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The National (2001), 6.5/10
Sad Songs For Dirty Lovers (2003), 7/10
Alligator (2005) , 6/10
Boxer (2007), 7/10
High Violet (2010) , 6/10
Trouble Will Find Me (2013), 5/10
Sleep Well Beast (2017) , 5/10
I am Easy to Find (2019) , 5/10

The National are a New York-based quintet that debuted with The National (2001), an album recorded before playing a single live show and highlighted by Matt Berninger's smoky vocals and allegorical tales (Beautiful Head, Cold Girl Fever, Theory of the Crows, American Mary). In an apparent outrage to the alt-country tradition, the twin guitars of twin brothers Bryce Dressner and Aaron Dressner often take a back seat to the dark, ominous crooning (via Leonard Cohen and Nick Cave) and to the flexible but ever majestic rhythm section.

The expressive power of band and songwriter truly blossomed on Sad Songs For Dirty Lovers (Brassland, 2003), a soap opera of ordinary misfits that employed a more expansive sound. The best songs belonged to a new genre of chamber country-pop, tinged with Lou Reed-ian expressionism and Leonard Cohen-ian existentialism. That combination packed an emotional force that, coupled with the singer's almost gothic delivery, could also propel rocking Warren Zevon-ian songs such as Slipping Husband, that culminates in a visceral scream, or such as Murder Me Rachael, a lullaby drenched in a crescendo of distorted guitar and thundering drums, or such as Available a ringing, insistent boogie with a rousing, psychotic finale. Furthermore, these lively elegies were often supported by a broad palette of impressionistic touches, ranging from the electronic undercurrent and the subaquatic organ of Patterns of Fairytales to the plaintive violin of 90-Mile Water Wall to the jangling guitars the sinister jamming of Trophy Wife (sounding like an update of the Archies' Sugar Sugar). The textural work was even more evident in the languid, whispered Cardinal Song (for small country-gospel ensemble), a masterful ghost of a song that seems to die but instead revives itself for the final lines in the form of a solemn neoclassical coda, and in the closing Lucky You, stately jamming of guitar and piano punctuated with mournful strings.

Perhaps a bit less cohesive and less traumatic, third album Alligator (Beggars Banquet, 2005) repeats the same show through Baby We'll Be Fine, Karen and Abel. While no song stood out, the proceedings as a whole emanated a sense of sobering and profound humanity, perhaps best represented by Daughters of the Soho Riots.

(Translation by/ Tradotto da Luca Criscuoli)

The National sono un quintetto con base a New York che ha debuttato con The National (2001), un album registrato prima di suonare anche solo un singolo concerto e evidenziato dalle vocalità fumose e le storie allegoriche di Matt Berninger (Beautiful Head, Cold Girl Fever, Theory of the Crows, American Mary).

La forza espressiva del gruppo e del compositore sboccia realmente con Sad Songs For Dirty Lovers (Brassland, 2003), una soap opera di ordinari disadattati che utilizza sonorità più ampie. Le migliori canzoni appartengono ad un nuovo genere di country-pop da camera, sfumato con Lou Reed-iano espressionismo e Leonard Cohen-iano esistenzialismo. Spesso sono supportate da un’ampia tavolozza di ordinati tocchi impressionistici, che spaziano dalla nascosta tendenza di tipo elettronico di Patterns of Fairytales al violino neoclassico di 90-Mile Water Wall. Il lavoro di tessitura è perfino più evidente in Cardinal Song (per piccolo ensemble country-gospel) e Available (per gruppo rock'n'roll).

Forse un po’ meno coesivo e meno traumatico il terzo album Alligator (Beggars Banquet, 2005) ripete lo stesso spettacolo attraverso Baby We'll Be Fine, Karen e Abel.

