format and moderate doses of eccentricity coined a new form of anti-pop elegance. Compared with the brainy stance of the debut album, the second album feels more spontaneous and sincere, although it was the result of a painstaking process of studio collage.

The EP Yeti (Domino, 2005) inaugurated Dan Snaith's new project, Caribou (the change of name was actually due to a lawsuit by Dick Manitoba of the Dictators). Caribou's first full-length, The Milk Of Human Kindness (Leaf, 2005), was almost as dramatic a change in style as the second Manitoba album had been compared with the first one. Snaith opted for a brainy dream-pop sound that fleshed out his classic sense of melody while drowning it in neurotic pulsations, post-psychedelic arrangements and pre-industrial deconstruction. The result is colder than on any of the previous albums, where joyful creativity prevailed. While the program is bookended by two episodes that still display bits of Manitoba's exuberant mood (the tribal crescendo of Barnowl and especially the baroque whirlwind of Yeti), the most ambitious pieces, almost all instrumentals (the looping and almost Bach-ian fugue Lord Leopard, the Bo Diddley-ian blues progression of Bees that turns into a drumming cataclysm, the drum'n'bass locomotive of Brahminy Kite, the nostalgic carillon over hip-hoppish beats of Pelican Narrows), feed on a form of ordered chaos, availing themselves of a broader stylistic palette as well as of more sophisticated montage techniques. This peaks with the seven-minute instrumental A Final Warning, a hypnotic dance propelled by Neu's motorik rhythm and the tropical-dadaistic spirit of the Fugs's Virgin Forest. The album is dominated by rhythm, the drums being de facto the lead instrument. Each piece is basically a series of musical inventions over some rhythmic idea.

Start Breaking My Heart and Up In Flames were re-released under the name Caribou due to the lawsuit.

Snaith, who had graduated in Mathematics, indulged in more ambitious forms of collage on Andorra (Merge, 2007). The album marked yet another change in direction, transforming Caribou into a necrophiliac exercise of Sixties revival. Each and every "song" is, first and foremost, a kaleidoscopic prysm of sound, starting with the catchy and retro Melody Day (falsetto aria, exuberant tempo, atmospheric piano, cosmic flutes) and the lush, symphonic Desiree. The acid textures, bluesy rhythm and Middle-eastern touches of Eli, the serenade She's The One, built out of minimalist repetition and orchestral flourishes, the vocal magic of Sandy (contrasting a background of loud drumming and mellow noises) are but stages in the pilgrimage towards the wildly surrealistic Sundialing (a celestial chant obscured by Neu-like "motorik" drumming) and the nine-minute Niobe. This is an anti-climatic fantasy, that opens in a rather inconclusive manner, with several instruments (including synthesizer) weaving a discordant tapestry, and the vocals piercing through it in a religious tone. When the rhythm picks up, it becomes a space-rock juggernaut. These artistic peaks give new meaning to the whole operation. It is only the increased use of vocals that makes it sound like Snaith is veering towards the song format of the Sixties. In reality, the vocals are merely one of the many elements that he layers one against the other to achieve the exact opposite.

(Translation by/ Tradotto da Tobia D’Onofrio)

Il produttore canadese (Ontario) Dan Snaith ha debuttato sotto il nome Manitoba con l’album Start Breaking My Heart (Leaf, 2001) sulla scia dell’elettronica glitch-pop proposta da gruppi come i Boards Of Canada ed i Four Tet. Il primo singolo, la sincopata e saltellante People Eating Fruit, con il coro di voci bianche che intona un semplice singalong, rappresentava soltanto la superficie dell’esperimento. Da un lato troviamo delicati balletti techno ambient-esotici, tipo Dundas Ontario e James’ Second Haircut. Questi contrastano con momenti stridenti, come ad esempio i rumori sinistri ed il soffice beat di Children Play Well Togheter, oppure il caos da videogioco di Lemon Yoghourt, o ancora la fusione di suoni nel carillon simile ad uno xilofono in Webers. Sono presenti anche ritmiche impetuose come la martellante barriera di piano-chitarra-batteria in Brandon e le intense percussioni tribali di Tits And Ass. Forse il progetto tocca i vertici più alti con la jazztronica. Mammals Vs Reptiles è uno dei pochi pezzi dell’intero repertorio che riesce ad integrare con successo la ripetizione minimalista con il jamming del jazz. Paul’s Birthday, cadenzata e sognante, aggiunge un’arpa neoclassica e beats innovativi. Schedules & Fares è un tentativo ancora più intelligente di fusione fra il jazz e generi elettronici ballabili come la drum’n’bass.

