Vampire Weekend

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Vampire Weekend (2008) , 7/10
Contra (2010), 6/10
Modern Vampires of the City (2013), 6.5/10
Father of the Bride (2019), 6/10

New York's Vampire Weekend, featuring keyboardist Rostam Batmanglij and guitarist Ezra Koenig, meticulously crafted a baroque, hilarious pan-ethnic stew of hooks and grooves on Vampire Weekend (XL, 2008). Their mission is, first and foremost, retro-pop. The passionate aria of Mansard Roof evokes the age of the Brill Building and the Drifters. The old-fashioned romantic ballad Oxford Comma, featuring one of the catchies melodic progressions, harks back to the era of the Everly Brothers and Buddy Holly. M79 is classy, delirious music-hall with neoclassical harpsichord and strings to counterpoint a pub singalong. Secondly, it's party time. The pounding ska dance of A-Punk pokes fun at itself with a surreal break of flute and strings. The tuneful African stomp of Cape Cod Kwassa Kwassa could have come from the pen of Paul Simon. These songs (all of them singles) have in common the same thing: an irresistible combination of catchy refrain and bouncy rhythm. Unfortunately the rest of the album does not live up to the standard of the singles. The Caribbean boogie of Walcott and the reggae rant of The Kids Don't Stand A Chance boasts cute arrangements and elegant melodies but struggle to flow with the same spontaneous verve of the early singles.

The elegantly arranged Contra (XL, 2010), whose sleek sound is mostly the work of keyboardist Rostam Batmanglij, simply refined the idea, shedding the few sharp corners. Hence the Caribbean-pop novelty Horchata (replete with Rostam Batmanglij's kalimba thumb piano), the jovial ska Holiday (with a masterful cello-driven a-cappella chorus), the festive Afro-pop of California English, the sprightly Run, that sounds like the synth-pop version of a Buddy Holly ditty, Ezra Koenig's best moments come when he draws inspiration from Paul Simon's pan-ethnic shuffles and singsongs, especially in White Sky (and less successfully in Giving Up the Gun). Alas, when they abandon the lightweight format, they sink into dangerous quicksands. They lack the deviant genius to make the silly punk-jig Cousins work. The baroque ballad Taxi Cab is aimless. The solemn reggae elegy Diplomat's Son, virtually a cover of Toots and the Maytals' Pressure Drop, is mainly notable for its detours (thus wasting what actually was a great melodic idea). The falsetto ballad I Think UR a Contra is too fragile to justify the slightly dissonant electronic background. And so forth. While the arrangements and the vocals are very visible, it is often the creative rhythms of Chris Baio's bass and Chris Tomlinson's drums that truly make things happen the right way.

(Translation by/ Tradotto da Alessio Morrone)

I Vampire Weekend sono una band di New York e comprendono il tastierista Rostam Batmanglij e il chitarrista Ezra Koenig. Su Vampire Weekend (XL, 2008) creano meticolosamente uno stufato barocco, pan-etico allegro di ganci e scanalature. La loro missione è, in primo luogo e principalmente, il retro pop. L’aria appassionata di Mansard Roof evoca l’età di Brill Building e i Drifters. L’antiquata ballata romantica Oxford Comma, comprendente una delle progressioni melodiche più orecchiabili, rievoca l’era degli Everly Brothers e Buddy Holly. M79 è una elegante, delirante music-hall con clavicembalo neoclassico e archi che fanno da contrappunto ad un coro da pub. In secondo luogo, è un party-time. La martellante danza ska di  A-Punk si prende in giro con un intervallo surreale di flauto ed archi. L’armonioso stomp africano di Cape Cod Kwassa Kwassa può esser venuto fuori dalla penna di Paul Simon. Queste canzoni (tutte quante singoli) hanno in comune la stessa cosa: un’irresistibile combinazione di ritornelli orecchiabili e ritmo rimbalzante. Sfortunatamente il resto dell’album non è al livello dello standard dei singoli. Il boogie caraibico di Walcott e l’invettiva reggae di The Kids Don't Stand A Chance vantano abili arrangiamenti ed eleganti melodie ma fanno fatica a scorrere con la stessa verve spontanea dei primi singoli.


