David Thomas

(Copyright © 1999 Piero Scaruffi | Terms of use )
The Sound Of The Sand , 8/10
Winter Comes Home , 6/10
Variations On A Theme , 7.5/10
More Places Forever , 7.5/10
Monster Walks The Winter Lake , 8/10
Blame The Messenger , 7/10
Erewhon, 6/10
Monster, 6/10
Mirror Man , 5/10
Bay City, 6/10
Surf's Up , 5/10
18 Monkeys On A Dead Man's Chest (2004), 6/10

A veteran of the new wave, Pere Ubu's vocalist David Thomas continued the insane program of Pere Ubu's modernist primitivism (or primitive modernism), relying on the same lethal combination of Captain Beefheart-ian vocal transgressions, grotesque and lyrical jamming, spastic dance tempos (or absence thereof). The Sound Of The Sand (1981), that gathered old cohorts such as Anton Fier, Allen Ravenstine, Mayo Thompson and Ralph Carney, as well as expats of British prog-rock such as Chris Cutler, John Greaves and Richard Thompson, set the course once and forever: frantic convulsions and cartoonish accompaniments; abstract mini-sonatas for acoustic instruments and electronics that display the casual euphoria of circus and fair music; vocals that radiate candid childishness and proclaim utter nonsense; pyrotechnic lullabies and rigmaroles that lose their thread in merrily apocalyptic soundscapes; a vast and demented range of moods. Variations On A Theme (1983), featuring Thompson, Fier, Cutler and Lindsay Cooper, was a work obsessed with Thomas' favorite mood, a mood that is neither tragic nor comic but a perfect (and impossible) fusion of the two. The further deranged picaresque adventures of More Places Forever (1985), with Cooper, Cutler and Tony Maimone, betrayed the erudite amalgam of Bertold Brecht, jazz, James Joyce and Dada. Monster Walks The Winter Lake (1986) was perhaps his most accomplished work, due to the terrific chamber quartet of cellist Garo Yellin, keyboardist Ravenstine, bassist Tony Maimone and accordionist Daved Hild. They performed free-form chamber jazz-rock pieces that duly emphasized the voracious absurdity and agonizing madness of the vocalist. Blame The Messenger (1987), which was in a sense his "rock" album, showed that the border between Pere Ubu and David Thomas' solo work was merely an imaginary line (Cutler, Jim Jones, Maimone and Ravenstine were, de fact, a typical rock line-up). Thomas' ouvre as a whole was the a premonition of the universal judgement.
(Translation by/ Tradotto da Norman Riding)

Pere Ubu's vocalist David Thomas, "Beefheartian" transgressor of mastodontic bulk, continued, with a series of ferocious metropolitan raids at the head of patrols with such eccentric names as the Pedestrians, Trees, Eggs and especially Golden Palominos, the insane programme of the primitivisation of modernism begun by Pere Ubu.

The Sound Of The Sand (Rough Trade, 1981) anthologises the finds of the first post-Ubu period. The "patrols" included ex-confederates like Ravenstine and Thompson, and English brains in exile such as Chris Cutler, John Greaves and Richard Thompson. The humour is that of the goliardic prank, with a much coarser sound than Pere Ubu's.
The music goes to a pounding rhythm, with thrusting interventions by the trumpet, frantic vocal convulsions and far-flung inspirations, such as the tropical rockabilly of The Birds Are Good Ideas (with fulminating attacks by the guitar and luxuriant percussion), the strident sing-song of Yiki Tiki above a cartoonish tip-tap and echoes of fairground music, the little march and reggae fanfare en souplesse of Man's Best Friend, the garrulous, jovial, dissonant and polyrhythmic band music of Confuse Did, and the somnolent and martial Japanese ballad New Atom Mine. In Happy To See You Thomas couples the bite of Beefheart with the dancing ferocity of Ubu and soon his insane orgasms give way to an abstract mini-piece for free trumpet, electronics, vocal trillings, guitar string and jingly bells. Keeping everything together is his candid infantilism, capable of animating objects and of transfiguring animals, of giving a sense to whatever has a name.
Anton Fier's tingling South-American style percussion is a felicitous accompaniment to the virtuosity of the singing . (He is in fact the composer of the equatorial forest instrumental Crickets In The Flat). So too is the salon-style trumpet of Eddie Thornton and Thompson's rock dulcimer, which also explain the strong propensity for a latin and jazz sound. Strangely Thomas indulges in none of the mystic laments and acrobatic litanies that by this time permeate all his performances with Ubu.

The two original facets of the experience acquired along the way, the frenetic band music (ultra-soul and ultra-South American) and the delirious abstractionism (free-psychedelic) belong purely in the category of the absurd, of which Thomas was by now the greatest exponent in the field of music. But Winter Comes Home (1982), which assembles live performances with Chris Cutler and Lindsay Cooper (above all the title-track), demonstrates that Thomas is the more ingenious the more reduced the accompaniment: without the obbligation to pursue a musical idea, the singer hams up his grotesque triumphalism in the pure Dadaist mould.