Boxer (Beggars Banquet, 2007) delivered twelve immaculate productions that summed up the band's aesthetic, in particular the way songs rapidly assume a solemn quality while continuing to communicate at a bare everyman level.
The layered arrangement of Fake Empire, rolling piano followed by skipping syncopated rhythm followed by sobbing trumpets followed by marching trombones, or the torrential drums and mournful strings that torment the dejected mantra of Squalor Victoria, or the crescendo of drums and guitar that swallows the vocals in Guest Room or the funereal bassoon and bucolic pace of Gospel are more important than the story itself. While the vocals often sound vulnerable, the music has never sounded so strong.
The band's narrative style excels at the shadowy mood of Brainy, Green Gloves and Racing Like A Pro, but Berninger sounds most comfortable in the tender epic tone of Slow Show, with strings and noises competing to break the steady beat. One of the most monotonous vocalists to ever deal with profound themes, he truly modulates his singing only once, in Ada, and sends shockwaves to a tapestry of horns, keyboards and guitars. Even the more muscular moments (Apartment Story, Mistaken For Strangers) are first and foremost a game of balance between an almost metaphysical yearning and a very earthly poignancy (best epitomized by the insistent drumming). The atmosphere owes a lot to producer Padma Newsom and to the rhythm section (notably drummer Bryan Devendorf).

(Translation by/ Tradotto da Stefano Pertile )

Boxer (Beggars Banquet, 2007) contiene dodici produzioni immacolate che riassumono l'estetica della band, in particolare il modo in cui le canzoni assumono rapidamente una solennità e contemporaneamente continuano a comunicare in un modo spoglio proprio dell'uomo della strada. L'arrangiamento stratificato di Fake Empire, il pianoforte dondolante seguito da un ritmo saltellante e sincopato seguito ancora dalle trombe singhiozzanti seguite dalla marcia dei tromboni, o la batteria torrenziale e le corde dolenti che tormentano il mantra depresso di Squalor Victoria, o il crescendo di batteria e chitarra che ingoia le parti vocali di Guest Room o il fagotto funereo e l'andamento bucolico di Gospel sono più importanti della storia stessa. Mentre le voci suonano spesso vulnerabili, la musica non è mai stata così forte.

Lo stile narrativo del gruppo eccelle nell'umore ombroso di Brainy, Green Gloves e Racing Like A Pro, ma Berninger suona più a proprio agio nel tono teneramente epico di Slow Show, dove corde e rumori fanno a gara per spezzare il ritmo. Tra i cantanti più monotoni alle prese con temi profondi, egli modula davvero la voce solo una volta, in Ada, con l'effetto di provocare onde d'urto contro un arazzo di corni, tastiere e chitarre. Anche i momenti più muscolari (Apartment Story, Mistaken For Strangers) sono innanzitutto un gioco di equilibrio tra una brama  quasi metafisica e un'intensità molto terrena (incarnata al meglio dal battito incalzante). L'atmosfera deve molto al produttore  Padma Newsom e alla sezione ritmica (specialmente al batterista Bryan Devendorf).

High Violet (4AD, 2010) is more extroverted and at times even emphatic than its predecessors while sticking to an adult midtempo and indulging in a spleen that recalls the gloomy post-punk melodies of the 1980s. Terrible Love is emblematic: moderately psychedelic, moderately dark-punk and moderately post-rock. In most cases the music is tenuous, a modest decoration for the voice. The stately narration of songs like Sorrow wanders in a soundscape that is made almost exclusively of drumming until the very end. Hence, the vocals are in charge of most of the movement. In what is possibly the most subtle strategy of the album, the dejected refrain of Anyone's Ghost collides with the Doors-ian melody that created it. The singing in Bloodbuzz Ohio is so detached to sound lugubrious despite the strong rhythmic pulsation of drums and bass and the rich timbres of the tinkling piano.
When the arrangements weigh more, the results are mixed. The oneiric blend of strings, accordion and backup vocals in Afraid Of Everyone does improve the effect of the brooding U2-esque elegy; and the subdued horn fanfare does provide a welcome lift to the otherwise monotonous singsong of Runaway; whereas the orchestral crescendo feels vain in Little Faith, and all the bombastic commotion on Conversation 16 feels like a distraction from the fact that the song is quite trivial. England is all inner introspection and call and response with the instruments; again, with mixed results. The biggest problem of the album is obviously not technical (the musicians' proficiency is spectacular) but tactical: they make too much of the lyrics, which, as customary with rock bands, are not exactly Nobel Prize-grade. When the music is so subservient to the text, one has to make sure to have something important to say, and to word it in a memorable manner. Not many rock musicians rise to the occasion. The melodies and the arrangements are average at best, no matter how skilled the performers.