Contra (XL, 2010) è un album elegantemente arrangiato, il cui suono levigato è dovuto in gran parte al lavoro del tastierista Rostam Batmanglij. L’album semplicemente raffinava l’idea, perdendo i pochi angoli acuti. Di qui la novità pop-caraibica Horchata (piena della kalimba di Rostam Batmanglij), lo ska allegro di Holiday (con un magistrale coro a-cappella guidato da un violoncello), l’ afro-pop festivo di California English, la vivace Run, che suona come la versione synth-pop di una canzoncina di Buddy Holly,  i migliori momenti di Ezra Koenig arrivano quando trae ispirazione dai miscugli pan-etici e dalle cantilene di Paul Simon, specialmente in White Sky (e con meno successo in Giving Up the Gun). Purtroppo, quando abbandonano il formato leggero, sprofondano in pericolose sabbie mobili. Mancano di genio deviante per far funzionare lo sciocco punk-giga di Cousins. La ballata barocca Taxi Cab è inutile. La solenne elegia reggae Diplomat's Son, virtualmente una cover di Pressure Drop dei Toots and the Maytals, è soprattutto  degno di nota per le sue deviazioni (di conseguenza rovinando quella che in realtà era una grande idea melodica). Le ballate in falsetto di I Think UR a Contra è troppo fragile per giustificare lo sfondo elettronico lievemente dissonante. E così via. Mentre gli arrangiamenti e le parti cantate sono molto evidenti, sono spesso i ritmi creativi del basso di Chris Baio e la batteria di Chris Tomlinson che davvero fanno funzionare le cose.

Mostly, Modern Vampires of the City (XL, 2013) proves that the band has become one of the best interprets of the music of the 1960s for the generation whose parents weren't even born back then. In fact, the catchy Unbelievers and the bouncy Finger Back sound like (probably involuntary) imitations of Elvis Costello imitating the classics of the 1960s. The neoclassical organ pattern of Step evokes the era of the Hollies; the march-like, doo-wop-tinged ditty Don't Lie manages to sound like the Beatles, Dylan and Bowie in just a few minutes; and Everlasting Arms is a shameless imitation of Paul Simon. There are original variations on this paradigm, although one, the booming psychobilly Diane Young, sounds a bit out of context (Alan Vega backed by the E Street Band ). The other one, however, the effervescent Worship You is the album's best take on exotic fusion (with psychedelic overtones as a bonus). The rest, alas, is fodder (the odd invocation of Obvious Bicycle, the messy ballad Hannah Hunt, the cartoonish Ya Hey, the pensive Hudson) even when the intentions were good (the closing elegy Young Lion). Nonetheless, give credit to Rostam Batmanglij (guitars and keyboards) who is a force of nature when it comes to arrangements.

Ezra Koenig moved to Los Angeles and launched an anime show, while Rostam Batmanglij left the band to record I Had a Dream that You Were Mine (2016) with Hamilton Leithauser and the solo album Half Light (2017). After a six-year hiatus, a new Vampire Weekend album appeared, Father of the Bride (Columbia, 2019), which at 18 songs was the longest in the band's history, but it was hardly a Vampire Weekend album. The band's frontman Ezra Koenig had basically reinvented the project in collaboration with producer Ariel Rechtshaid and a cast of new cohorts, turning it into a more mainstream project. The baroque piano-driven marching bubblegum-pop of Harmony Hall, which would have been an international hit in the 1960s, is emblematic. Despite the carefully architected arrangements, the songs end up radiating a nostalgic vintage feeling. Stranger is a breezy blend of Paul Simon's Afro-pop, Caribbean music and George Harrison's Got My Mind Set on You. This Life borrows the guitar riff from Van Morrison's Brown Eyed Girl and flutters like the Byrds' jangling folk-rock. Peel away the sound effects, and there is a simplicity bordering on derivative. Married in a Gold Rush (a duet with Danielle Haim) is a delicately electronic Afro-ska-polka. Hold You Now (another duet with Danielle Haim) is a cute tribute to the folk-revival of old days, a pastoral folk elegy that samples a choir from Hans Zimmer's score to Terrence Malick's 1999 film "The Thin Red Line". The looping guitar motif in the brief Bambina (which would otherwise sound like Elvis Costello's power-pop) seems inspired by Pachelbel's Canon in D. It doesn't mean that the result can't be intriguing: Sympathy is a Bob Dylan-ian rant drowned in a flamenco whirlwind and boasts the best break of the album, a sort of scratching and tapping mini-jam. In fact, some songs can be viewed as comic musichall ditties, for example the Rich Man, a cartoonish blend of Afro-pop, country music and Turkish violins; or Flower Moon, propelled by frenzied Brazilian rhythm and derailed by a clownish Todd Rundgren-ian instrumental refrain. The rest of the songs, alas, are disposable, so a nine-song mini-album would have been just right.