On Variations On A Theme (Sixth International, 1983), with Thompson, Fier, Cutler, Lindsay Cooper and others, Thomas continues his solitary vocal pyrotechnics: he is absorbed in imperceptible sing-songs to free-form rhythms in Pedestrian Walk, recites raptly one of his swing fables The Egg And I, holds forth in learned but clownish digressions in Who Is It, dances possessed and nimble in the wind fanfare of Semaphore, all under the banner of the most grotesque ceremony. His is by now a form of modern "songcraft", paranoic and dissociated, of a frightening interior force, in which the neuroses of daily life and astral spaces collide violently giving rise to hallucinations of great emotional tension, verging on the insane declamations in the works of Peter Maxwell Davies. The group accompany him with great virtuosity, from the Slav, middle-eastern gait of A Day At The Botanic Garden to the visceral rockabilly with tip tap of Bird Town, from the epic melody of Hurry Back) to the free percussionism of Rain (another solo by Fier).

In 1984 Thomas moved to England. More Places Forever (Twin Tone, 1985), with Cooper, Cutler and Maimone, is another vertex of his artistic parabola. The deranged acrobatics of before have given place to simpler and more cheerful vocal performances, closer to everyday singing. The true second voice of the disc are the joyous and versatile winds of Cooper, now a rustic band, now a chamber ensemble, now a medieval troupe, now a little jazz orchestra, which punctuate Thomas's Dadaist recitative. Their duets in the orientalizing and liquid jazz-rock of Enthusiastic, with the tempo of a rustic march, or in the arioso theme of Big Breeze Man, nothing if not a pyrotechnic Zappa-esque fanfare from beginning to end, or again in the fatalistic elegy of About True Friends, coin a genre of fascinating free jazz pantomime. The bewitching oboe leads the up and down registers in the recitation of the fairy tale Whale Head King, with the sound of cicadas and an anxious background of bass and drums. Thomas chants loose motifs, jovial and absurd, like Through The Magnifying Glass, which alternates cartoon-style pastoral marches and cataleptic free jazz, declaims in Brechtian style, martial and sarcastic, pompous and operatic, in Song Of The Bailing Man, and barely whimpers in the anaemic hari krishna dance of New Broom, animated by a funereal tuba chorus and by the agonised lament of the soprano sax.
Simpler and more modest, the music has found its formal perfection in a just equilibrium between the tragic and the comic. Each note and each line is essential. But the atmosphere is unequivocally that of a surreal piece, with the chaotic monologue of Thomas, evanescent and beside himself, floating weightlessly while the world runs quickly away. He observes, comments, meditates. A disciple of Joyce and of Jarry, his best songs rank with the free-form abstractions of Beefheart among the most intrepid songs of the absurd.

Monster Walks The Winter Lake (Twin Tone, 1986), with a tremendous chamber quartet comprising cello (Garo Yellin), synth (Ravenstine), bass (Maimone) and accordion (David Hild), is another exhibition (perhaps the best) of this extraordinary Dadaist cabaret. The introduction, My Theory Of Simultaneous Simultude, is an absurdist piece which Thomas recites over a chamber background (made up of random percussion, bass lines and scattered cello notes). The long scena which gives the disc its title, with not one but two accordions, bass and cello providing an obsessive martial rhythm and the synth wandering over the entire spectrum of effects to counterpoint visually Thomas's swooning, is a jovial nightmare in four parts, packed to the utmost with pataphysics, one of the vertices of the singer's "infantilist" madness (and that of the accordionist). The way in which Thomas renders the lines is somewhere between speech and singing; he glides in melismas and rises to an acute shrillness, hovers without drawing breath on vertiginous notes, vibrates tautly and breaks down neurasthenically - all this achieved through a more mature vocal acrobatic, softly in both colloquial and operatic registers. And Ravenstine's accompaniment is by now classic; he has invented out of nothing a new style, totally cacophonous, for the instrument: a wild and humoristic pointing. Worthy examples of a hypothetical, pataphysical "chamber music hall" are the briefest surreal aphorisms, which have the air of bawdy songs in a Mexican tavern: Coffee Train, a ballad to a railway rhythm, totally dissonant, My Town, with drunken singing and accordion a` la Holy Modal Rounders, Monster Magee, a song for distorted tenor, filtered by a clockwork rhythm , and Monster Thinks, a children's nursery rhyme with slight dissonance and a melancholic thread of synth. The impressionist poem of Bycicle is rendered with an intense soliloquy over a rarefied minimalist background, almost a solemn suspended chant where everything is slowed down to a spasm. What Happened To Me, an absurd waltz to the rhythm of the accordion, with clownish gags by Ravenstine's synth and the cello, is the most picturesque sketch . Thomas's "songcraft" explores the unknown zones of the human mind (the deviant states of the psyche are always at the centre of his pantomimes), and does so while syntonizing with them, on an irrational and yet human frequency.

