Angel Olsen


(Copyright © 2019 Piero Scaruffi | Terms of Use )
Half Way Home (2012), 7/10
Burn Your Fire For No Witness (2014), 6/10
My Woman (2016), 5/10
All Mirrors (2019), 5/10
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Angel Olsen, a Chicago-based singer-songwriter who had worked with Will Oldham, debuted with the cassette Strange Cacti (2010).

Her trembling and howling tones of her voice, somewhere between Joni Mitchell and Edith Piaf, matured on Half Way Home (Bathetic, 2012). She can sing practically anything and turn it into an adventure, whether the slow-waltzing Safe In The Womb or the country & western lament Miranda. She rises over the flamenco guitar and maracas of The Sky Opened Up and plunges into the delicate Leonard Cohen-ian lullaby of You Are Song. She even transports the listener back into the Brill Building of the 1950s with the catchy The Waiting, and the shimmering melody of Free evokes the jangling folk-rock of the hippy era (and the coda has a vocal flight worthy of an opera soprano). The seven-minute Lonely Universe blends Chris Isaak's self-flagellation and a slow-motion version of the refrain of the Rolling Stones' Ruby Tuesday.

Her single Sweet Dreams (2013) left behind the austere acoustic arrangements for an electric quasi-psychedelic rocking format.

Burn Your Fire For No Witness (Jagjaguwar, 2014) was the rock'n'roll counterpart to the previous album's folk style. Standout Hi-Five sounds like a yodeling version of Norman Greenbaum's stomping Spirit In The Sky with the jug replaced by guitar fuzz. Forgiven/Forgotten even boasts the Velvet Underground's manic pounding beat. If High & Wild is a half-baked garage rave-up, the backing does benefit the solemn hymn-like crescendo of Dance Slow Decades. Not rocking at all, instead, is the seven-minute White Fire, similar in tone to Leonard Cohen's So Long Marianne, just more dejected and sedated; and Enemy is the sparest of acoustic ballads, and perhaps the emotional peak of the album. This was the typical "transitional" album.

My Woman (Jagjaguwar, 2016) She sounds like a second rate Kate Bush imitator when singing over the electronic arrangements of Intern, and like an aspiring soul singer in the sophisticated pop-jazz ballad Those Were The Days. Give it Up has a decent guitar riff but it gets diluted in a silly solo, and the other guitar-driven rocking song, Shut Up Kiss Me, sounds amateurish and incomplete. Her shouting in the psychedelic crescendo of Not Gonna Kill You mainly proves the distance that still separates her from the vocal power of a singer like Grace Slick. The two longer songs are rather ineffective: the eight-minute Sister is a long narrative with a nasty guitar solo but obviously can't compete with Neil Young's long rants, although it borrows the format. The seven-minute Woman is even more dependent on her vocal delivery because of the tedious electronic arrangement. It sounds like the idea was to make the album sound more professional (and a` la mode) but the result is exactly the opposite: much of this album sounds trivial and immature. The closing piano ballad Pops is totally pointless.

The musician of All Mirrors (Jagjaguwar, 2019) was hardly related to the artist of Half Way Home. Produced by John Congleton, the glossy production of mellotron, strings and loud percussion (arranged by Ben Babbitt and Jherek Bischoff) sounds like sheer overkill. A good example is What It Is, possibly the standout, that punches a potentially intriguing T.Rex strut with blasts of percussion and tornadoes of strings. This vice leads to the ridiculous magniloquence of the torch song Impasse and other embarrassing concoctions. The most confusing of all is probably All Mirrors, buried in whirling strings and pounding drums. Lark sounds like a collaboration between Stevie Nicks of the Fleetwood Mac and Kate Bush. Endgame is a smooth orchestral ballad in the vein of Burt Bacharach with brass arrangements by Nathaniel Walcott, besides the string arrangements of Ben Babbitt: at least this ballad doesn't pretend to be anything else. Obnoxious synths ruin the nostalgic moments: the catchy ditty Spring and the dreamy ditty Too Easy (which otherwise evokes the French ye-ye girls of Francoise Hardy's generation). The arrangements work only in a couple of songs: the electronic effects push the ethereal lullaby New Love Cassette into magical Enya territory; and Summer has the pace and the atmosphere of a western-movie Ennio Morricone soundtrack.

(Copyright © 2019 Piero Scaruffi | Terms of use )
(Translation by/ Tradotto da Pierluigi Napoli)

Angel Olsen, una singer-songwriter di stanza a Chicago, che ha collaborato con Will Oldham, ha debuttato con la cassetta Strange Cacti (2010).

