Laurel Halo

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Hour Logic (2011), 7/10 (EP)
Quarantine (2012), 6.5/10
Chance of Rain (2013), 5.5/10
In Situ (2015), 5/10 (EP)
Dust (2017), 7.5/10
Raw Silk Uncut Wood (2018), 5.5/10 (mini)

Laurel Halo, the project of New York vocalist Laurel Chartow (aka Ina Cube), crafted dream-pop of the Cocteau Twins generation with a bit of a synth-pop influence on the EP King Felix (Hippos In Tanks, 2010), halfway between chillwave and witch house: the hard beat of Supersymmetry evokes the Pet Shop Boys in a rather trivial manner, but the gothic downbeat lullaby Metal Confection and the windy carillon-like electronics of Embassy dropped her aching vocals into alien atmospheres.

However, she then turned to electronic dance music on the EP Hour Logic (Hippos In Tanks, 2011) with the post-techno and quasi-breakcore of Speed Of Rain and the post-samba frenzy Aquifer, although both are dressed in cosmic and new-age flavors. The closer, Strength In Free Space, is a simple floating ecstatic "om" surfing galactic waves. This and the lengthy glitchy gothic tour de force of Head explores uncharted territory beyond the first EP's immediate reference points, while the nine-minute Hour Logic sounds like an easy-listening remix of Aquifer.

Quarantine (Hyperdub, 2012) juxtaposes relatively simple songs like the melismatic soul-jazz ballad Years with complex creations like Thaw for creepy noisescape, tribal polyrhythm, squealing synth and quasi-religious lament. The former derail into the cosmic fluctuations and petulant call of Carcass or the Aquarius-age melody amid liquid bubbling electronics and percussion of Airsick; while the latter attain an earthly quality thanks for example to the looping Bach-ian toccata that propels the agonizing chant of MK Ultra and the disorienting beats and drones that dilute the childish rigmarole of Tumor. Joy and Wow return to the otherworldly non-existence of Strength In Free Space with the addition of dissonant lysergic tones. Then there are all sorts of detours, notably the extraterrestrial pulsation of Nerve and the mermaid call of Light + Space, that imply other dimensions and routes to get there. While none of the songs matches the depth of Head, the whole is one of the most atmospheric albums to come out of the chillwave generation.

(Translation by/Tradotto da Davide Carrozza) Laurel Halo, il progetto della vocalist newyorkese Laurel Chartow (che ha cambiato nome in Ina Cube), crea dream-pop della generazione Cocteau Twins con qualche influenza synth-pop sull'EP King Felix (Hippos In Tanks, 2010), a metà strada tra la chillwave e la witch house: il ritmo duro di Supersymmetry evoca i Pet Shop Boys un po' banalmente, ma la rilassata ninna nanna gotica di Metal Confection e l'arioso carillon elettronico di Embassy gettano la sua voce dolorante in atmosfere aliene.

Tuttavia, si dà alla dance elettronica sull'EP Hour Logic (Hippos In Tanks, 2011) con il post-techno quasi-breakcore di Speed Of Rain e il frenetico post-samba di Aquifer, nonostante il sapore cosmico e new-age di entrambe. Il brano di chiusura, Strength In Free Space, è un semplice "om" fluttuante nell'estasi sulla cresta di onde galattiche. Questo brano e il lungo tour de force gotico glitch di Head visitano territori inesplorati oltre gli immediati punti di riferimento del primo EP, mentre i nove minuti di Hour Logic suonano come un remix orecchiabile di Aquifer.

Quarantine (Hyperdub, 2012) accosta canzoni relativamente semplici come la ballata soul-jazz melismatica Years a creazioni complesse come Thaw, per rumori inquietanti, politirmi tribali, stridore di sintetizzatori e lamento quasi religioso. La prima deraglia nelle fluttuazioni coscmiche e nel richiamo petulante di Carcass o nella melodia da età dell'Aquario in elettronica schiumosa e percussioni di Airsick; la seconda ha una qualità terrena grazie alla toccata bach-iana in loop che propelle il canto agonizzante di MK Ultra e al ritmo disorientante e ai droni che smorzano lo sproloquio infantile di Tumor. Joy e Wow tornano alla non-esistenza ultraterrena di Strength In Free Space con l'aggiunta di toni lisergici dissonanti. C'è anche ogni sorta di deviazione, soprattutto la pulsazione extraterrestre di Nerve e il richiamo di sirena di Light + Space, che indicano altre dimensioni e strade per arrivare là. Nessuna canzone è profonda quanto Head, ma tutto l'album è uno dei più atmosferici della generazione chillwave.