Blame The Messenger (Twin Tone, 1987), with Cutler, Maimone, Ravenstine and Jim Jones (guitars), sees him more contained in his swooning, voracious infantilism and signals a semi-return to the rock format, with a quintet which might be a modernised version of Pere Ubu. Thomas's fairy-tale absurdity however reaches new agonised vertices: the frenetic tex-mex for little birds of My Town, the even more agitated thrash-funk of A Fact About Trains, the Arab litany to a Red Indian rhythm of King Knut, with malicious, psychedelic changes of tempo, the festive and dissonant fanfare of Friends Of Stone, which borrows the rhythm of a street pianola and the melody of a popular song, the disconnected whisper over a stentorian piano phrase of Having Time, finishing with the great dinosaurs' ball of Velikovsky 2-step. The great soliloquies of the absurd are missing, but Thomas, on the one hand, abandons the vain eloquence of the past for a more humble colloquialism, and on the other, rediscovers the grit and the lucidity of his beginnings.
From the apocalyptic chaos of Storm Breaks to the danse macabre of Long Rain the disc is all a premonition of the end. And in fact the great pantomime finale, worthy of the Cabaret Voltaire of a century ago, tells of the dinosaurs that walked the earth (the description of the monsters arriving almost on tiptoe is very funny and worthy of Walt Disney) and ends saying: "here come the dinosaurs, here come the dinosaurs ... hep ... they're gone", summing up in two idiotic lines the transience of all things; and it dies away in a coda that is practically the same ironic little music hall interlude as at the start. ...

Thomas was the exact opposite of the modish New York intellectual of the new wave era. If Byrne, the most famous example, was the urban thinker immersed in a gloomy, negative philosophy, Thomas was an angelic and carefree vagabond who lived with a positive philosophy in confident expectation of the future. A sort of modern idiot savant, his emotions were transparent, his joy and curiosity sincere.

For a while Thomas fled the musical scene, only his recordings (not always felicitous) with Pere Ubu appearing. Indeed at this time his solo activity was more interesting, although for some years not documented on disc. Thomas in fact made a tour of the clubs of New York with an Accordion Club which numbered Ira Kaplan (Yo La Tengo) on the guitar, Garo Yellin (Ordinaires) on the cello and himself on the accordion.

Erewhon (Tim Kerr, 1996) came out when he was beginning to lose heart. Thomas returns to the scene accompanied by a guitarist and a trumpeter, besides his own accordion. He always had a weakness for anomalous ensembles. His voice seems to have lost much of its histrionic register and now limits itself to murmurings and mutterings, but it is still a mighty murmuring and muttering. His records were always a little confused and dispersive (ingeniously so), but Erewhon (the title of a novel by Samuel Butler) perhaps goes too far in diluting ideas. Thomas begins in the guise of Nick Cave with Obsession, which never reaches the climax, then launches into a pair of curtain-raising drunken arias (in particular Planet Of Fools to a waltz step). The greater part of the disc consists however of chamber "lieder", sung (often spoken) and arranged (often without score) in his own style. In Morbid Sky the voice, distorted, crosses a sonic landscape (a hubbub of dissonance) in rapid deterioration and at the end emits agonised "never"s over a background which has become spectral.
Thomas regains his delirious register only in Lantern, when he duets with the trumpets while the guitar forges a frenetic tempo. But the masterpiece of recitation is Fire, on which his voice is alone, duetting with his own accordion; the tempo is that of Brecht/Weill and both the instruments endlessly lose themselves in the meanderings of an unbalanced mind. Perhaps the sole constant theme is a certain Central European atmosphere that pervades diverse elements of the disc: the pavement accordion, the cabaret tempi, the alienated recitation, the apocalyptic atmosphere.
The final two tracks are perhaps a little self-indulgent: Kathleen (eight minutes) is to say the least monotonous, and Highway 61 Revisited is practically a long instrumental (the voice being used like an instrument) in which Thomas engages in sampling with infantile capriciousness.

In 1996 David Thomas was invited by an American university to give a lecture on "The Geography of Sound In The Magnetic Age", which was later repeated around the world. In 1998 London mounted a four-day festival with the title "David Thomas: Disastodrome!", followed a few months later in New York by another four-day event, at the Knitting Factory, entitled "The Fall of The Magnetic Empire".

Contemporaneously, and shortly after the boxed set Datapanik In The Year Zero (Geffen, 1997), which presents the entire discography of Pere Ubu (revised and updated according to David Thomas's whim), his five solo masterpieces were re-released in the boxed set Monster (Cooking Vinyl, 1996). It lacks Winter, which Thomas has disowned, but in compensation there is Meadville, the first result of his collaboration with the Two Pale Boys, aka the trumpeter Andy Diagram (who has played with the Diagram Brothers, James, the Honkies, the Spaceheads) and the guitarist Keith Moline`. Both the instruments are enhanced with electronics and Thomas plays the "melodeon" (a kind of accordion).