I toni tremolanti e ululanti della sua voce, da qualche parte tra Joni Mitchell e Edith Piaf, sono maturati su Half Way Home (Bathetic, 2012). Puo’ cantare praticamente qualsiasi cosa e trasformarlo in un’avventura, che sia il lento valzer Safe In The Womb o il lamento country & western Miranda. Si erge sulla chitarra flamenco e le maracas di The Sky Opened Up e si immerge nella delicata ninna-nanna in stile Leonard Cohen di You Are Song. Trasporta indietro l’ascoltatore persino al Brill Building degli anni ’50 con l’orecchiabile The Waiting, e la melodia scintillante di Free rievoca il folk-rock jangle dell’era hippy (e la coda ha un volo vocale degno di un soprano dell’opera). Lonely Universe, di sette minuti, fonde l’autoflagellazione di Chris Isaak e una versione al rallentatore del ritornello di Ruby Tuesday dei Rolling Stones.

Il suo singolo Sweet Dreams (2013) abbandona gli austeri arrangiamenti acustici per un formato rock elettrico semi-psichedelico.

Burn Your Fire For No Witness (Jagjaguwar, 2014) e’ la controparte rock'n'roll dello stile folk dell’album precedente. Spicca Hi-Five che sembra come una versione yodel dell’incalzante Spirit In The Sky di Norman Greenbaum con il jug rimpiazzato dalla chitarra fuzz. Forgiven/Forgotten vanta persino il martellante battito maniacale dei Velvet Underground. Se High & Wild e’ un incompleto rave-up garage, l’accompagnamento avvantaggia il solenne crescendo a mo` di inno di Dance Slow Decades. Non del tutto rock, invece, e’ White Fire, di sette minuti, dall’intonazione simile a So Long Marianne di Leonard Cohen, solamente piu’ sconsolata e sedata; e Enemy e’ la piu’ scarna delle ballate acustiche, e forse il picco emotivo dell’album. Questo e’ il tipico album "di transizione".

My Woman (Jagjaguwar, 2016). Suona come una mediocre imitatrice di Kate Bush quando canta sugli arrangiamenti elettronici di Intern, e come un’aspirante cantante soul nella sofisticata ballata pop-jazz Those Were The Days. Give it Up ha un riff di chitarra dignitoso ma e’ annacquato da un assolo ridicolo, e l’altro brano rock guidato dalla chitarra, Shut Up Kiss Me, risulta amatoriale ed incompleto. Le sua urla nel crescendo psichedelico di Not Gonna Kill You perlopiu’ mostrano la distanza che ancora la separa dalla potenza vocale di una cantante come Grace Slick. Le due canzoni piu’ lunghe sono piuttosto inefficaci: gli otto minuti di Sister sono un lungo racconto con uno sgradevole assolo di chitarra ma ovviamente non puo’ competere con le lunghe invettive di Neil Young, benche’ ne prenda in prestito il formato. Woman, di sette minuti, e’ ancora piu’ subordinata alla sua prestazione vocale a causa del noioso arrangiamento elettronico. Si ha come l’impressione che l’idea fosse quella di dare all’album un suono piu’ professionale (e alla moda) ma il risultato e’ esattamente l’opposto: la gran parte di questo album e’ banale e immaturo. La ballata al piano in chiusura Pops e’ del tutto inutile.

La musicista di All Mirrors (Jagjaguwar, 2019) e’ difficilmente riconducibile all’artista di Half Way Home. Prodotto da John Congleton, la produzione patinata a base di mellotron, archi e percussioni ad alto volume (arrangiamenti di Ben Babbitt e Jherek Bischoff) suona come pura esagerazione. Un buon esempio e’ What It Is, probabilmente l’apice, che colpisce un incedere potenzialmente intrigante a' la T.Rex con esplosioni di percussioni e tornado di archi. Questo vizio conduce alla magniloquenza ridicola della "torch song" Impasse e ad altri intrugli imbarazzanti. La piu’ disorientante di tutte e’ probabilmente All Mirrors, seppelita da archi vorticosi e batteria martellante. Lark sembra come una collaborazione tra Stevie Nicks dei Fleetwood Mac e Kate Bush. Endgame e’ una ballata orchestrale regolare alla maniera di Burt Bacharach con arrangiamento degli ottoni a cura di Nathaniel Walcott, oltre all’arrangiamento degli archi da parte di Ben Babbitt: almeno questa ballata non ha la pretesa di essere qualcos’altro. Sgradevoli synth rovinano i momenti nostalgici: l’orecchiabile canzoncina Spring e il motivetto sognante di Too Easy (che altrimenti rievocano le ye-ye girls francesi della generazione di Francoise Hardy). Gli arrangiamenti funzionano solo in un paio di canzoni: gli effetti elettronici spingono la ninnananna eterea New Love Cassette nel magico territorio di Enya; e Summer ha l’andatura e l’atmosfera di una colonna sonora di Ennio Morricone per un film western.