Snaith ha messo da parte il taglio sperimentale del suo album d’esordio, a favore di un più nostalgico approccio retro-pop a più livelli alla Brian Wilson. Up In Flames (Leaf, 2003) è pieno zeppo di ogni sorta di attrezzatura Vintage (dagli organi Farfisa ai glockenspiel). I pezzi cantati presentano un abile discepolo dei Magnetic Fields. I’ve Lived On A Dirt Road All My Life richiama l’inizio dell’epoca psichedelica, con cantato dilatato, tastiere vacillanti e rombo di percussioni. Jacknuggeted e Crayon sono in realtà dei remix altamente creativi di stereotipi musicali dell’epoca hippy, ognuno deformato da un elemento alieno (rispettivamente, pesanti ronzii di organo e note tintinnanti di xilofono). Hendrix with KO mormora la melodia per un minuto prima che dei sussurri alla David Gilmour filtrino attraverso il reticolato di arpa, flauto, percussioni tribali e battiti di mani. Snaith esegue degli atti di pura magia. La strumentale Skunks è orecchiabile nonostante la melodia di piano sia irrisolta e la maggior parte dell’azione risieda nella ritmica saltellante e in un sassofono atonale. Le trame dense e pressanti dei due strumentali Kid You’ll Move Mountains e Bijoux ripropongono lo spirito del "wall of sound" di Phil Spector, anche se per lo più fanno a meno del leitmotiv melodico. Il miscuglio di otto minuti Every Time She Turns Round It’s Her Birthday sembra quasi un tentativo di raccogliere le idee che erano rimaste fuori dall’album, in particolare la jazztronica a ritmo drum’n’bass del primo disco. Una riappropriazione della tradizionale forma-canzone e dosi moderate di eccentricità hanno coniato una nuova forma di eleganza anti-pop. Paragonato alla intelligente posizione di partenza dell’album di debutto, il secondo sembra più spontaneo e sincero, anche se è stato il risultato di un diligente processo di collage in studio.

L’EP Yeti (Domino, 2005) ha inaugurato il nuovo progetto di Dan Snaith, Caribou (il cambio di nome è stato in realtà la conseguenza di un processo con Dick Manitoba dei Dictators). Il primo album completo dei Caribou, The Milk Of Human Kindness (Leaf, 2005), ha rappresentato un drammatico cambio di stile, quasi quanto il secondo disco dei Manitoba in relazione al primo. Snaith ha optato per un intelligente sound dream-pop che ha dato corpo alla sua sensibilità classica per la melodia, annegata in pulsazioni nevrotiche, arrangiamenti post-psichedelici e decostruzione pre-industriale. Il risultato è più freddo di qualsiasi altro album precedente, in cui prevaleva una vivace creatività. Mentre gli episodi iniziale e finale mostrano ancora parte dell’umore esuberante dei Manitoba (il crescendo tribale di Barnowl e soprattutto il turbine barocco di Yeti), i pezzi più ambiziosi, quasi tutti strumentali (la fuga da capogiro quasi-Bachiana Lord Leopard, la progressione blues alla Bo Diddley di Bees che si trasforma in un cataclisma percussivo, la locomotiva drum’n’bass di Brahminy Kite, il carillon nostalgico sui beat à la hip-hop di Pelican Narrows), si nutrono di una forma di caos ordinato, avvalendosi di una più ampia tavolozza di stili, come pure di tecniche di montaggio più sofisticate. Il culmine è rappresentato dai sette minuti della strumentale A Final Warning, una danza ipnotica alimentata dal "motorik beat" dei Neu e dallo spirito tropical-dadaista di Virgin Forest dei Fugs. L’album è dominato dal ritmo, essendo la batteria il vero strumento portante. Ogni pezzo è in pratica una serie di invenzioni musicali costruite su un’idea ritmica.

Start Breaking My Heart e Up In Flames sono stati ristampati sotto il nome Caribou, a causa della disputa legale.