Trouble Will Find Me (4AD, 2013) opens with a languid, hypnotic slumber of repetition, I Should Live in Salt: that is a fitting metaphor for the rest of the album. There are a couple of imitations (the dark stately Leonard Cohen-ian Demons, the bouncy Bruce Springsteen-ian Don't Swallow the Cap) and one facile pseudo-anthem (Sea of Love), and the quietly melodious Pink Rabbits; but mostly the album is simply one long repetition. The band finally injects some life into the feverish gospel-ish hymn Graceless, but it is too little too late.

Sleep Well Beast (4AD, 2017) was an album of renovation. There are songs arranged with electronic keyboards such as I'll Still Destroy You, that sounds like Caribbean synth-pop. Glitch electronics and syncopated beats litter the dark ballad Guilty Party. There are rocking songs like the vibrant Day I Die and the Sixties-style ditty The System Only Dreams in Total Darkness, both outdone by the garage grunge of Turtleneck. There's a piano-based serenade (Carin at the Liquor Store), there's an atmospheric ballad full of sound effects (Nobody Else Will Be There), there's even languid lounge-pop (Dark Side of the Gym). But mostly this is music of an average mediocrity that lacks the imagination to soar. The desolate, murmured, nuanced, six-minute Walk It Back is the band's new take on Leonard Cohen's art, and there's little else to remember.

(Translation by/ Tradotto da Giulio Bassanello )

High Violet (4AD, 2010) è più estroverso e a tratti perfino più enfatico dei lavori precedenti, pur attenendosi a un mid-tempo maturo e indulgendo in una malinconia che richiama le cupe melodie post-punk degli anni ’80. Terrible Love è emblematica: moderatamente psichedelica, moderatamente dark-punk e moderatamente post-rock. Nella maggior parte dei casi, la musica è una decorazione tenue e modesta per la voce. La narrativa solenne di canzoni come Sorrow si aggira fino alla fine in un paesaggio sonoro composto quasi esclusivamente dalla batteria. Ne deriva che la parte vocale domina la composizione. In quella che è probabilmente la trovata più ingegnosa dell’album, l’avvilito ritornello di Anyone’s Ghost si scontra con la melodia Doors-iana che lo ha generato. Il cantato in Bloodbuzz Ohio è così distaccato da risultare lugubre, nonostante la forte pulsazione ritmica di batteria e basso e la ricchezza timbrica del tintinnio del pianoforte.

Quando gli arrangiamenti acquistano più peso, i risultati sono incerti. La fusione onirica di archi, fisarmonica e voci in Afraid Of Everyone incrementa l’effetto dell’elegia pensierosa alla U2; e la controllata fanfara di fiati è un sollievo nell’altrimenti monotona canzonetta Runaway; mentre il crescendo di orchestra appare vano in Little Faith, e tutta la retorica commozione di Conversation 16 sembra una distrazione dal fatto che la canzone è piuttosto banale. England è tutta introspezione e botta e risposta con gli strumenti; ancora una volta, i risultati sono contrastanti. Il problema più grande dell’album non è ovviamente tecnico (l’abilità dei musicisti è eccezionale), bensì tattico: viene data una grande importanza ai testi, che tuttavia, come spesso accade con i gruppi rock, non sono proprio da Premio Nobel. Quando la musica è così asservita al testo, bisogna essere certi di avere qualcosa di importante da dire, e di spiegarlo in maniera memorabile. Non molti musicisti rock ne sono all’altezza. Nel migliore dei casi le melodie e gli arrangiamenti sono nella media, indipendentemente dalle abilità degli esecutori.