Mirror Man (Cooking Vinyl, 1999) (Cooking Vinyl, 1999)(RTI, 1999), Thomas's new solo album, is a theatrical performance, for which he recruits several old luminaries of British progressive-rock (Linda Thompson, Jackie Leven, Peter Hammill, Chris Cutler). The sub-title, "Jack And The General", refers to the two protagonists of the piece: Jack Kerouac (the beat writer) and Ike Eisenhower (the general and president). The Pale Orchestra is an extension of the project of group improvisation launched with the Two Pale Boys. Guests of honour are continually added to the original trio.
The text is certainly not good enough to compete with the best of contemporary theatre, but unfortunately the text fills a large part of the disc. The Pale Orchestra roams among B-movie soundtracks (science fiction, horror, espionage and western) and messes around with the instruments as a schoolboy quartet might do. All things considered, given the forces deployed, it amounts to a wasted opportunity. Thomas's voice is sacrificed in favour of the various guests. The better compositions are old ones (like Over The Moon, composed by Pere Ubu in 1991) or are not by Thomas, like Ribbons On The Road (by Keith Moline`). In the end the chilling melodrama of Morbid Sky, sung in a style halfway between John Mellencamp and the blues, is the only good reason for buying the disc.
The album is never yawn-inducing (due above all to the hurricanes of the wind section, the only original thing in the soundtrack), but it is certainly the least creative of his career. In the guise of a provincial Robert Ashley, David Thomas loses much of his Dadaist fascination. It is as if Captain Beefheart were to recite a Shakespearian monologue.

David Thomas, il cantante dei Pere Ubu, trasgressore "Beefheart-iano" dalla mole mastodontica, prosegue con una serie di feroci raid metropolitani, alla guida di pattuglie dai nomi eccentrici (Pedestrians, Trees, Eggs e soprattutto Golden Palominos), l'insano programma di primitivizzazione del modernismo avviato nei Pere Ubu.

The Sound Of The Sand (Rough Trade, 1981) antologizza i reperti del primo periodo post-ubuano. Delle pattuglie fanno parte ex compari come Ravenstine e Thompson e cervelli inglesi in esilio come Chris Cutler, John Greaves e Richard Thompson. L'umore e` quello dello scherzaccio goliardico, con un sound molto piu` grezzo di quello del gruppo.
La musica si fregia di un ritmo scalpitante, con ficcanti interventi di tromba, convulsioni vocali frenetiche, e ispirazioni lontane fra loro come il rockabilly tropicale di The Birds Are Good Ideas (con fulminanti attacchi di chitarra e percussioni lussureggianti), la cantilena stridula di Yiki Tiki su un tip-tap da cartoon e scorie di musica da baraccone, la marcetta e fanfara reggae in souplesse di Man's Best Friend, il bandismo garrulo e gioviale, dissonante e poliritmico, di Confuse Did, e la sonnolenta, marziale ballata nipponica New Atom Mine. In Happy To See You Thomas accoppia l'azzanno di Beefheart alla ferocia danzante degli Ubu e in breve i suoi orgasmi demenziali cedono il posto a una mini-piece astratta per tromba free, elettronica, gorgheggi vocali, corda di chitarra e sonagliere. A tenere tutto insieme e` il suo candido infantilismo, capace di animare oggetti e di trasfigurare animali, di dare un senso a qualunque cosa abbia un nome.
Ai virtuosismi del cantante si accoppiano felicemente le percussioni formicolanti alla sudamericana di Anton Fier (autore infatti dello strumentale da foresta equatoriale Crickets In The Flat), la tromba salottiera di Eddie Thornton e il dulcimer rock di Thomson, che spiegano anche la forte propensione per sound latini e jazz. Stranamente Thomas non indulge in nessun lamento mistico, in nessuna delle litanie acrobatiche che permeavano ormai tutte le performance con gli Ubu.

Le due facce originali dell'esperienza di strada, il bandismo frenetico (ultra-soul e ultra-sudamericano) e l'astrattismo delirante (free-psichedelico) appartengono alla categoria pura dell'assurdo, di cui Thomas e` ormai il massimo esperto in campo musicale. Ma Winter Comes Home (1982), che raccoglie performance dal vivo con Chris Cutler e Lindsay Cooper (su tutte la title-track), dimostra che Thomas e` tanto piu` geniale quanto piu` ridotto e` l'accompagnamento: senza l'obbligo di inseguire un'idea musicale, il cantante gigioneggia nel suo grottesco trionfalismo di pura matrice dadaista.