(Translation by/ Tradotto da Francesco Romano Spanò )

Per lo più, Modern Vampires of the City (XL, 2013) prova che la band è diventata una delle maggiori interpreti della musica degli anni ’60, per una generazione la quale i genitori non erano nemmeno nati ancora. Infatti, l’orecchiabile Unbelievers e la vivace, saltellante Finger Back suonano, forse involontariamente, come imitazioni di Elvis Costello che imita i classici degli anni ’60. Il modello dell’organo neoclassico di Step evoca l’epoca degli Hollies; la canzonetta a ritmo di marcia e tinteggiata di doo-wop Don't Lie si destreggia tra Beatles, Dylan e Bowie in soltanto pochi minuti; e Everlasting Arms è una spudorata imitazione di Paul Simon. Ci sono alcune variazioni originali su questo tema, anche se una, l’assordante pshycobilly Diane Young, suona un po’ fuori posto (come se Alan Vega fosse accompagnato dalla E Street Band ). L’altro invece, l’effervescente Worship You è il miglior esempio di fusione esotica dell’album (con l’aggiunta di echi psichedelici). Il resto delle canzoni, purtroppo, è commerciale (la strana invocazione di Obvious Bicycle, la caotica ballata Hannah Hunt, la cartoonesca Ya Hey, la pensosa Hudson), anche quelle che hanno le migliori intenzioni (come l’elegia in chiusura Young Lion). Ciò nonostante, bisogna dar credito a Rostam Batmanglij (chitarrista e tastierista) di essere una forza della natura come arrangiatore.


Ezra Koenig si trasferì a Los Angeles e lanciò un anime, mentre Rostam Batmanglij lasciò la band per registrare, insieme a Hamilton Leithauser, I Had a Dream that You Were Mine (2016) e come solista invece Half Light (2017). Dopo un silenzio di sei anni, comparì un nuovo album dei Vampire Weekend,  Father of the Bride (Columbia, 2019), che, con le sue diciotto canzoni, è quello più lungo della loro storia, ma conserva poco dei loro album precedenti. Il frontman della band, Ezra Koenig, aveva fondamentalmente reinventato il gruppo in collaborazione con la produttrice Ariel Rechtshaid ed un cast di nuovi coorti, trasformandolo in un progetto più commerciale. La barocca marcia bubblegum-pop guidata dal piano di Harmony Hall, che sarebbe stata una hit internazionale negli anni ’60, è emblematica. Nonostante l’attenzione per gli arrangiamenti, la canzone emette una sensazione vintage. Stranger miscela allegramente l’afro-pop di Paul Simon con la musica caraibica e la Got My Mind Set on You di George Harrison. This Life prende in prestito il riff di chitarra dalla Brown Eyed Girl di Van Morrison e si libra come il folk-rock tintinnante dei Byrds. Tolti gli effetti sonori, questa è una semplicità che sfiora il derivativo. Married in a Gold Rush (in coppia con Danielle Haim) è una Afro-ska-polka delicatamente elettronica. Hold You Now (di nuovo insieme a Danielle Haim) è un tributo carino al folk-revival dei vecchi tempi, un’elegia folk pastorale che usa come sample un coro dalla colonna sonora di Hans Zimmer per il film di Terrence Malick “The Thin Red Line" del 1999. Il motivo di chitarra che avvolge la breve Bambina (che altrimenti sarebbe suonata come il power-pop di Elvis Costello) sembra ispirata al Canone in Re Maggiore di Pachelbel. Ma questo non vuol dire che il risultato non può essere intrigante: Sympathy è un’invettiva Bob Dylan-iana annegata in vorticoso flamenco e vanta il miglior intermezzo dell’album, una sorta di mini-jam di scratching e tapping. Infatti, alcune canzoni possono essere viste come buffe canzonette da musichall, per esempio Rich Man, una miscela cartoonesca di afro-pop, musica country e violini turchi; o Flower Moon, spinta da un esuberante ritmo brasiliano e deragliata da un clownesco ritornello Todd Rundgren-iano strumentale.

(Copyright © 2006 Piero Scaruffi | Terms of use )
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