The all-instrumental Chance of Rain (Hyperdub, 2013) is, instead, steeped in electronic dance music, all manufactured by her with no outside help. The dreamy, and a little childish, instrumental overture Dr Echt leads into the busy seven-minute Oneiroi, a techno locomotive that incorporates a Caribbean rhythm. Serendip is another techno creature but it morphs and twists with no apparent destination. The beat is frantic and louder in the seven-minute Chance of Rain that boasts a series of manic crescendos. atmospheric intermezzo Melt Syncopation and synth effects sabotage the android dance Thrax. Polyrhythms get out of control in the seven-minute Ainnome that decays into psychedelic dissonance. Having relocated to Berlin, she was probably influenced by the local djs, but the result was rather amateurish.

The eight-song double-EP In Situ (2015) marked some progress in her instrumental music with the more cerebral dance-music of Situation the subliminal Nebenwirkungen, whose beats are barely audible, and Shake, whose beats are muffled. But most of the instrumentals were trivial.

The pieces of Dust (Hyperdub, 2017) are generally shorter but much denser and much more disjointed than on Chance of Rain. The arrangements are humble: her own synth and drum programming, electric piano (courtesy of Shit and Shine's Craig Clouse), tenor saxophone (Diamond Terrifier), percussion (Eli Keszler). But the key process is not the arranging, it's the deconstructing, the way songs disintegrate and then rebuild themselves into slippery rhythms, hazy keyboard lines, stuttering vocal phrasing, harmonious noise. These songs are high-entropy structures whose complexity is hard to quantify, let alone control. The apparent erratic, anarchic, way in which they are assembled constitutes a cerebral logic in itself. They are cohesive but, at the same time, present multiple identities, as if sung by the same person from different directions. Everywhere is dissonance and dischord. The vocals don't sing: they communicate in a nonlinguistic language, a language not of symbols but of phonemes. They feel like sinister psycho-therapies that probe the souls of cyborgs. A detached African bluesy chant maneuvers in Sun to Solar around skipping dubby beats and neurotic electronics until voices start breaking into each other's singing. A similar chant, but multiplied to feel like a vocal group, tries to find its way through Moontalk, where a Caribbean percussion ensemble meets Quincy Jones' orchestra and the tempo is hijacked by the old telephone signal of invalid number. Another vintage African chant is fueled by the slow-motion ticking of a clock in Koinos, one of the ghostlier compositions. The spoken-word piece Who Won is a Freudian trip against a backdrop of percussive noise and dejected saxophone. The plantation chant Syzygy swims in a sea of drones and noises and progressively melts away. The anemic elegy Do U Ever Happen lets digital noises roll freely while hatching echoes of itself. Occasionally, the song's identity is easier to grasp: she tries to sing a regular ballad over what sounds like a detuned orchestra in Like an L; and Jelly, with vocalists Klein and Lafawndah, is a deconstruction of a Caribbean dance like Oneiroi. She's even more impressive when she goes for the jugular, for abstract soundpainting, in the instrumentals that reduce to a sequence of fragments as if the bytes of the digital file had been shuffled: the chaotic free-jazz jam Arschkriecher, Nicht Ohne Risiko, that drowns a xylophone in watery musique concrete, and closer Buh-Bye, with a shrill keyboard pattern and distant horns. Overall, the album feels like an act of cathartic aesthetic exorcism, throwing away what the language that she had learned before and starting to speak a whole new language.

Continuing to move away from the vocal-driven music of her first album, the six-song mini-album Raw Silk Uncut Wood (Latency, 2018) offered the ten-minute ambient gothic instrumental Raw Silk, the ten-minute ecstatic new-age music of Nahbarkeit, with Halo's synthesizers soaring away. The shorter pieces are more adventurous: the jazzy interlude for piano and drums Mercury, the piano sonata The Sick Mind, which sounds like a duet for buzzing bees and cowbells, and Quietude, an anarchic musique concrete interlude per prepared piano. Overall, however, a step backwards from the magnificent chaos of Dust. Again, a rather amateurish work.

(Translation by/ Tradotto da Francesco Romano Spanò )

Lo strumentale Chance of Rain (Hyperdub, 2013) e` immerso invece sull'elettronica da ballo, prodotta da lei senza alcun aiuto. La sognante e un po' infantile, overture strumentale Dr Echt ci porta verso i sette minuti indaffarati di Oneiroi, una locomotiva techno che incorpora un ritmo caraibico. Serendip è un’altra creatura techno che si contorce senza una meta precisa. Il ritmo è frenetico ed assordante nei sette minuti di Chance of Rain, che vanta una sequenza di maniaci crescendo. L’intermezzo atmosferico Melt sincopi e synth sabotano la danza robotica di Thrax. I poliritmi vanno fuori controllo nei sette minuti di Ainnome che decadono in una dissonanza psichedelica. Essendosi trasferita a Berlino, è stata probabilmente influenzata dai dj locali, ma il risultato è piuttosto amatoriale.