Variations On A Theme (Sixth International, 1983), con Thompson, Cooper, Fier, Cooper, prosegue le sue solitarie pirotecniche vocali: Thomas sprofonda in cantilene impercettibili su ritmi free-form in Pedestrian Walk, recita assorto una delle sue favole nella swingante The Egg And I, tiene dotte divagazioni a passo di clown in Who Is It, danza spiritato e leggero nella fanfara dei fiati in Semaphore, tutto all'insegna della pompa piu` grottesca. La sua e` ormai una forma di liederistica moderna, paranoica e dissociata, di una spaventosa forza interiore, nella quale le nevrosi del quotidiano e spazi astrali collidono violentemente originando allucinazioni di grande tensione emotiva, al limite delle declamazioni folli delle opere di Peter Maxwell Davies. Il complesso lo accompagna con gran sfoggio di competenza, dall'incedere slavo e mediorientale di A Day At The Botanic Garden al viscerale rockabilly con tip tap di Bird Town, dalla melodia epica di Hurry Back) al percussionismo libero di Rain (altro assolo di Fier).

Thomas si trasferisce in Inghilterra nel 1984. More Places Forever (Twin Tone, 1985), con Cooper, Cutler e Maimone, e` un altro vertice della sua parabola artistica. Le acrobazie scomposte del passato hanno ceduto il posto a performance vocali piu` semplici ed ilari, vicine al canticchiare quotidiano. Vera seconda voce del disco sono i fiati festosi e poliedrici di Cooper, ora banda paesana, ora ensemble da camera, ora troupe medievale, ora orchestrina jazz, che punteggiano il recitativo dada di Thomas. I loro duetti nell'orientaleggiante e liquido jazz-rock di Enthusiastic, con un'impennata da marcetta paesana, o nel tema arioso di Big Breeze Man, che e` invece una pirotecnica fanfara "zappiana" dall'inizio alla fine, o ancora nell'elegia fatalista di About True Friends coniano un genere di pantomima free jazz di grande suggestione. L'oboe incantatore guida il saliscendi di registri nella recitazione della fiaba Whale Head King, con rumori di cicala e sottofondo trepido di basso e batteria. Thomas canticchia motivetti rilassati, gioviali ed assurdi, come Through The Magnifying Glass, che alterna marcette pastorali da cartoon a free jazz catalettici, declama con piglio brechtiano, marziale e sarcastico, pomposo ed operatico in Song Of The Bailing Man, mugola appena nell'anemica danza hari krishna di New Broom, movimentata da un funereo ritornello di tuba e da uno struggente lamento di sax soprano.
Piu' dimessa e composta, la musica ha trovato la sua perfezione formale in un giusto equilibrio di tragicita` e comicita`. Ogni nota e ogni verso sono essenziali. Ma l'atmosfera e` inequivocabilmente quella di una piece surreale, con il monologo caotico di un Thomas stralunato ed evanescente che fluttua senza peso mentre il mondo scorre via veloce. Osserva, commenta, medita. Al tempo stesso seguace di Joyce e di Jarry, le sue massime si situano con gli astrattismi free-form di Beefheart fra i piu` intrepidi canti dell'assurdo.

Monster Walks The Winter Lake (Twin Tone, 1986), con uno strepitoso quartetto da camera composto da violoncello (Garo Yellin), synth (Ravenstine), basso (Maimone) e fisarmonica (David Hild), e` un altro reperto (forse il migliore) di questo straordinario cabaret dada. L'introduzione, My Theory Of Simultaneous Simultude, e` una piece dell' assurdo che Thomas recita su un sottofondo da camera (fatto di percussioni casuali, di linee di basso, e di note sparse di violoncello). La lunga sceneggiata che da` titolo al disco, con ben due fisarmoniche, basso e violoncello a fornire un'ossessiva cadenza marziale e il synth che svaria su tutto lo spettro degli effetti per contrappuntare visivamente il deliquio di Thomas, e` un incubo gioviale in quattro parti gremito di massime patafisiche, uno dei vertici della follia "infantilista" del cantante (e del fisarmonicista). Il modo in cui Thomas porge i versi si situa fra il parlato e il cantato, scivola in melismi e si eleva in acuti striduli, si protrae senza fiato su note vertiginose, vibra tesissimo e si spezza nevrastenico, origina da un piu` maturo equilibrismo in sordina di registri colloquiali ed operatici. E l'accopagnamento di Ravenstine ha ormai del classico, avendo inventato da zero un nuovo stile, tutto cacofonico, allo strumento: una punteggiatura stralunata ed umoristica. Sono degni esempi di un ipotetico, patafisico "music hall da camera" gli aforismi surreali piu` brevi, che hanno l'aria di canzonacce da taverna messicana: Coffee Train, ballata a un ritmo ferroviario tutto dissonante, My Town, per canto ubriaco e fisarmonica alla Holy Modal Rounders, Monster Magee, un lied per tenore distorto e filtrato con ritmo da orologio, e Monster Thinks, filastrocca per bambini per piccole dissonanze e un filo malinconico di synth. Il poema impressionista di Bycicle e` reso con un soliloquio intenso su un rarefatto sottofondo minimalista, quasi un solenne canto sospeso dove tutto e` rallentato allo spasimo. What Happened To Me, demenziale valzer a ritmo di fisarmonica con gag clownesche del synth di Ravenstine e del cello, e` lo sketch piu` pittoresco. La "liederistica" di Thomas esplora le zone incognite della mente umana (al centro delle sue pantomime sono sempre gli stati devianti della psiche), e lo fa sintonizzandosi con esse, su una frequenza irrazionale ma ancora umana.