Snaith, che si è laureato in Matematica, si è abbandonato a forme più ambiziose di collage su Andorra (Merge, 2007). L’album ha rappresentato un ulteriore cambio di direzione, trasformando Caribou in un esercizio necrofiliaco di revival anni Sessanta. Ognuna delle "canzoni" è, prima di tutto, un prisma caleidoscopico di suoni, a cominciare dalla orecchiabile e retrò Melody Day (aria in falsetto, tempo esuberante, pianoforte da atmosfera, flauti cosmici) e dalla dolce, sinfonica Desiree. Le trame acide, il ritmo blues ed i tocchi mediorientali di Ely, la serenata She Is The One, costruita con ripetizione minimalista e fioriture orchestrali, la magia vocale di Sandy (che contrasta un tappeto di forti percussioni e rumori pastosi), non sono altro che fasi del pellegrinaggio verso Sundialing, selvaggiamente surrealistica (un canto celestiale oscurato dal "motorik beat" alla Neu) e verso i nove minuti di Niobe. Questa è una fantasia anti-climatica, che si apre in modo alquanto inconcludente, con diversi strumenti (incluso il sintetizzatore) che intessono un tappeto dissonante, ed il cantato che lo penetra con tono religioso. Quando si solleva il ritmo, diventa una travolgente potenza space-rock. Queste due tracce toccano i vertici artisticamente più alti dell’intero album e regalano un significato nuovo all’intera operazione. E’ soltanto l’aumento delle parti cantate che fa sembrare come se Snaith stesse cambiando rotta verso la forma canzone degli anni Sessanta. In realtà, il cantato è semplicemente uno dei tanti elementi che lui poggia uno contro l’altro per ottenere l’esatto opposto.

Swim (Merge, 2010) was Caribou's psychedelic dance album. Not particularly original, but painstakingly architected. Odessa, a tribal shuffle reminiscent of the Rolling Stones' Sympathy for the Devil, is catchy and disco-friendly. The bubbling, jumping frenzy of Sun, a mini-symphony of loops and crescendoes raided by a church organ, and Kaili, a trip of exotic percussion that ends in a stoned Robert Wyatt-ian merry-go-round, constitute the peaks of montage. The rest is divided between 1980s dejavu (notably the industrial polyrhythm and synth-pop litany of Found Out) and generic disco stereotypes (Hannibal). The most ambitious moment can be found in the percussion metamorphosis of Bowls from booming dubstep to Brazilian batucada via warped Tibetan bowls and in the soul phantasmagoria of Jamelia (with Luke Lalonde of Born Ruffians on vocals). (Translation by/ Tradotto da Giulia Quaranta)

"Swim" (Merge, 2010) è un album dei Caribou di Psychedelic Dance. Non particolarmente originale, ma realizzato in modo molto accurato. Odessa, un mix tribale che richiama i Rolling Stones di "Symphaty for the Devil", è un pezzo orecchiabile e radiofonico. L'effervescente e frenetica Sun, una mini-sinfonia di loop e climax in cui fa incursione un organo da chiesa, e Kaili, un viaggio attraverso percussioni esotiche che terminano in un alcolico Robert Wyatt, costituiscono il culmine dell'opera. Il resto si divide in richiami degli anni '80 (rintracciabili soprattutto nella poliritmia industrial e nella litania synth pop di Found Out) e nei soliti stereotipi Disco (Hannybal). I momenti più ambiziosi si trovano nella metamorfosi delle percussioni di Bowls da Dub step rintronante a samba brasiliana (batucada) con tanto di fantasmagoria del fantasma di Jamelia (con Luke Lalonde dei Born Raffians alla voce).

Dan Snaith was also active as a dj under the moniker Daphni, as documented on Jiaolong (2012).

Caribou's Our Love (City Slang, 2014) is another painful listen. The looping dub chant Can't Do Without You is creative and original compared with the languid soul ballad Silver, and the latter is the archetype for much of what comes next: muffled electronic beats, elegant synth lines, polished surfaces, trivial melodies, and not a note that betrays the slightest emotion. Second Chance is implacable in repeating this pattern over and over again. All I Ever Need is emblematic: it adopts the round bouncing tones of synth-pop, but with no melodic refrain, and therefore sounds more akin to lounge music, soft jazz and new-age music than anything else. After fumbling for a couple of minutes, Our Love simply delves into old-school techno. The instrumental Mars doesn't even try to sound intelligent: it sticks to old-school ambient techno for chill rooms. The sell-out to commercial dance music is complete with Your Love Will Set You Free. Great studio skills coupled with a total dearth of inspiration make for a harrowing combination.

Daphni's Joli Mai (2017) is amateurish dance music.

After six years, Dan Snaith resurrected Caribou for another artsy and varied album, Suddenly (2020). The range of styles and moods is vast, from Sister, which sounds like a catatonic Cat Stevens, to the deep-house jam Ravi; from the moronic dance-pop ballad You and I to the funk-jazz instrumental Lime; from the deranged synth-pop of New Jade to the tropical house music of Never Come Back; from Like I Loved You, which sounds like an anemic bossanova, to the feathery ambient pop of Magpie (with the best instrumental carillon). There is no question about Snaith's studio skills: just witness how he deconstructs and reconstructs Gloria Barnes's Home (1971). Missing are the emotion and the energy.

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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