Il doppio EP di otto canzoni In Situ (2015) marcò qualche progressione della sua musica strumentale con la musica da ballo più celebrale di Situation, la sublimale Nebenwirkungen, con un ritmo a malapena udibile, e Shake, con il suo ritmo ovattato. Ma molte delle strumentali sono banali.


I pezzi di Dust (2017) sono in generale più corti di quelli di Chance of Rain ma molto più densi e sconnessi. Gli arrangiamenti sono umili: il suo programma per sintetizzatore e batteria, tastiera (dono di Craig Clouse dei Shit and Shine), sassofono tenore (Diamond Terrifier) e percussione (Eli Keszler). Ma la chiave di volta non è l’arrangiamento, è la decostruzione, il modo in cui le canzoni si disintegrano e poi si ricompattano in ritmi sdrucciolevoli, tastiere nebulose, fraseggi balbettanti e rumore armonico. Queste canzoni sono leghe ad alta entropia, la cui complessità è difficile da quantificare. Il modo, apparentemente irregolare, anarchico, in cui sono assemblate segue una logica cerebrale a sé stante. Sono coese ma allo stesso tempo, presentano diverse identità, come se fossero cantate dalla stessa persona ma da angoli diversi. Dissonanza e discordia sono ovunque. Le voci non cantano: comunicano in un linguaggio a-linguistico, un linguaggio fatto non di simboli ma di fonemi. Sembrano delle cupe psicoterapie che sondano l’anima di cyborg. Un distaccato canto africano blues manovra Sun to Solar in mezzo a ritmi dub frastagliati ed elettronica ossessiva, finché delle voci non irrompono nell’altrui canto. Un simile canto, ma moltiplicato tanto da sembrare un gruppo vocale, cerca di trovare la sua strada attraverso Moontalk, dove un ensemble di percussionisti caraibici incontra l’orchestra di Quincy Jones, ed il ritmo viene dirottato dal vecchio segnale telefonico di un numero inesistente. Un altro antico canto africano è alimentato dal ticchettio a rallentatore di un orologio in Koinos, una delle composizioni più evanescenti. Il pezzo parlato Who Won è un trip freudiano su un sottofondo di percussione ed un sassofono sconsolato. Il canto da piantagione Syzygy nuota in un mare di bordoni e rumori che man mano si dissolvono. L’anemica elegia Do U Ever Happen lascia che i rumori digitali si muovano liberi mentre si schiudono echi di sé stessa. A volte, l’identità delle canzoni è più semplice da comprendere: lei cerca di cantare una semplice ballata su quella che sembrerebbe un’orchestra stonata in Like an L; e Jelly, insieme ai cantanti Klein e Lafawndah, decostruisce una danza caraibica come fece Oneiroi. Sorprende ancora di più quando va per la giugulare, verso paesaggi sonori astratti, attraverso pezzi strumentali che sono ridotti ad una sequenza di frammenti come se i byte di un file digitale fossero stati rimescolati: la caotica jam free-jazz Arschkriecher, Nicht Ohne Risiko, che annega uno xilofono in rumori acquatici, e l’ultima Buh-Bye, con lo schema di una tastiera stridula e corni distanti. Nel complesso, l’album sembra un atto di catartico esoterismo estetico, gettando via il linguaggio che aveva imparato per cominciare a parlarne uno completamente nuovo.


Continuando ad allontanarsi dalla musica vocale del suo primo album, le sei canzoni del mini-album Raw Silk Uncut Wood (Latency, 2018) offrirono l’ambient gotico strumentale di Raw Silk, l’estatica musica new age di Nahbarkeit, con i sintetizzatori di Halo che volano via. I pezzi più corti sono più avventurosi: l’interludio jazz per piano e batteria Mercury, la sonata pianistica The Sick Mind, che sembra un duetto tra delle api ronzanti e le campanelle di una vacca, e Quietitude, un interludio di musica concreta per pianoforte preparato. Comunque, nel complesso, un passo indietro rispetto al magnifico caos di Dust. Ancora una volta, un lavoro piuttosto amatoriale.

(Copyright © 2010 Piero Scaruffi | Terms of use)
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