Blame The Messenger (Twin Tone, 1987), con Cutler, Maimone, Ravenstine e Jim Jones (chitarre), lo vede piu` contenuto nei suoi deliqui di infantilismo vorace e segna un mezzo ritorno al formato rock, con un quintetto che potrebbe essere la versione moderna dei Pere Ubu. La demenzialita` fiabesca di Thomas tocca comunque altri vertici struggenti: il tex-mex frenetico per uccellini di My Town, l'ancor piu` concitato thrash-funk di A Fact About Trains, la litania araba a ritmo pellerossa di King Knut, con maliziosi cambi di tempo psichedelici, la fanfara festosa e dissonante di Friends Of Stone, che mutua la cadenza dalle pianole di strada e la melodia da una chanson popolare. il bisbiglio sconnesso su una frase stentorea di piano di Having Time, per finire con il gran ballo per dinosauri di Velikovsky 2-step. Mancano i grandi soliloqui dell'assurdo, ma Thomas da un lato ha abbandonato l'eloquenza vanitosa del passato per un colloquiale piu` umile e dall'altro ha recuperato la grinta e la lucidita` degli esordi.
Dal caos apocalittico di Storm Breaks alla danse macabre di Long Rain il disco e` tutta una premonizione della fine. E infatti la grande pantomima finale, degna del Cabaret Voltaire d'inizio secolo, racconta dei dinosauri che marciarono sulla terra (buffissima e degna di Walt Disney la descrizione dei mostri che arrivano quasi in punta di piedi) e termina dicendo: "here come the dinosaurs, here come the dinosaurs ... hep ... they're gone", riassumendo in due versi idioti la caducita` di tutte le cose; e si spegne in una coda che e` praticamente lo stesso ironico stacchetto da music hall dell'inizio ...

Thomas e` l'esatto opposto dell'intellettuale newyorkese di moda in era new wave. Se Byrne, l'esemplare piu` noto, e` il pensatore urbano immerso in una tetra filosofia negativa, Thomas e` un angelico e spensierato vagabondo che vive con una filosofia positiva in un'attesa fiduciosa del futuro. Sorta di moderno idiot savant, le sue emozioni sono trasparenti, la sua gioia e curiosita` sincere.

Per qualche tempo Thomas latita le scene musicali, comparendo soltanto sui dischi (non sempre felici) dei Pere Ubu. In realta` e` piu' interessante e` la sua attivita` solista, per quanto non documentata per anni su disco. Thomas si esibisce infatti in giro per i club di New York con un Accordion Club che annovera Ira Kaplan (Yo La Tengo) alla chitarra, Garo Yellin (Ordinaires) al violoncello e lui stesso alla fisarmonica.

Erewhon (Tim Kerr, 1996) esce quando si cominciava a disperare. Thomas torna sulle scene accompagnato da un chitarrista e un trombettista, oltre alla propria fisarmonica. Ha sempre avuto un debole per le formazioni anomali. La sua voce sembra aver perso gran parte del suo istrionico registro e adesso si limita a mormorare e mugugnare, ma e` sempre un gran mormorare e mugugnare. I suoi dischi sono sempre stati un po' confusi e dispersivi (genialmente tali), ma Erewhon (titolo di un libro di Samuel Butler) esagera forse nel diluire le idee. Thomas comincia nei panni di Nick Cave con Obsession, che peraltro non raggiunge mai il climax, poi si lancia in un paio di arie ubriache da avanspettacolo (in particolare Planet Of Fools a passo di valzer). Il grosso del disco consta comunque di "lieder" da camera, cantati (spesso parlati) e arrangiati (spesso senza spartito) alla sua maniera. In Morbid Sky la voce, distorta, attraversa un paesaggio sonoro (un frastuono di dissonanze) in rapido degrado e alla fine emette degli agonizzanti "never" su un sottofondo che e` diventato spettrale.
Thomas ritrova il suo registro delirante soltanto su Lantern, quando duetta alla pari con le trombe mentre la chitarra batte un tempo frenetico. Ma il capolavoro di recitazione e` Fire, nel quale la sua voce e` sola a duettare con la sua fisarmonica, il passo e` quello di Brecht/Weill ed entrambi gli strumenti si perdono di continuo nei meandri di una mente squilibrata. Forse l'unica costante e` una certa atmosfera mitteleuropea che pervade diversi elementi del disco: la fisarmonica da marciapiede, i tempi da cabaret, la recitazione straniata, l'atmosfera apocalittica.
Gli ultimi due brani sono forse un po' auto-indulgenti: Kathleen (otto minuti) e` a dir poco monotona, e Highway 61 Revisited e` praticamente un lungo strumentale (la voce viene usata come uno degli strumenti) in cui Thomas si cimenta al campionamento con capriccio infantile.