Trouble Will Find Me (4AD, 2013) apre con le ripetizioni sonnecchianti languide e ipnotiche di I Should Live in Salt: la metafora è applicabile anche al resto dell’album. Ci sono un paio di imitazioni (il Leonard Cohen magniloquente e dark in Demons, il Bruce Springsteen dinamico in Don’t Swallow the Cap), uno pseudo-inno superficiale (Sea of Love), e la sommessa melodia di Pink Rabbits; ma l’album è per lo più una semplice e lunga ripetizione. La band inietta finalmente un po’ di linfa vitale nel febbrile inno gospel Graceless, ma non basta.

Matt Berninger formed EL VY with Menomena's Brent Knopf that debuted with Return to the Moon (2015). Aaron Dessner and Bon Iver's Justin Vernon launched the project Big Red Machine with the album Big Red Machine (2018).

The National's I am Easy to Find (4AD, 2019) veers from past practice mainly because it surrounds Berninger with female singers: Gail Ann Dorsey, Lisa Hannigan, Mina Tindle (aka Pauline de Lassus Saint-Genies), Kate Stables, Sharon Van Etten. It also features more than 70 musicians (including 13 violinists), but the sound is rarely maximalist. And it also came with a 26-minute film directed by Mike Mills and starring Alicia Vikander. Particularly welcome are Dorsey's vocals in You Had Your Soul With You, Roman Holiday and Hey Rosey, as well as Lisa Hannigan's in The Pull of You and French singer Mina Tindle (also Bryce Dessner's wife) in Oblivions (possibly the album's standout, a fast-paced country-rock elegy). The Brooklyn Youth Chorus replaces all of them in Dust Swirls in Strange Light. The complex orchestration of I am Easy to Find, the strings apotheosis of Light Years, and the bombastic Where Is Her Head are the result of having too many instruments around. The seven-minute Not in Kansas does not fare as well as the simpler material (notably Oblivions). The album contains 16 songs for a total of 64 minutes: at least eight of them are forgettable.

The National scored Rebecca Miller's film She Came to Me (2023).

(Translation by/ Tradotto da Francesco Romano Spanò

I am Easy to Find (4AD, 2019) dei National, vira dalle abitudini del passato, principalmente perché circonda Berninger di cantanti: Gail Ann Dorsey, Lisa Hannigan, Mina Tindle (pseudonimo di Pauline de Lassus Saint-Genies), Kate Stables, Sharon Van Etten. Vanta anche oltre 70 musicisti (di cui 13 violinisti), ma di rado suona massimalista. Fu inoltre pubblicato insieme ad un film di 26 minuti diretto da Mike Mills ed interpretato da Alicia Vikander. Veramente benvenuta è la voce di Dorsey in You Had Your Soul With YouRoman Holiday ed Hey Rosey, così come quella di Lisa Hannigan in The Pull of You, e quella della cantante francese Mina Tindle (che è anche la moglie di Dessner) in Oblivions (forse lo standout dell’album, un’incalzante elegia folk-rock).In Dust Swirls in Strange Light vengono tutte sostituite dal Brooklyn Youth Chorus. La complessa orchestrazione di I am Easy to Find, l’apoteosi degli archi di Light Years, e l’ampollosa Where Is Her Head sono il risultato del fatto di essere circondato da così tanti strumenti. I sette minuti di Not in Kansas non viaggiano alla stessa velocità del materiale più semplice (come Oblivions). L’album contiene 16 canzoni per un totale di 64 minuti: alla fine, otto di queste sono trascurabili.

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