Nel 1996 David Thomas viene invitato da una universita` Americana a tenere una lezione su "The Geography of Sound In The Magnetic Age", che verra` ripetuta in giro per il mondo. Nel 1998 Londra indice un festival di quattro giorni su "David Thomas: Disastodrome!", seguito pochi mesi dopo a New York da un altro evento in quattro giornate, all Knitting Factory, intitolato "The Fall of The Magnetic Empire".

In contemporanea, e a breve distanza dal cofanetto Datapanik In The Year Zero (Geffen, 1997), che riproponeva l'intera opera discografica dei Pere Ubu (rivista e aggiornata secondo i capricci di David Thomas), vengono ristampati i cinque capolavori solisti di Thomas nel cofanetto Monster (Cooking Vinyl, 1996). Manca Winter, che Thomas ha rinnegato, ma in compenso c'e` Meadville, il primo risultato dalla sua collaborazione con i Two Pale Boys, ovvero il trombettista Andy Diagram (che ha suonato con Diagram Brothers, James, Honkies, Spaceheads) e il chitarrista Keith Moline`. Entrambi gli strumenti sono elaborati con l'elettronica e Thomas suona il "melodeon" (una specie di fisarmonica).

Mirror Man (Cooking Vinyl, 1999) (Cooking Vinyl, 1999)(RTI, 1999), il nuovo album solista di Thomas, e` una performance teatrale, per la quale Thomas recluta vecchie glorie del progressive-rock Britannico (Linda Thompson, Jackie Leven, Peter Hammill, Chris Cutler). Il sottotitolo, "Jack And The General", si riferisce ai due protagonisti della piece: Jack Kerouac (lo scrittore beat) e Ike Eisenhower (il generale e presidente). La Pale Orchestra e` l'estensione del progetto d'improvvisazione di gruppo varato con i Two Pale Boys. Al trio originale si aggiungono continuamente ospiti d'onorre.
Il testo non e` certo in grado di competere con il meglio del teatro contemporaneo, ma purtroppo il testo e` gran parte del disco. La Pale Orchestra scorrazza fra colonne sonore del cinema di serie B (fantascienza, horror, spionistico e western) e cincischia con gli strumenti come potrebbe fare un quartetto di ragazzini del liceo. Visto lo spiegamento di mezzi, si tratta tutto sommato di un'occasione sprecata. La voce di Thomas viene sacrificata a favore dei molteplici ospiti. Le composizioni migliori sono vecchie (come Over The Moon, composta dai Pere Ubu nel 1991) o non sono neppure di Thomas, come Ribbons On The Road (di Keith Moline`). Alla fine l'agghiacciante melodramma di Morbid Sky, cantato in uno stile a meta` strada fra John Mellencamp e il blues, e` l'unica ragione per comprare il disco.
L'album non fa mai sbadigliare (merito soprattutto degli uragani dei fiati, l'unica cosa originale in cotanta colonna sonora), ma e` certamente il meno creativo della sua carriera. Nei panni del Robert Ashley di provincia, David Thomas perde gran parte del suo fascino dada. E` come se Captain Beefheart recitasse un monologo shakespeariano.

David Thomas returns to form with Bay City (Thirsty Ear, 2000), a far more intriguing and fully realized work. The Foreigners that accompany him are a trio of Danish improvisers with whom he played between 1996 and 1999. Thomas' performance harks back to his 1980s masterpieces, his grotesque and pathetic mask fully in display while it makes fun of rationality and significance.
Clouds Of You opens the work with one of his tenderly demented odes. The pomp is martial like in eastern cerimonial music. Then, with one of his typical shifts of mood, he plunges into White Room's metaphysical blabbering on a sparse, free-form arrangement. The cerimonial music resumes for Black Coffee Dawn as Thomas continues to recite in a lazy, detached tone, and eventually merely speaks against a background of oneiric sounds. The poem Salt is spoken over driving, swinging rhythm and clarinet muted fanfares. Extreme noise and percussion counterpoints the feverish rambling in Nobody Lives On The Moon. The cerimonial music resumes with Charlotte, but it has mutated into a farcical pow-wow dance, and Thomas is now moaning incoherent childish sentences. The experimental spoken format of 15 Seconds approaches free jazz. The ceremony resumes with ever more comic, circus-like overtones in The Radio Talks To Me, as Thomas glides through his folly. The last tracks slowly dissolve any semblance of reason, as the band indulges in foolish themes and Thomas delves deeper into his flow of consciousness. Turpentine is the ultimate nightmare, a poem sighed over exotic percussion and ghostly noises.
Overall the album is a little unbalanced and confused, but then that could precisely be the point. Thomas may no longer be the most powerful cataclism in rock music, but he can still concoct breathtaking performances sprayed with virtually unlimited doses of creativity.
(Translation by/ Tradotto da Walter Consonni) David Thomas si ripresenta in forma con Bay City (Thirsty Ear, 2000), un lavoro pienamente realizzato e molto più avvincente. I Foreigners che lo accompagnano sono un terzetto di improvvisatori danesi con cui il leader dei Pere Ubu aveva collaborato tra il 1996 ed il 1999. La performance di Thomas si rifa ai suoi capolavori degli anni Ottanta, la sua grottesca e patetica maschera interamente in evidenza mentre lui si fa gioco della razionalità e dei valori.
Clouds Of You apre l'opera con una delle sue odi teneramente dementi. La pompa è marziale come nella musica cerimoniale orientale. Poi, con uno dei suoi caratteristici scarti di umore, il cantante si immerge nel ciarlare metafisico di White Room su un arrangiamento scarno e libero da schemi. La musica cerimoniale ricomincia con Black Coffee Dawn mentre Thomas continua a declamare con intonazione indolente e distaccata, ed infine semplicemente parla su un sottofondo di suoni sognanti. La poesia Salt è declamata su un ritmo trascinante e swing e su fanfare di clarinetto in sordina. Rumore estremo e percussioni contrappuntano le divagazioni febbrili in Nobody Lives On The Moon. La musica cerimoniale riprende con Charlotte, ma adesso si è trasformata in una farsesca danza pow-wow, e Thomas ora piagnucola frasi sconnesse ed infantili. La sperimentale declamazione di 15 Seconds, si avvicina al free jazz. Lo stile cerimoniale ritorna con mai più comici ipertoni da circo in The Radio Talks To Me, mentre Thomas scivola attraverso la sua follia. Le ultime tracce lentamente dissolvono qualsiasi parvenza di raziocinio, mentre la band si abbandona a motivi assurdi e Thomas scava in profondità nel flusso della coscienza. Turpentine è l'incubo estremo, una poesia declamata sospirando su percussioni esotiche e rumori spettrali.
Complessivamente l'album è un poco sbilanciato e confuso, ma questo potrebbe essere esattamente lo scopo. È possibile che Thomas non sia tuttora il più potente cataclisma nell'ambito della musica rock, ma è ancora in grado di architettare performances in grado di togliere il respiro condite con dosi di creatività potenzialmente illimitate.
A few tracks of Surf's Up (Thirsty Ear, 2001) bring back the crazy energy of old times (Runaway, Spider In My Stew), but Thomas seems unable to break free from the melancholia/dementia that has trapped him for years. When he mumbles his depressed litanies, at best he sounds like a poor man's Morphine (Night Driving, Ghosts).

Thankfully, 18 Monkeys On A Dead Man's Chest (Glitterhouse, 2004), still featuring Andy Diagram on guitar and Keith Moline on trumpet, dispensed with the more laconic tones of the previous album, and rediscovered Pere Ubu's manic effervescence in at least two songs: Numbers Man and the neurotic nightmare New Orleans Fuzz. The price to pay for those two gems is a sequence of quiet (Golden Surf) and even tender (Little Sister) ballads that exhibit the usual drawbacks. Thomas shows little interest for either extremes of the album. His attention is mainly focused on the hyper-realistic and autobiographic tales of Prepare For The End and Brunswick Parking Lot (whose lyrics were printed on Erewhon).

Alcuni brani di Surf's Up (Thirsty Ear, 2001) ci riportano la furiosa energia dei vecchi tempi (Runaway, Spider In My Stew), ma Thomas sembra incapace di liberarsi dalla maniacale depressione che lo ha intrappolato per anni. Quando sussurra le sue litanie depresse, nella migliore delle ipotesi sembra una versione povera dei Morphine (Night Driving, Ghosts).

(Tradotto da Walter Romano)

Fortunatamente in 18 Monkeys On A Dead Man's Chest (2004), con Andy Diagram alla chitarra e Keith Moline alla tromba, Thomas fece a meno dei toni laconici degli album precedenti, e riscoprì la maniacale effervescenza dei Pere Ubu in almeno 2 canzoni: Numbers Man e l’incubo nevrotico New Orleans Fuzz. Il prezzo da pagare per queste due gemme è una sequenza di ballate calme (Golden Surf) e persino tenere (Little Sister) che denotano i soliti difetti. Thomas dimostra poco interesse per entrambi gli estremi dell’album. La sua attenzione è soprattutto rivolta ai racconti iperrealistici e autobiografici Prepare For The End e Brunswick Parking Lot (i cui testi furono stampati su Erewhon).

What is unique about this music database